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La demande croissante d’électricité entre en conflit avec les efforts en matière d’énergie propre – WABE

La demande croissante d’électricité entre en conflit avec les efforts en matière d’énergie propre – WABE

2024-04-18 01:35:30

Cette couverture est rendue possible grâce à un partenariat entre WABE et Blé à moudreune organisation médiatique environnementale à but non lucratif.

La Géorgie connaît un boom économique. Attirés par les allégements fiscaux, les centres de données et les fabricants de haute technologie inondent l’État. C’est une tendance que les dirigeants des États célèbrent à chaque occasion.

« Nous avons vu plus de 171 000 nouveaux emplois arriver dans nos communautés ; nous avons apporté plus de 74,5 milliards de dollars d’investissements à l’État », a déclaré le gouverneur Brian Kemp lors d’un rassemblement de législateurs, de chefs d’entreprise et d’autres gros bonnets de Géorgie plus tôt cette année.

Mais cette croissance a créé un problème : toutes les nouvelles entreprises ont besoin de beaucoup d’électricité.

Le plus grand service public d’électricité de l’État, Georgia Power, affirme désormais avoir besoin de beaucoup plus d’énergie et qu’il l’a fourni beaucoup plus tôt que prévu pour répondre à la hausse de la demande.

En réponse, l’entreprise a demandé aux régulateurs de l’État d’approuver un plan d’achat et de production de cette électricité. Cependant, le plan, qui prévoit l’énergie solaire couplée au stockage par batteries, s’appuie fortement sur les combustibles fossiles. Cela comprend trois turbines flambant neuves alimentées au pétrole et au gaz naturel.

Les clients et les défenseurs des énergies propres ont dénoncé le plan initial. De grands groupes d’étudiants et de professionnels de la santé ont dominé les sections de commentaires publics lors des audiences sur la demande de Georgia Power, suppliant la Commission de la fonction publique de l’État de la rejeter.

« Les énergies fossiles tuent. Ils tuent nos écosystèmes, ils tuent nos populations et, plus important encore, les combustibles fossiles tueront nos générations futures », a déclaré Dakota Tauteeq, étudiante à l’Université Emory, aux commissaires.

Malgré l’opposition des commentateurs publics, des défenseurs de l’environnement et d’autres groupes d’intérêt, dont le ministère de la Défense, la commission a approuvé un accord pour la construction des nouvelles turbines à gaz. L’accord prévoyait également la production d’électricité provenant d’autres services publics – dont une grande partie devrait être produite à partir de combustibles fossiles – et l’ajout des batteries proposées.

“L’approbation de cet accord préservera et protégera la fiabilité et la qualité du service électrique attendu par nos clients et soutiendra le développement économique continu de notre État”, a déclaré Aaron Abramovitz, directeur financier de Georgia Power, dans un communiqué.

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Une version de ce phénomène se produit dans tout le pays, car pour la première fois depuis des années, la demande d’électricité augmente.

Des centres de données gourmands en électricité apparaissent pour tout servir, des dossiers médicaux numériques à l’intelligence artificielle et à la crypto-monnaie.

Les politiques fédérales qui favorisent les versions américaines de véhicules électriques, de panneaux solaires et d’autres technologies ramènent la fabrication aux États-Unis. En outre, les préoccupations concernant les combustibles fossiles incitent les gens à se tourner vers les voitures et les appareils électriques.

Tout cela met à l’épreuve le cœur de la politique climatique de l’administration Biden : rendre moins cher et plus attractif pour les services publics l’utilisation d’énergies renouvelables au lieu de combustibles fossiles qui contribuent au réchauffement climatique.

La loi sur la réduction de l’inflation, adoptée en 2022, comprend 125 milliards de dollars de crédits d’impôt pour les entreprises d’électricité qui choisissent le stockage éolien, solaire et par batteries. L’idée est que les incitations feront pencher la balance, de sorte que lorsqu’un service public aura besoin de produire de l’énergie, il choisira les énergies renouvelables plutôt que les combustibles fossiles.

“Il s’agit d’une énorme réserve d’argent, d’un projet de loi qui change la donne pour eux, avec des millions et des millions de dollars dont ils peuvent profiter”, a déclaré Noah Ver Beek, analyste au Sierra Club.

Mais il n’est pas certain que les services publics profitent pleinement de cet énorme réservoir d’argent. Comme Georgia Power, de nombreux services publics souhaitent toujours agrandir leurs centrales à combustibles fossiles ou en construire de nouvelles.

Ver Beek et ses collègues ont étudié les plans énergétiques de 50 services publics soumis ou mis à jour depuis l’adoption de la loi. Ils ont constaté qu’environ un tiers d’entre eux n’avaient pas inclus les nouvelles dispositions sur l’énergie propre dans leurs modèles, tandis que beaucoup n’avaient pas pris en compte tout le potentiel des incitations.

