Quand la pandémie COVID prendra-t-elle fin? L’histoire montre que les maladies sont souvent là pour rester

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Quand la pandémie prendra-t-elle fin? Tous ces mois, avec plus 39 millions de cas de COVID-19 et plus d’un million de décès globalement, vous vous demandez peut-être, avec une exaspération croissante, combien de temps cela va durer.

Nükhet Varlik

La conversation

Depuis le début de la pandémie, les épidémiologistes et les spécialistes de la santé publique utilisé mathématique des modèles pour prévoir l’avenir dans le but de freiner la propagation du coronvirus. Mais la modélisation des maladies infectieuses est délicate.

Les épidémiologistes préviennent que «[m]les odelles ne sont pas des boules de cristal», Et même des versions sophistiquées, comme celles qui combiner les prévisions ou utiliser l’apprentissage automatique, ne peut pas nécessairement révéler quand la pandémie prendra fin ou combien de personnes mourront.

As a historien qui étudie la maladie et la santé publique, Je suggère qu’au lieu de chercher des indices avec impatience, vous pouvez regarder en arrière pour voir ce qui a mis fin aux épidémies passées – ou non.

Des dizaines de milliers de nouveaux cas de COVID-19 sont diagnostiqués chaque jour aux États-Unis. (Jeff Greenberg / Universal Images Group via Getty Images)

Où nous en sommes actuellement dans le cours de la pandémie

Dans les premiers jours de la pandémie, de nombreuses personnes espéraient que le coronavirus disparaîtrait tout simplement. Certains ont fait valoir que ce serait disparaître tout seul avec la chaleur de l’été. D’autres ont affirmé que immunité collective interviendrait une fois qu’un nombre suffisant de personnes auraient été infectées. Mais rien de tout cela n’est arrivé.

Une combinaison d’efforts de santé publique pour contenir et atténuer la pandémie – des tests rigoureux et de la recherche des contacts à la distance sociale et au port de masques – ont été prouvés pour aider. Étant donné que le virus a répandu presque partout dans le mondecependant, de telles mesures ne peuvent à elles seules mettre fin à la pandémie. Tous les yeux sont maintenant tournés vers développement de vaccins, qui se poursuit à une vitesse sans précédent.

Pourtant, les experts nous disent que même avec un vaccin efficace et un traitement efficace, Le COVID-19 pourrait ne jamais disparaître. Même si la pandémie est freinée dans une partie du monde, elle se poursuivra probablement ailleurs, provoquant des infections ailleurs. Et même s’il ne s’agit plus d’une menace immédiate au niveau de la pandémie, le coronavirus deviendra probablement endémique – ce qui signifie qu’une transmission lente et soutenue persistera. Le coronavirus continuera de provoquer des épidémies plus petites, tout comme la grippe saisonnière.

L’histoire des pandémies regorge d’exemples aussi frustrants.

Une fois qu’elles émergent, les maladies disparaissent rarement

Qu’ils soient bactériens, viraux ou parasitaires, pratiquement tous les agents pathogènes qui ont affecté des personnes au cours des derniers milliers d’années sont toujours parmi nous, car il est presque impossible de les éradiquer complètement.

La seule maladie qui a été la variole est éradiquée par la vaccination. Campagnes de vaccination de masse dirigée par l’Organisation mondiale de la santé dans les années 60 et 70 a été couronnée de succès, et en 1980, la variole a été déclarée la première – et toujours, la seule – maladie humaine à être totalement éradiquée.

Les enfants camerounais montrent leurs certificats de vaccination antivariolique en 1975 (Smith Collection / Gado via Getty Images)

Les réussites comme la variole sont donc exceptionnelles. C’est plutôt la règle selon laquelle les maladies persistent.

Prenons, par exemple, des agents pathogènes comme paludisme. Transmis par parasite, il est presque aussi vieux que l’humanité et pèse encore aujourd’hui sur un lourd fardeau de maladie: il y avait environ 228 millions de cas de paludisme et 405 000 décès dans le monde en 2018. Depuis 1955, les programmes mondiaux d’éradication du paludisme, aidés par l’utilisation du DDT et de la chloroquine, ont remporté un certain succès, mais la maladie est encore endémique dans de nombreux pays du Sud.

