La mauvaise ruée de l’Afrique du Sud pour les médicaments anti-VIH au milieu du virus

JOHANNESBURG – Lorsque sa clinique régulière a manqué de ses médicaments anti-VIH financés par le gouvernement au milieu du verrouillage COVID-19 en Afrique du Sud, Sibongile Zulu a paniqué. Une pharmacie locale avait les médicaments pour 48 $, mais elle n’avait pas l’argent après avoir été licenciée de son travail de bureau dans la fermeture pour ralentir la propagation de la coronavirus.

Désespérée pour les médicaments vitaux, la mère célibataire de quatre enfants a appelé une amie – une infirmière d’une organisation caritative locale aidant les personnes vivant avec le VIH, la Fondation Sister Mura. Elle fait partie des chanceuses: depuis avril, la fondation fournit à Zulu les médicaments achetés localement.

Dans toute l’Afrique du Sud et dans le monde, la pandémie a perturbé l’approvisionnement en médicaments antirétroviraux, mettant en danger la vie d’un grand nombre des plus de 24 millions de personnes dans le monde qui prennent les médicaments qui suppriment le virus du VIH.

Rien qu’en Afrique subsaharienne, une étude de l’ONUSIDA a révélé qu’une interruption de six mois du traitement antirétroviral pourrait entraîner 500 000 décès supplémentaires liés au sida.

Les perturbations sont particulièrement troublantes en Afrique du Sud, qui compte 7,7 millions de personnes séropositives, le plus grand nombre au monde, 62% de celles-ci dépendant du programme antirétroviral du gouvernement, également le plus important au monde. Les restrictions anti-coronavirus ont entravé à la fois les importations de médicaments et la production et la distribution locales des médicaments, selon un rapport de l’ONUSIDA.

De plus, de nombreux patients séropositifs ont cessé de se rendre dans les cliniques souvent bondées de peur d’être exposés au coronavirus. Et d’autres n’ont pas les moyens de payer les frais de transport pour atteindre les cliniques.

En juin, la Directrice exécutive de l’ONUSIDA, Winnie Byanyima, a déclaré que les pays devraient «élaborer d’urgence dès maintenant des plans pour atténuer les effets de l’augmentation des coûts et de la disponibilité réduite des médicaments antirétroviraux».

«J’appelle les pays et les acheteurs de médicaments anti-VIH à agir rapidement afin de garantir que tous ceux qui sont actuellement sous traitement continuent de le suivre, sauvant des vies et arrêtant les nouvelles infections à VIH», a déclaré Byanyima.

Les personnes séropositives qui contractent le COVID-19 sont plus de deux fois plus susceptibles de mourir de la maladie que les personnes sans VIH, selon une première étude sur les taux de mortalité dans la province du Cap-Occidental en Afrique du Sud, premier épicentre du pays pour la maladie.

«Nous craignons de voir une augmentation des décès dans les co-infections telles que la tuberculose et d’autres infections opportunistes», a déclaré le Dr Nomathemba Chandiwana, un clinicien de recherche sur le VIH, à l’Associated Press.

Les cliniques du centre de Johannesburg ont constaté une baisse de 10 à 25% du nombre de personnes venant pour un traitement contre le VIH, a-t-elle déclaré. En plus de cela, plusieurs cliniques ont dû fermer temporairement lorsque les infirmières et les médecins sont tombés malades du COVID-19.

«Certaines cliniques accueillent de 60 à 80 patients par jour, donc quand on ferme, même pendant une semaine, cela signifie que beaucoup de gens ne reçoivent pas leurs médicaments. C’est une menace sérieuse », a déclaré Chandiwana, qui travaille pour Ezintsha, qui fait partie de l’Université du Witwatersrand.

Le COVID-19 perturbe également les vaccinations. Les derniers mois ont vu une réduction de 25% des vaccinations infantiles, selon Shabir Madhi, professeur de vaccinologie à la même université, qui a mis en garde contre d’éventuelles épidémies de rougeole.

