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Le nettoyage des hyènes offre des avantages de santé publique et économiques aux villes africaines – ScienceDaily

by Nouvelles

Les hyènes sont fréquemment vilipendées et souvent redoutées. Hemingway a décrit une fois la hyène comme une dévoreuse puante et immonde des morts, avec des mâchoires qui cassent les os que le lion laisse.

Mais une nouvelle étude conclut que le nettoyage des hyènes tachetées offre des avantages importants pour la santé publique et l’économie des villes africaines qu’elles parcourent.

Dans une étude menée dans et autour de la ville éthiopienne de Mekelle, qui abrite 310 000 personnes et 120 000 animaux d’élevage, un écologiste de la conservation de l’Université du Michigan et deux collègues ont découvert que les hyènes tachetées éliminent chaque année 207 tonnes de déchets de carcasses animales.

Mekelle est la capitale de la région du Tigré, dans le nord de l’Éthiopie. Les carcasses d’animaux d’élevage qui y sont abattus pour l’alimentation, ou qui meurent naturellement, sont souvent jetées à la décharge locale ou au bord des routes, où les hyènes se nourrissent des déchets. Les chercheurs voulaient savoir si les hyènes – en éliminant ces déchets de l’environnement – ​​pouvaient également empêcher les agents pathogènes de pénétrer dans les humains et le bétail.

Ils ont déterminé que le nettoyage des hyènes prévient chaque année cinq infections à l’anthrax et à la tuberculose bovine chez les habitants de Mekelle et 140 infections chez les bovins, les moutons et les chèvres. Ce service de lutte contre les maladies permet à la ville d’économiser 52 000 $ par an en coûts de traitement et d’éviter les pertes de bétail.

L’étude, publiée en ligne le 26 septembre dans le Journal d’écologie appliquée, est le premier à quantifier les avantages pour la santé publique et les avantages économiques du charognard par les hyènes tachetées.

“Oui, les effets sont modestes. Même ainsi, cette étude bouleverse totalement le récit traditionnel autour des hyènes – qu’elles sont une nuisance et devraient être supprimées”, a déclaré Neil Carter de l’UM, auteur principal de l’étude et professeur adjoint à l’école. pour l’environnement et la durabilité. “Il s’agit d’une contribution importante à un corpus croissant de travaux qui mettent en évidence les avantages des prédateurs et des charognards, plutôt que de se concentrer uniquement sur leurs coûts pour l’humanité.”

Les auteurs soulignent que ces services d’assainissement et de lutte contre les maladies sont particulièrement utiles dans les zones rurales et à faible revenu. À Mekelle, le comportement de nécrophage des hyènes fait avancer trois objectifs de développement durable des Nations Unies : assurer une bonne santé et un bien-être, fournir de l’eau potable et des installations sanitaires et promouvoir la biodiversité terrestre.

Pour estimer les avantages des hyènes tachetées, les chercheurs ont examiné leurs habitudes alimentaires et la taille de la population autour de Mekelle. Pendant la journée, les hyènes de Mekelle se reposent sur des sites en dehors de la ville pour éviter les perturbations humaines ; ils viennent en ville la nuit pour se nourrir.

Les données de terrain ont été collectées et analysées par l’auteur principal de l’étude, Chinmay Sonawane, un ancien étudiant de Carter qui est maintenant doctorant à l’Université de Stanford.

Ces données ont été intégrées dans un modèle de transmission de la maladie utilisé pour prédire le nombre d’infections à l’anthrax et à la tuberculose bovine survenant chez l’homme et le bétail à partir de déchets de carcasse infectés, ainsi que les coûts associés au traitement de ces infections et à la perte de bétail. Les chercheurs ont comparé ces résultats de santé publique et économiques selon deux scénarios : hyènes présentes et hyènes absentes.

