La défaillance d’un composant dans la capsule de l’équipage dans l’espace lointain de la NASA pourrait prendre des mois à réparer

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Les ingénieurs se précipitent pour réparer un équipement défectueux sur la future capsule d’équipage de l’espace lointain de la NASA, Orion, avant son premier vol dans l’espace. Le remplacement et la réparation peuvent nécessiter des mois de travail. À l’heure actuelle, les ingénieurs de la NASA et l’entrepreneur principal d’Orion, Lockheed Martin, tentent de déterminer le meilleur moyen de réparer le composant et le temps que dureront les réparations.

Début novembre, les ingénieurs de Lockheed Martin travaillant sur Orion ont remarqué qu’un composant de puissance à l’intérieur du véhicule était tombé en panne, selon un e-mail interne et une présentation PowerPoint interne vu par Le bord. Connu sous le nom d’unité d’alimentation et de données, ou PDU, le composant est une «alimentation principale / boîtes de données», selon l’e-mail, chargée d’activer les systèmes clés dont Orion a besoin pendant le vol.

Orion est un élément essentiel du programme Artemis de la NASA, qui vise à envoyer la première femme et le prochain homme sur la Lune d’ici 2024. La capsule en forme de cône est conçue pour être lancée au-dessus d’une future fusée appelée Space Launch System, ou SLS. , un véhicule que la NASA construit depuis dix ans. Pour tester les capacités de ces deux systèmes, la NASA prévoit de lancer une capsule Orion non équipée au-dessus du SLS lors du premier vol de la fusée à la fin de 2021 – une mission appelée Artemis I.

Bien que le SLS ait encore de nombreux tests clés à subir avant ce vol, la capsule Orion qui devait voler pour cette première mission est principalement assemblée, en attente en Floride à l’installation d’opération et de contrôle de la NASA au Kennedy Space Center. La NASA avait prévoit de transférer la capsule Orion vers l’installation de traitement multi-charge utile (MPPF) au KSC le 7 décembre, bien que ce déploiement puisse être reporté en raison de ce problème. Lorsqu’on lui a demandé un commentaire, Dirigé par la NASA Le bord à un court article de blog publié aujourd’hui décrivant l’échec. Lockheed Martin n’a pas répondu à une demande de commentaire avant la publication.

Capsule d’équipage Orion de la NASA, fixée à l’adaptateur et au module de service, avec des carénages de largage d’adaptateur de vaisseau spatial installés.
Photo par Ben Smegelsky / NASA

Le remplacement du PDU n’est pas facile. Le composant est difficile à atteindre: il est situé à l’intérieur d’un adaptateur qui connecte Orion à son module de service – un coffre cylindrique qui fournit support, propulsion et puissance à la capsule pendant son voyage dans l’espace. Pour accéder au PDU, Lockheed Martin pourrait retirer la capsule de l’équipage Orion de son module de service, mais c’est un processus long qui pourrait prendre jusqu’à un an. Pas moins de neuf mois seraient nécessaires pour démonter le véhicule et le remonter, en plus de trois mois pour les tests ultérieurs, selon la présentation.

Lockheed a une autre option, mais cela n’a jamais été fait auparavant et peut comporter des risques supplémentaires, reconnaissent les ingénieurs de Lockheed Martin dans leur présentation. Pour ce faire, les ingénieurs devraient creuser un tunnel à travers l’extérieur de l’adaptateur en retirant certains des panneaux extérieurs de l’adaptateur pour accéder au PDU. Les panneaux n’ont pas été conçus pour être retirés de cette façon, mais ce scénario ne peut prendre jusqu’à quatre mois pour se terminer si les ingénieurs trouvent un moyen de le faire.

Une troisième option est que Lockheed Martin et la NASA pourraient piloter la capsule Orion telle quelle. Le PDU a échoué de telle sorte qu’il a perdu la redondance au sein de l’unité, de sorte qu’il peut toujours fonctionner. Mais dans une agence peu risquée comme la NASA, piloter un véhicule sans plan de secours n’est pas exactement une option intéressante. On ne sait toujours pas ce qui s’est mal passé à l’intérieur de l’unité, qui a été testée avant son installation sur le vaisseau spatial, selon une personne familière avec le sujet.

Si les ingénieurs choisissent de retirer Orion de son module de service, le premier vol de la capsule sur le SLS pourrait être retardé au-delà de sa date actuelle de novembre 2021. Mais le SLS a connu ses propres retards: il était censé voler pour la première fois en 2017 mais ne l’a pas encore fait. On ne sait pas non plus si le SLS lui-même effectuera le vol de novembre 2021; un test clé de la fusée à venir à la fin de l’année a été repoussé, sans nouvelle date cible fixée. Il est donc possible que Lockheed Martin et la NASA puissent réparer Orion avant que le SLS ne soit prêt à voler.

Tout retard supplémentaire sur Artemis ajoute de l’incertitude au calendrier d’atterrissage lunaire de la NASA. La NASA espère faire atterrir des astronautes sur la Lune d’ici 2024, bien que de nombreux experts doutent qu’une telle mission puisse être menée à terme à temps. Artemis I est vulnérable à d’autres retards possibles, mais la défaillance du composant ajoute un niveau d’incertitude supplémentaire au moment où le combo Orion et SLS va décoller.

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