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Un vaisseau spatial de la Nasa s’apprête à percuter un astéroïde lors d’une mission de test de protection planétaire

Un vaisseau spatial construit par la Nasa est sur le point de s’écraser intentionnellement sur un petit astéroïde dans le cadre d’une mission de test de protection planétaire.

Bien que cet astéroïde – nommé Dimorphos – ne représente aucune menace pour la Terre, le but de la mission est de démontrer que des roches entrantes dangereuses peuvent être déviées en les écrasant délibérément.

Le vaisseau spatial, connu sous le nom de Double Asteroid Redirection Test (Dart), devrait entrer en collision avec l’astéroïde de 170 mètres de large (560 pieds) à 00h14, heure du Royaume-Uni, le 27 septembre.

(Graphiques PA)

Dimorphos fait partie d’un système binaire d’astéroïdes et orbite autour de Didymos, ce qui prend environ 11 heures et 55 minutes.

Mais les astronomes de la Nasa espèrent que Dart, tout en se détruisant dans le processus, raccourcira cette période orbitale d’environ 10 minutes.

La Nasa a déclaré: “L’astéroïde cible de Dart n’est pas une menace pour la Terre, mais constitue le terrain d’essai idéal pour voir si cette méthode de déviation d’astéroïdes – connue sous le nom de technique de l’impacteur cinétique – serait un moyen viable de protéger notre planète en cas de collision d’un astéroïde. cours avec la Terre ont été découverts dans le futur.

Il y a actuellement environ 27 000 astéroïdes en orbite proche de la Terre.

(Graphiques PA)

Les roches de 140 mètres (460 pieds) et plus et qui s’approchent à moins de 4,7 millions de miles (7,5 millions de km) pendant l’orbite sont classées comme des astéroïdes potentiellement dangereux (PHA).

La mission Dart sera la toute première démonstration à grande échelle de la technologie de déviation des astéroïdes.

Le vaisseau spatial a récemment capturé ses premières images de Didymos et Dimorphos à l’aide d’un instrument embarqué, connu sous le nom de Didymos Reconnaissance and Asteroid Camera for Optical navigation (Draco).

L’image de l’astéroïde Didymos et de sa lune en orbite Dimorphos a été prise par Draco (Nasa JPL Dart Navigation Team)

Il se trouvait à environ 20 millions de miles (32 millions de km) du système d’astéroïdes lorsqu’il a pris les photos en juillet.

Il a fallu 10 mois à Dart pour se rapprocher de Dimorphous après son lancement en novembre dernier sur la fusée Falcon 9 de SpaceX.

Les astéroïdes se trouveront à environ 6,8 millions de miles (11 millions de kilomètres) de la Terre au moment de la collision.

Dart accélérera à environ 15 000 miles par heure (24 140 kilomètres par heure) avant d’entrer en collision avec Dimorphos.

Cette collision sera enregistrée par un satellite de la taille d’une mallette connu sous le nom de Light Italian CubeSat for Imaging of Asteroids (LICIACube), qui a été fourni par l’Agence spatiale italienne.

L’Agence spatiale européenne lancera son vaisseau spatial Hera en 2024 pour recueillir des données à la suite de l’accident (ESA/Science Office)

LICIACube, qui ne pèse que 14 kg (31 lb), a fait du stop avec Dart dans l’espace lointain avant de se séparer récemment du vaisseau spatial dans un dernier adieu.

En 2024, l’Agence spatiale européenne (ESA) lancera son vaisseau spatial Hera, qui effectuera un voyage de deux ans vers le système d’astéroïdes pour recueillir des informations à la suite de l’accident.

L’ESA a déclaré : « Au moment où Hera atteindra Didymos, en 2026, Dimorphos aura atteint une signification historique : le premier objet du système solaire à voir son orbite déplacée par l’effort humain de manière mesurable.

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