Les feuilles qui tombent prouvent que la vie continue

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Photographie : FLPA/Alamy


© Fourni par The Guardian
Photographie : FLPA/Alamy

Même si dans ses dernières années, ma mère pouvait à peine marcher, elle aimait toujours être conduite à travers les bois, surtout à cette période de l’année. La combinaison de la lumière du soleil à faible angle et de la verrière dorée et bronze l’a collée à la vitre de la voiture. Si elle repéra un petit enfant en train de donner des coups de pied dans ses bottes de pluie à travers la litière de feuilles, sa joie était totale. Elle n’avait peut-être plus fait de telles choses elle-même, mais elle en avait encore le souvenir.



La larve d'un sphinx éléphant, se nourrissant d'épilobe rosebay.


© Photographie : FLPA/Alamy
La larve d’un sphinx éléphant, se nourrissant d’épilobe rosebay.

Cet automne a été exceptionnellement brillant, la longue période de temps sec et sédentaire offrant un affichage spectaculaire et approfondissant les piles de feuilles croquantes. Et le fait que ma mère soit décédée juste au moment où elle commençait a ajouté un caractère poignant supplémentaire au schéma familier de l’année qui s’estompe.

Pour me remonter le moral, je me suis promené dans cette ancienne forêt presque tous les jours. “Rien d’or ne peut rester”, a promis Robert Frost, mais même à la mi-novembre, les arbres portent encore des feuilles, notamment celles du châtaignier – jaune citron et transparent contre la lumière du soleil, mais bronzé sur le sol, leur scie- contour denté tellement plus gros que le hêtre cuivré.

La sénescence des feuilles, comme son équivalent humain, peut sembler sèchement académique lorsqu’elle est vue au niveau cellulaire. Les chloroplastes qui nourrissent les arbres se décomposent et les enzymes dégradent la chlorophylle qu’ils contiennent, modifiant ainsi la couleur des feuilles. Pourtant, à l’œil humain, une mosaïque dont l’effet global était d’un vert plat s’est transformée en fragments scintillants – une compensation pour les heures flétries de la lumière du jour.

La vie continue, même dans les tas de feuilles mortes, ce qui égalisera les bosses de température pour les créatures vivant près du sol. Ils offrent également un abri aux larves de toutes sortes de Lépidoptères, y compris l’éléphant sphinx, un favori local mais de plus en plus rare dans les environs. Nichées dans leur havre de verdure, les larves entrent dans un état de développement arrêté connu sous le nom de diapause.

Au loin, j’entends le souffle insistant d’un souffleur de feuilles, un son que quelqu’un m’a récemment décrit comme « la huitième trompette de l’apocalypse ». Pour les mites et les papillons des jardins britanniques, c’est littéralement vrai.

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