“Par rapport aux grandes entreprises d’élevage de bétail dans le Nord global, les avantages que nous avons trouvés sont assez faibles”, a déclaré Sonawane. “Cependant, perdre ne serait-ce qu’une seule vache à cause de la fièvre charbonneuse ou de la tuberculose bovine peut causer un stress financier important aux propriétaires de bétail en Éthiopie, qui ont tendance à posséder des troupeaux de bétail beaucoup plus petits que les propriétaires de bétail dans d’autres parties du monde.

« De plus, nous n’avons estimé que les avantages tirés des hyènes à moins de 5 kilomètres de la ville. Il est très, très probable que des hyènes beaucoup plus loin que 5 kilomètres entrent à Mekelle et consomment encore plus de déchets.

Pour Sonawane, le travail de terrain consistait à passer des nuits à la décharge de Mekelle et à enregistrer le nombre et le type de carcasses d’animaux (principalement des bovins, des chevaux, des poulets, des moutons et des chèvres) disponibles pour les charognards.

Il a compté les hyènes et les a regardés se nourrir, à l’aide de jumelles de vision nocturne fonctionnant à des longueurs d’onde infrarouges. Les photos en noir et blanc et les clips vidéo qu’il a capturés sont obsédants : les yeux des hyènes brillent d’un feu surnaturel.

Les auteurs de l’étude ont déterminé qu’une hyène de Mekelle récupère chaque année environ 2 100 livres de déchets de carcasse dans la ville. Pour les hyènes se nourrissant à la décharge, les carcasses de chevaux représentaient environ 80% de ce total, tandis que les déchets de volaille étaient le type de déchets de carcasses d’animaux le plus fréquemment consommé.

Les chercheurs ont estimé une taille de population de 210 hyènes autour de Mekelle en utilisant des “enquêtes par appel”. Cette méthode de terrain impliquait la diffusion d’appels de détresse d’hyène préenregistrés avec un mégaphone de 45 watts depuis le sommet d’un véhicule à cinq endroits dans la ville. Au cours de chaque enquête d’une heure, les chercheurs ont compté le nombre de hyènes attirées par les sons et visibles avec les jumelles de vision nocturne.

Compte tenu du taux de consommation et de la taille estimée de la population, les hyènes de Mekelle devaient éliminer chaque année 207 tonnes de déchets de carcasses animales, soit 4,2% du total des déchets de carcasses animales jetés par les résidents et les entreprises.

La production de déchets à Mekelle devrait augmenter avec la croissance exponentielle de la population humaine, Carter et ses collègues ont écrit: “Compte tenu des contraintes financières sur les services de collecte et d’élimination des déchets, les conditions sanitaires devraient se détériorer davantage.” Le nettoyage des hyènes pourrait donc être encore plus précieux à l’avenir.

Les auteurs notent que les avantages de la présence d’hyène doivent être mis en balance avec les coûts. Une étude de 2011 a fait état de 10 attaques d’hyènes non mortelles contre des humains chaque année à Mekelle, ainsi qu’une perte économique estimée à 2 928 $ résultant de 33 attaques mortelles de bovins et de petits ruminants chaque année.

Pour préserver la santé publique et les avantages financiers fournis par les hyènes à l’avenir, des actions de gestion non létales qui minimisent les risques et permettent aux hyènes de coexister avec les humains sont nécessaires, selon les auteurs.

“En maintenant l’accès des hyènes aux déchets, le conflit homme-hyène peut être atténué à Mekelle, et les avantages en matière d’assainissement et de contrôle des maladies fournis par le nettoyage des hyènes peuvent être préservés ou même augmentés”, ont-ils écrit.

Mais exclure les hyènes de la récupération des déchets de carcasses animales peut les obliger à chasser le bétail et pourrait augmenter le conflit homme-hyène, comme l’a montré une étude précédente à Mekelle.

L’autre auteur de l’étude est Gidey Yirga de l’Université de Mekelle. Les chercheurs remercient Haile Gerigis, l’Université de Mekelle et l’Agence norvégienne de coopération au développement pour leur soutien sur le terrain et le Bureau de la recherche de premier cycle et des bourses de l’Université Harvard pour son soutien financier.

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