Le pénitencier W.Va. de Moundsville, foyer d’une histoire étrange

Entrée de l’ancien pénitencier W.Va.

L’ancien pénitencier de l’État de Virginie-Occidentale à Moundsville, Virginie-Occidentale, dans le comté de Marshall, était une prison crénelée de style gothique en activité de 1876 à 1995. C’est maintenant une attraction touristique populaire auprès des historiens et des amateurs de paranormal.

En 1863, la Virginie-Occidentale venait à peine de faire sécession de la Virginie et souffrait d’une pénurie d’institutions publiques, dont des prisons. Le gouverneur Arthur I. Boreman a fait pression sur l’Assemblée législative pour un pénitencier, mais a été refusé à plusieurs reprises. Il lui a plutôt ordonné d’envoyer des prisonniers hors de l’État et dans des prisons de comté, ce qui était également insuffisant.

Après que neuf détenus se soient évadés en 1865, la presse a repris la cause et, en 1866, la législature a approuvé l’achat de 10 acres juste à l’extérieur de Moundsville et à environ 12 miles au sud de Wheeling, alors la capitale de l’État.

Selon une citation de Abandonné en ligne.

Détail de l'illustration vintage de Moundsville.
Détail de l’illustration vintage de Moundsville montrant le monticule (à gauche) et le pénitencier (en haut à droite).

Le premier bâtiment élevé fut le fantaisiste North Wagon Gate, achevé en 1876, construit avec du grès travaillé à la main extrait localement. Les fonctionnaires ont utilisé le travail pénitentiaire, comme ils l’ont fait dans les zones de blocs cellulaires nord et sud. Le hall sud contenait 224 cellules de quatre pieds sur sept. Le hall nord comprenait une chapelle, une cuisine, un hôpital et une salle à manger. Une tour de quatre étages reliant les deux ailes comprenait des bureaux administratifs, un espace pour les détenues et des logements pour le directeur et sa famille.

La conception de l’installation de Moundsville est similaire à celle de la prison d’État de Joliet, dans l’Illinois, construite en 1858 avec des tourelles et des créneaux, bien que réduite de moitié. Les conceptions architecturales originales ont été perdues.

La prison était pratiquement autosuffisante et les conditions au début du 20e siècle étaient considérées comme adéquates. Les détenus assistaient régulièrement aux cours et une école et une bibliothèque ont été achevées en 1900 pour aider à la réforme et à l’éducation des détenus. Une mine de charbon de la prison a ouvert un mile plus loin en 1921, et certains détenus ont été autorisés à rester au camp de la mine.

Cependant, les conditions se sont aggravées au fil des ans et la prison a été classée parmi les plus violentes par le ministère américain de la Justice. Une salle de loisirs connue sous le nom de “The Sugar Shack” était tristement célèbre comme un refuge pour le jeu, les combats et le viol.

Trente-six homicides ont été confirmés à la prison, y compris le massacre de RD Wall, le détenu n ° 44670, qui a été poignardé par trois prisonniers en 1929 après avoir dénoncé des codétenus.

Militant syndical Eugène V. Debs servi en 1919 pour violation de la loi américaine sur l’espionnage de 1917. En 1983, condamné pour plusieurs meurtres Charles Manson demande en vain d’être transféré à Moundsville pour se rapprocher de sa famille.

En 1929, l’État décide de doubler la taille du pénitencier pour remédier à la surpopulation. Les cellules étaient trop petites pour contenir trois prisonniers à la fois : deux prisonniers dormaient dans les couchettes, tandis qu’un troisième dormait sur un matelas à même le sol. Utilisant le travail pénitentiaire, l’État a achevé cette expansion en 1959.

Quinze prisonniers se sont évadés en 1979. Ronald Turney Williams, purgeant une peine pour le meurtre en 1975 du sergent David Lilly, de Beckley, Virginie-Occidentale, a volé l’arme d’un garde. Dans les rues de Moundsville, il a rencontré le soldat d’État en congé Philip S. Kesner, qui passait devant la prison avec sa femme. Kesner a tenté d’agir. Les évadés l’ont tiré de sa voiture et Williams a abattu Kesner, qui a tiré sur les suspects en fuite.

Williams est resté en liberté pendant plus d’un an, envoyant des notes de raillerie aux autorités. Pendant ce temps, il a assassiné John Bunchek à Scottsdale, en Arizona, lors d’un vol. Après une fusillade avec un agent fédéral à New York en 1981, il a été appréhendé et renvoyé en Virginie-Occidentale pour purger plusieurs peines d’emprisonnement à perpétuité. L’Arizona avait également demandé son extradition pour exécution, mais à partir de 2018, il est resté détenu en Virginie-Occidentale.

