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Quand Larry Doby a franchi la barrière des couleurs de la Ligue américaine

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Larry Doby, qui a fait ses débuts en tant que premier joueur noir de l’histoire de la Ligue américaine il y a 75 ans mardi, aurait pu se retrouver à DC si le propriétaire des Sénateurs de Washington, Clark Griffith, n’avait pas saisi l’occasion de le débarquer.

En octobre 1945, Doby servait avec la star des Sénateurs Mickey Vernon dans la marine sur une petite île près de Guam lorsqu’ils ont entendu à la radio que les Dodgers de Brooklyn avaient signé Jackie Robinson pour un contrat de ligue mineure.

“J’ai été très surpris, comme beaucoup de gens”, a déclaré Doby rappelé en 1997. « … Mickey m’a dit : ‘C’est ton opportunité’, et il a écrit une lettre à Clark Griffith me recommandant. Mais ils n’étaient pas prêts à s’intégrer.

Vernon est revenu chez les Sénateurs en 1946 après une pause militaire de deux ans et n’a pas raté un battement, menant la Ligue américaine avec une moyenne au bâton de 0,353 et 51 doubles. Doby a rejoint les Newark Eagles de la Negro National League, où il a enregistré des chiffres similaires, atteignant 0,365 avec un record de 10 triples en 59 matchs.

Avant que Jackie Robinson n’entre dans l’histoire, il est allé 7 pour 7 lors de ses débuts à DC

Les Indians de Cleveland ont signé un contrat avec Doby dans une ligue majeure au cours de la première semaine de juillet 1947, une décision que le joueur-manager Lou Boudreau a qualifiée «d’achat de routine au baseball – dans mon esprit. La croyance, la race ou la couleur ne sont pas des facteurs de succès au baseball.

Le propriétaire des Indians, Bill Veeck, a déclaré que Robinson s’était avéré être un joueur légitime des ligues majeures. “Je voulais donc tirer le meilleur parti des garçons noirs disponibles pendant que la saisie était bonne”, a-t-il déclaré. “Pourquoi attendre? Dans 10 ans, les joueurs noirs seront en service régulier dans les grandes équipes de la ligue, car il y a beaucoup de joueurs de couleur avec des capacités suffisantes pour faire les majors.

Doby, alors âgé de 23 ans, a disputé son premier match le 5 juillet 1947 – devenant le deuxième joueur noir de l’histoire du baseball moderne, moins de trois mois après que Robinson a franchi la barrière des couleurs du sport avec les Dodgers de Brooklyn.

Griffith, quant à lui, a creusé pendant des années après l’intégration d’autres équipes.

“Je ne signerai pas un nègre pour le club de Washington simplement pour satisfaire des personnes subversives”, a-t-il déclaré dans une rétrospective de Sporting News de 1952 à 82 ans. joueurs de la ligue.

Les Sénateurs n’ont engagé un joueur noir qu’en 1954, ce qui en fait l’une des dernières équipes à le faire.

Une escorte du propriétaire de l’équipe

Alors que Griffith refusait de faire basculer le bateau à DC – encore une ville ségrégationniste du Sud à l’époque – Veeck a pris la décision historique d’intégrer la Ligue américaine au milieu de la saison 1947. Mais il a avoué plus tard avoir des doutes quant à savoir si le sien la ville était prête.

“Il est généralement négligé, mais si Jackie Robinson était l’homme idéal pour briser la ligne de couleur, Brooklyn était l’endroit idéal. Je n’étais pas si sûr de Cleveland”, écrit-il dans son autobiographie, “Veeck comme dans Wreck.”

Veeck s’est souvenu avoir reçu 20 000 lettres après avoir signé Doby, « la plupart d’entre elles dans des protestations violentes et parfois obscènes. Sur une période de temps, j’ai répondu à tous. Dans chaque réponse, j’ai inclus un paragraphe les félicitant d’avoir eu la sagesse d’avoir choisi des parents si manifestement à leur goût.

“La signature de Doby a été le premier moment déterminant de Veeck en tant que propriétaire de la ligue majeure”, a écrit Paul Dickson dans “Bill Veeck : le plus grand non-conformiste du baseball.” Cette décision « lui a donné une voix en tant que critique progressiste et social ».