Par exemple, beaucoup n’ont pas pris en compte les incitations supplémentaires offertes par l’IRA pour implanter des projets dans ce que le gouvernement fédéral appelle des « communautés énergétiques », des endroits où il y a eu soit une extraction de combustibles fossiles, soit où des centrales électriques fonctionnant au charbon ou au gaz naturel ont été exploitées. été localisé.

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“Cela, d’une part, est simplement dû à un manque d’ambition de la part des services publics”, a déclaré Ver Beek. “Si vous pouvez obtenir 10 % de réduction supplémentaire sur le coût de votre projet, cela représente beaucoup d’argent qui reste sur la table.”

Un porte-parole du groupe industriel Edison Electric Institute a déclaré qu’il était trop tôt pour affirmer que les services publics ne profitaient pas pleinement de la loi.

Georgia Power envisage d’utiliser les nouveaux crédits d’impôt, mais les responsables de l’entreprise affirment que le gaz naturel reste l’option la plus fiable pour répondre à l’augmentation actuelle de la demande. D’autres services publics à travers le pays font des choix similaires.

En effet, les crédits d’impôt se heurtent à la hausse de la demande énergétique à l’échelle nationale. Face à une demande aussi forte, Julien Dumoulin-Smith, analyste des services publics chez Bank of America, a déclaré que les services publics se replient sur leur ancienne réserve : les combustibles fossiles.

« Ce que nous constatons, c’est une tendance croissante au retour aux centrales à gaz, principalement pour soutenir efficacement le réseau », a-t-il déclaré.

L’idée, a-t-il dit, n’est pas de faire fonctionner de nouvelles centrales à gaz tout le temps, mais de les allumer pendant des périodes limitées lorsque la demande d’énergie est la plus élevée – pensez, quand il fait très chaud ou très froid, pour que les gens commencent à faire tourner leur climatisation ou radiateurs.

Ce concept est connu sous le nom de « centrale de pointe » et reflète la façon dont les services publics planifient. Ils fondent leurs plans non pas sur la quantité d’énergie typique utilisée la plupart du temps, mais sur les heures de pointe les plus élevées. De cette façon, les services publics peuvent garantir qu’ils disposeront de suffisamment d’électricité sans avoir recours à des pannes de courant.

De nombreux services publics considèrent les centrales à combustibles fossiles comme le seul moyen fiable de répondre aux pics de demande, car elles peuvent être mises en service rapidement pour répondre immédiatement aux besoins, a déclaré Shelley Robbins, qui travaille sur le projet Phase Out Peakers pour le Clean Energy Group à but non lucratif.

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Mais ce n’est plus vrai, dit-elle.

“La bonne nouvelle, c’est qu’il existe désormais des alternatives.”

Ces autres options sont un peu plus compliquées que d’appuyer sur l’interrupteur marche/arrêt d’une centrale électrique. Selon Robbins, ils exigent que les services publics gèrent le réseau de manière plus créative, au lieu de se contenter de produire de l’électricité et de l’envoyer pour répondre à la demande.

Par exemple, les compagnies d’électricité peuvent récompenser les personnes qui consomment moins d’énergie pendant les heures de pointe. Ils peuvent améliorer les lignes électriques afin de pouvoir transporter plus d’électricité. Les services publics peuvent aider les propriétaires à installer des panneaux solaires avec batterie de secours, puis à utiliser toutes ces batteries lorsqu’ils ont besoin d’énergie supplémentaire.

Divers services publics à travers le pays ont essayé toutes ces méthodes et ont prouvé qu’elles pouvaient fonctionner, selon Robbins et les partisans de ces solutions qui ont témoigné devant le Georgia PSC.

Robbins a cependant noté que les régulateurs qui approuvent les plans de services publics et les législateurs qui fixent les politiques énergétiques des États sont habitués à se tourner vers des experts lorsqu’ils prennent des décisions sur des questions complexes comme celle-ci – et les experts en qui ils ont confiance travaillent encore en grande partie dans l’industrie des combustibles fossiles.

“Cette voix est toujours là, elle s’adresse toujours aux législateurs et aux régulateurs des services publics, et vous savez, en leur chuchotant à l’oreille, que les fossiles sont la seule solution et que ce n’est tout simplement pas vrai”, a-t-elle déclaré.

Robbins affirme que les régulateurs, les législateurs et les services publics ont besoin d’être informés sur ces alternatives – et sur le fait qu’elles constituent désormais des solutions fiables pour faire face à l’augmentation de la demande énergétique. Le sort de la politique climatique américaine et des émissions liées au réchauffement de la planète dépend de ce changement.



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