En 1986, la sécurité de la prison s’était relâchée. On l’appelait avec dérision une prison «contre»: la plupart des serrures des cellules avaient été crochetées et les détenus erraient librement dans les couloirs. Une mauvaise plomberie et des infestations d’insectes ont provoqué la propagation rapide de la maladie. La prison détenait plus de 2 000 hommes et le surpeuplement était un problème.

Vers 17h30, 20 détenus “The Avengers” ont pris d’assaut le mess et ont rapidement maîtrisé cinq agents. Les émeutiers ont tenu des couteaux sous la gorge et les ont menottés. Au cours d’une insurrection de deux jours, trois détenus ont été tués par d’autres détenus en émeute.

Selon les auteurs Bert Useem et Peter Kimball dans le livre “States of Siege: US Prison Riots, 1971–1986”, les émeutiers ont perdu le contrôle de l’insurrection et ont commencé à se battre entre eux, et des négociations avec les responsables de la prison ont été immédiatement recherchées.

“Les détenus qui ont déclenché l’émeute n’étaient pas prêts à s’en charger”, ont écrit Useem et Kimball. “Danny Lehman, le président des Avengers, a été rapidement reconnu comme le mieux placé pour négocier avec les autorités et présenter les demandes aux médias.” Cependant, Lehman n’était pas l’un des hommes qui ont provoqué l’émeute.

Le gouverneur Arch A. Moore, Jr., s’est rendu au pénitencier pour parler avec les détenus et établir des normes sur lesquelles les autorités pénitentiaires s’appuieraient. Pourtant, la Cour suprême de l’État a jugé que le confinement dans les petites cellules constituait une peine cruelle et inhabituelle, et la prison a été fermée. La plupart des détenus ont été transférés au complexe correctionnel de Mount Olive près de Montgomery, en Virginie-Occidentale, dans le comté de Fayette.


Exécutions

Photo de police de Harry Powers, le Barbe Bleue de Quiet Dell, Virginie-Occidentale
Harry Powers a été pendu en 1832.

Quatre-vingt-quatorze hommes ont été exécutés à la prison de 1899 à 1959. La pendaison était la méthode d’exécution avant 1950, et 85 hommes ont rencontré leur sort à la potence. Harry Powers, l’un des premiers tueurs en série de l’histoire moderne, a été pendu ici en 1932.

Le public pouvait assister aux pendaisons, qui étaient publiques jusqu’en 1931, lorsque Frank Hyer a été exécuté pour le meurtre de sa femme. Lorsque la trappe s’ouvrit sous lui, il tira de tout son poids sur le nœud coulant et il fut décapité. La participation aux pendaisons se faisait ensuite uniquement sur invitation. Le dernier homme exécuté par pendaison, Bud Peterson, du comté de Logan, a été enterré dans le cimetière de la prison parce que sa famille a refusé de réclamer son corps.

Un capuchon de la chaise électrique utilisée au pénitencier W.Va.
Casquette Sparky exposée aux Archives de l’au-delà.

L’électrocution est devenue le moyen d’exécution en 1951. La chaise électrique, surnommée “Old Sparky”, a été construite par le détenu Paul Glenn. Neuf hommes ont été électrocutés avant que l’État n’interdise entièrement la peine capitale en 1965. La chaise d’origine est maintenant exposée dans l’établissement et est incluse dans la visite officielle.

Après la fermeture de la prison, le Conseil de développement économique de Moundsville a obtenu un bail de 25 ans sur le complexe, dont une partie est maintenue en tant qu’installation de formation du personnel chargé de l’application de la loi et des services correctionnels par le biais d’exercices d’émeute simulés.

Pour aider les équipes à planifier et à exécuter des scénarios d’urgence, la W.Va. High Technology Consortium Foundation a commandé un modèle 3D interactif du pénitencier. Il a mis le logiciel à la disposition du public avant de mener une émeute simulée en 2009.

Des visites sont disponibles pour les visiteurs qui souhaitent explorer le monument et son histoire et enquêter sur les activités paranormales présumées. Certains guides de voyage déclarent la prison parmi les plus hantée des États-Unis.

Les rapports de phénomènes surnaturels incluent des observations de détenus fantômes par d’anciens gardiens et des légendes d’un “homme de l’ombre” qui erre dans les locaux. Les visiteurs signalent fréquemment des points froids et des bruits inexpliqués, y compris des voix.

Grave Creek Mound à Moundsville, WV, comté de Marshall, région du nord de l'enclave
Monticule en face de l’entrée principale

La prison était située sur une partie d’un grand cimetière amérindien qui occupait une grande partie de la montée au-dessus de Grave Creek, qui est devenue Moundsville. De nombreux travaux de terrassement préhistoriques, y compris des tumulus, étaient situés dans toute la ville. Le plus grand tumulus préhistorique de l’est de l’Amérique du Nord, le Monticule du ruisseau Graveest situé en face de l’entrée principale du bâtiment pénitentiaire.

Une attraction hantée appelée le “Donjon des horreurs» est également mis en place à l’ancienne prison pendant Halloween.

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