Dans un 1997 Entretien avec le New York Times, Doby a fait l’éloge de Veeck comme d’un homme qui « n’a pas vu la couleur. Pour moi, il était daltonien dans tous les sens. Et j’ai toujours su qu’il était là pour moi. Il semblait toujours savoir quand les choses allaient mal, si les choses m’atteignaient. Il appelait et disait : « Sortons. Allons chercher quelque chose à manger.’ ”

Veeck Doby escorté sur le terrain du Comiskey Park de Chicago pour son premier match, a posé pour des photos avec la recrue et lui a tapoté le dos avec ces conseils : « N’oubliez pas que vous n’êtes qu’un autre joueur de baseball. Restez lâche et soyez un bon rappeur.

“Je suis vraiment nerveux”, a déclaré Doby aux journalistes sportifs. “La nuit dernière dans le train, c’était la première fois en quatre nuits que je dormais.”

Il a reçu une forte ovation de la part des fans de Chicago lorsqu’il est sorti sur le terrain avant le match et à nouveau lorsqu’il est apparu comme un frappeur pincé à la septième manche. Doby a frappé avec des coureurs aux premier et troisième et un retrait, mais a reçu une autre ovation alors qu’il retournait à la pirogue.

Mais la réponse de ses coéquipiers a été tout le contraire – plusieurs ont refusé de lui serrer la main lorsque leur manager l’a présenté, le New York Times l’a rapporté plus tard.

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Les Washingtoniens ont eu un aperçu précoce de Doby, qui a aidé à grossir les foules pour une série de week-end au Griffith Stadium quelques semaines plus tard. Les Sénateurs ont attiré en moyenne 16 500 partisans pour les trois matchs – une forte augmentation par rapport à leur foule moyenne d’un peu plus de 11 000 cette année-là – mais Doby n’a joué que dans l’un d’entre eux, devenant sans coup sûr en deux présences au bâton, le ramenant à 2 sur 16 pour la saison. . Le Washington Post a rapporté que malgré le démarrage lent, “il y a une calme assurance à propos du grand garçon noir que l’avenir se passera bien.”

“Jusqu’à présent, j’ai été à peu près un flop, mais peut-être que je me lancerai dans ce genre de lancer dans un moment”, a déclaré Doby après le seul match dans lequel il a joué. “C’est bien, ce lancer de grande ligue. C’est terriblement bon, vraiment. Contrairement à Robinson, Doby est passé directement des ligues noires – où il avait atteint .354 – aux majors sans passer par une ligue mineure entre les deux. Il a admis qu’il pourrait échouer avec les Indiens.

Des années plus tard, Doby a exprimé sa gratitude pour le soutien qu’il a reçu des fans de Washington. En un tour de main, la ségrégation du stade Griffith a fini par le faire se sentir le bienvenu. Comme David Maraniss l’a écrit dans The Post en 1997, les fans noirs ont été relégués dans les gradins, proches de la position de Doby dans le champ extérieur.

“Quand les gens disent:” Vous avez bien joué à Washington “, eh bien, j’avais un facteur de motivation là-bas”, a déclaré Doby à Maraniss 50 ans après son entrée par effraction. “J’avais des pom-pom girls là-bas au Griffith Stadium. Je n’avais pas à m’inquiéter des injures. Vous avez reçu des acclamations de ces gens lorsque vous êtes entré sur le terrain. Ils vous feraient savoir qu’ils appréciaient votre présence. Donnez-vous une petite tape quand vous sortez, et si vous frappez un coup de circuit, ils reconnaîtraient le fait, inclineraient leur chapeau.

“La merde que j’ai prise était tout aussi mauvaise”

Doby a appelé la question qui lui a été posée le plus souvent – ​​Robinson lui a-t-il facilité la tâche? — “l’une des questions les plus stupides qu’on ait jamais posées. Pensez-y. Nous parlons de 11 semaines – 1947. Maintenant, c’est 50 ans plus tard et vous avez toujours un racisme caché, des racistes éduqués. Comment pourriez-vous changer cela en 11 semaines ?

Ou comme il l’a dit au magazine Jet en 1978 : « Jackie a eu toute la publicité pour avoir supporté [racial abuse]. Mais c’était la même chose que j’avais à gérer. Il était le premier, mais la merde que j’ai prise était tout aussi mauvaise. Personne n’a dit : ‘Nous allons être gentils avec le deuxième Noir.’ ”

Au cours de sa première année avec Cleveland, Doby a frappé .156 en 32 présences au bâton, principalement en tant que frappeur pincé. La saison suivante, l’équipe a fait appel au voltigeur du Temple de la renommée Tris Speaker pour encadrer le jeune joueur, le Cleveland Plain Dealer. signalé en 2012 : « Autrefois, selon la rumeur, il aurait été membre du Ku Klux Klan, Speaker est devenu l’avocat de Doby et n’a montré aucun signe de préjugé racial.