De même, des maladies telles que tuberculose, lèpre et rougeole sont avec nous depuis plusieurs millénaires. Et malgré tous les efforts, l’éradication immédiate n’est toujours pas en vue.

Ajoutez à ce mélange des agents pathogènes relativement plus jeunes, tels que VIH et Virus Ebola, de même que grippe et coronavirus comprenant SRAS, MERS et SARS-CoV-2 qui cause le COVID-19, et le tableau épidémiologique global devient clair. Recherche sur le fardeau mondial de la maladie constate que la mortalité annuelle causée par les maladies infectieuses – dont la plupart surviennent dans les pays en développement – représente près d’un tiers de tous les décès dans le monde.

Aujourd’hui, à l’ère du transport aérien mondial, du changement climatique et des perturbations écologiques, nous sommes constamment exposés à la menace de maladies infectieuses émergentes tout en continuant à souffrir de maladies beaucoup plus anciennes qui restent bien vivantes.

Une fois ajoutées au répertoire des agents pathogènes qui affectent les sociétés humaines, la plupart des maladies infectieuses sont là pour rester.

La peste a causé des pandémies passées – et continue de surgir

Même les infections qui ont maintenant des vaccins et des traitements efficaces continuent de prendre des vies. Peut-être qu’aucune maladie ne peut mieux illustrer ce point que peste, la plus meurtrière maladie infectieuse dans l’histoire humaine. Son nom est encore aujourd’hui synonyme d’horreur.

Les archéologues en apprennent davantage sur les maladies du passé lorsqu’ils creusent des fosses communes comme celle-ci en Italie. (Photo AP / Francesco Bellini)

Peste est causée par la bactérie Yersinia pestis. Il y a eu d’innombrables flambées locales et au moins trois pandémies de peste documentées au cours des 5 000 dernières années, tuant des centaines de millions de personnes. La plus notoire de toutes les pandémies était La mort noire du milieu du 14ème siècle.

Encore La mort noire était loin d’être une explosion isolée. La peste est revenue chaque décennie ou même plus fréquemment, frappant à chaque fois des sociétés déjà affaiblies et faisant des ravages pendant au moins six siècles. Même avant le révolution sanitaire du XIXe siècle, chaque foyer s’est progressivement éteint au cours des mois et parfois des années en raison des changements de température, d’humidité et de la disponibilité d’hôtes, de vecteurs et d’un nombre suffisant d’individus sensibles.

Certaines sociétés se sont remises relativement rapidement de leurs pertes causées par la peste noire. D’autres ne l’ont jamais fait. Par exemple, médiéval L’Égypte n’a pas pu se remettre complètement des effets persistants de la pandémie, qui a particulièrement dévasté son secteur agricole. Les effets cumulatifs du déclin des populations sont devenus impossibles à récupérer. Elle a conduit au déclin progressif du sultanat mamelouk et à sa conquête par les Ottomans en moins de deux siècles.

Cette même bactérie de la peste qui détruit l’état reste avec nous même aujourd’hui, un rappel de la très longue persistance et de la résilience des agents pathogènes.

Espérons que COVID-19 ne persistera pas pendant des millénaires. Mais jusqu’à ce qu’il y ait un vaccin efficace, et probablement même après, personne n’est en sécurité. La politique ici est cruciale: lorsque les programmes de vaccination sont affaiblis, les infections peuvent réapparaître. Regarde juste rougeole et polio, qui ressurgissent dès que les efforts de vaccination échouent.

Compte tenu de ces précédents historiques et contemporains, l’humanité ne peut qu’espérer que le coronavirus qui cause le COVID-19 se révélera être un pathogène traitable et éradicable. Mais l’histoire des pandémies nous apprend à attendre le contraire.La conversation

A propos de l’auteur

Nükhet Varlik, Professeur agrégé d’histoire, Université de Caroline du Sud. Cet article est republié à partir de La conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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