Le diagnostic et le traitement de la tuberculose ont également été entravés par la pandémie, mettant en danger la vie de nombreux citoyens sud-africains les plus nécessiteux, santé les experts disent.

«Les interruptions de ces médicaments sont un problème de santé publique. Elle menace les pauvres et les plus vulnérables », a déclaré Vinyarak Bhardwaj, directeur adjoint du programme de Médecins sans frontières en Afrique du Sud, qui a des programmes de lutte contre le VIH dans les provinces du Cap occidental et du KwaZulu-Natal.

«Nous répondons à cette menace en aidant à minimiser les pénuries et en fournissant aux patients séropositifs stables des prescriptions de plusieurs mois pour limiter leurs visites dans les cliniques. Nous augmentons également les conseils de traitement par téléphone et Internet », a-t-il déclaré.

La fiabilité des approvisionnements en médicaments antirétroviraux est si cruciale en Afrique du Sud qu’un programme de surveillance, Stop Stockouts, a été créé en 2013 et suit de près et répond aux perturbations liées à la pandémie de COVID-19.

La ville de l’usine de Ngodwana, dans le nord-est du pays, un arrêt de camion sur l’autoroute menant au Mozambique, est un microcosme de l’inégalité en Afrique du Sud, considérée comme la plus élevée au monde.

Les 3 500 habitants de Ngodwana sont pour la plupart noirs, vivant dans un bidonville densément peuplé, avec peu d’électricité et d’eau courante. Une distanciation sûre est presque impossible. Il y a des années, la circulation des camions a été accusée d’avoir amené le VIH dans la région; maintenant viennent les craintes qu’il devienne un point chaud pour COVID-19.

Beaucoup à Ngodwana n’ont plus les moyens de parcourir les 40 kilomètres (25 miles) jusqu’à la ville de Nelspruit pour obtenir leurs médicaments et ne se sentent pas à l’aise d’aller à la clinique locale bondée. Ainsi, le groupe humanitaire basé aux Pays-Bas North Star Alliance a mis en place un centre d’accueil sous tente et a commencé des visites à domicile.

Vêtue d’un masque, de gants et d’une blouse chirurgicale protectrice, l’infirmière Nomautanda Siduna a traversé les rues en terre battue de Ngodwana jusqu’à une maison aux murs de boue et au toit en étain. Une fois à l’intérieur, elle s’est rapidement mise au travail, distribuant un approvisionnement de deux mois de médicaments antirétroviraux à la femme séropositive, une travailleuse du sexe, et lui conseillant comment rester aussi en sécurité que possible au milieu de la pandémie.

«Vous devez savoir qu’avec COVID là-bas, vous devez prendre votre traitement, tous les jours, à la même heure, comme vous le faites toujours», lui dit Siduna. «Et vous devez utiliser un préservatif lorsque vous couchez avec quelqu’un.

Pretty Mkhabela, 34 ans, a déclaré que la pandémie lui faisait peur et qu’elle prenait de nouvelles précautions en tant que travailleuse du sexe.

«Oui, j’ai peur», a déclaré Mkhabela. «Lorsque je travaille avec mon client, j’utilise un masque et mon client utilise également un masque.»

Une autre résidente, Rose Khondowa, a essayé de se procurer ses médicaments antirétroviraux en se rendant à Nelspruit, mais n’a rencontré qu’une porte verrouillée après qu’une épidémie de COVID-19 parmi le personnel hospitalier ait provoqué la fermeture temporaire de la clinique. Elle n’avait pas assez d’argent, environ 4 $, pour un deuxième voyage.

Par hasard, elle a vu le belvédère de la North Star Alliance à Ngodwana et a réussi à obtenir un approvisionnement d’un mois de médicaments antirétroviraux.

«Si je ne les avais pas trouvés», dit-elle, «je serais morte.»

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