Doby a atteint son rythme cette année-là, battant .301 pour aider à mener les Indians au titre de la Série mondiale de 1948 – toujours le plus récent de la franchise. Comme le disait Boudreau, le joueur-gérant, en septembre 1948 : « Sans Doby, on ne se battrait pas pour le fanion. Nous aurions probablement été à la quatrième place.

Après que Doby ait frappé un coup de circuit contre la star des Boston Braves, Johnny Sain, qui a aidé les Indiens à remporter le match 4, un photo est allé sur le fil de Doby et d’un coéquipier blanc, le lanceur Steve Gromek, embrassant joue contre joue avec de larges sourires. L’image a suscité beaucoup d’attention – ce que nous appellerions devenir virale aujourd’hui.

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“C’était un sentiment de l’intérieur, le côté humain de deux personnes, un Noir et un Blanc”, Doby a dit plus tard. “Cela a compensé tout ce que j’ai vécu. Je revenais toujours à cela chaque fois que j’étais insulté ou rejeté des hôtels. Je pensais toujours à cette photo. Cela enlèverait tous les points négatifs.

Gromek rappelé plus tard au New York Times que chez moi à Hamtramck, Michigan : « Les gens qui étaient proches de moi disaient : ‘Steve, comment peux-tu faire ça ?’ Ce truc ne m’a pas dérangé.

Doby a mené tous les habitués des Indians avec une moyenne au bâton de .318 et un pourcentage de slugging de .500 dans cette série mondiale. Il jouera 13 saisons dans les ligues majeures, aidant les Indiens à revenir à la Classique d’automne en 1954, quand il a frappé 32 circuits et a conduit en 126 points, terminant deuxième du vote MVP face au receveur des Yankees de New York Yogi Berra.

Cette année, Le premier joueur noir de WashingtonCarlos Paula, d’origine cubaine, a fait ses débuts, obtenant 2 en 5 avec deux points produits lors d’une victoire contre les Philadelphia Athletics le 6 septembre.

Aussi le deuxième manager noir du baseball

Doby a pris sa retraite en 1959 et Robinson a écrit dans une chronique de 1965 que Doby avait cherché un emploi au niveau de la direction.

“Les hommes qui contrôlent, les hommes au sommet ne sont pas vraiment prêts à donner une chance à un nègre au sommet – à moins qu’il ne soit le genre de nègre sur lequel ils peuvent compter pour être un garçon de courses”, a écrit Robinson dans le Chicago Defender, un journal noir.

“Larry Doby a tout donné dans le match. Il est intelligent. Il pourrait apporter une contribution significative au front office. Mais Larry Doby a une caractéristique en commun avec moi. Il est franc. Ils ne veulent pas d’un nègre comme ça. … Il y a un mur de briques qui affronte le joueur noir lorsque ses jours de jeu sont terminés.

Mais Doby a eu une chance de gérer des années plus tard. Veeck, l’ancien propriétaire des Indians, a essayé d’acheter les Sénateurs en 1967, et il prévoyait d’installer Elston Howard en tant que premier manager noir du sport. Il a fini par acheter les White Sox de Chicago, embauchant Doby au milieu de la saison 1978 pour remplacer Bob Lemon. Cela a fait de Doby le deuxième manager noir après Frank Robinson, qui avait piloté les Indians de 1975 à 1977.

Les White Sox n’ont fait que 37-50 sous Doby et l’ont renvoyé après la saison, et il n’a plus jamais réussi. Doby est décédé en 2003.

“Le baseball n’était pas le jeu américain en 1947, car tous les Américains ne pouvaient pas jouer”, Doby a déclaré au Chicago Tribune en 1987. “Et ce n’est toujours pas le jeu américain, car tous les Américains ne peuvent pas occuper la plupart des postes dans le baseball, même s’ils sont qualifiés”, a-t-il ajouté, citant la rareté des managers, entraîneurs et cadres noirs.

“Comment ils peuvent continuer à dire que c’est des hot-dogs et de la tarte aux pommes et de la maternité et tout ça, je ne sais pas.”

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