Des vents forts et tourbillonnants compliquent la lutte contre les incendies de forêt au Nouveau-Mexique

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LAS VEGAS, NM – Des vents rapides ont attisé les flammes des incendies de forêt qui brûlaient dans le nord-est du Nouveau-Mexique dimanche, immobilisant les avions de lutte contre les incendies et compliquant le travail des pompiers alors qu’ils cherchaient à protéger davantage de communautés du danger.

« Ça a été une journée difficile. Les vents se sont levés; ils n’ont pas lâché prise », a déclaré le porte-parole des pompiers, Todd Abel, dimanche soir.

La plus grande ville de la zone rurale – Las Vegas, Nouveau-Mexique, 13 000 habitants – se trouve à l’est de la zone d’incendie et semble en sécurité pour l’instant grâce aux lignes de feu creusées avec des bulldozers et d’autres préparations au cours de la semaine dernière. Mais les bords nord et sud de l’incendie s’avéraient toujours difficiles à contenir pour les pompiers, en particulier compte tenu des vents aussi rapides que 50 miles par heure (80 kilomètres par heure), a déclaré Abel.

Le périmètre de l’incendie s’étendait sur plus de 60 miles (96 kilomètres) de Las Vegas, au Nouveau-Mexique, sur le flanc sud-est jusqu’à près de Holbrook, à environ 50 miles (80 kilomètres) au sud de la ligne du Colorado. Le National Interagency Fire Center a déclaré tôt dimanche que plus de 20 000 structures restaient menacées par l’incendie, qui a détruit environ 300 résidences au cours des deux dernières semaines. La caserne des pompiers a déclaré que le confinement total n’était pas prévu avant la fin juillet.

Les vents féroces devaient se poursuivre avec une petite pause dimanche soir et au moins jusqu’à lundi. Les vents forts et en rafales sont à bien des égards le pire cauchemar des pompiers, en particulier dans des conditions aussi chaudes et sèches que les équipes du sud-ouest se battent depuis début avril.

En plus d’attiser et de propager les flammes, ces vents font atterrir des avions-citernes et des avions légers qui peuvent larguer de l’eau directement sur le feu ou déposer un retardateur devant son chemin pour permettre aux bulldozers et aux équipes au sol de creuser des coupe-feu dans des endroits où il n’y a pas d’autoroutes ou de routes qui peut aider à arrêter la progression des flammes.

Dans des conditions extrêmes, comme celles du Nouveau-Mexique, même les hélicoptères qui peuvent généralement s’élever dans les airs – au moins pendant les premières heures du matin avant que les vents ne commencent à se lever dans l’après-midi – sont cloués au sol. Cela signifie qu’ils sont incapables de recueillir des renseignements sur les développements nocturnes essentiels à l’élaboration de nouveaux plans d’attaque ou à la passation de nouvelles commandes de pompiers, de moteurs et d’autres avions de toute la région où la demande augmente de façon exponentielle à l’approche de l’été et du début de la saison des incendies plus traditionnelle.

Les avions ont pu voler tôt dimanche mais ont été cloués au sol en début d’après-midi, a déclaré Abel.

«Ce n’est pas bon, évidemment; cela enlève un outil dans notre boîte à outils, mais nous ne nous arrêtons pas », a déclaré le porte-parole des pompiers Ryan Berlin.

Les pompiers se sont préparés à protéger les maisons si nécessaire dans plusieurs autres communautés rurales le long de la route nationale qui relie Las Vegas à Taos, une petite communauté populaire pour les activités de loisirs en plein air comme le ski. Les responsables ont exhorté à plusieurs reprises les gens à évacuer si on leur avait dit de le faire.

“C’est un combat aérien les gars”, a déclaré le porte-parole des pompiers, Bill Morse, dimanche soir.

Dimanche matin, le plus grand incendie au nord-est de Santa Fe s’était étendu à une superficie de plus de deux fois la taille de Philadelphie. Des milliers d’habitants ont été contraints de fuir leurs maisons.

Pour l’instant, la ville de Las Vegas semble être sûre, a déclaré Berlin. Certains habitants de la zone ont pu regagner leur domicile samedi, et certains commerces et restaurants ont rouvert.

“Nous avons même déjà commencé à repeupler une partie de la ville”, a-t-il déclaré. “Notre préoccupation en ce moment concerne la partie sud-ouest du feu que le vent nous aide, en quelque sorte, parce qu’il renvoie les flammes dans le feu.”

Mais Wendy Mason, de la Division forestière du Nouveau-Mexique, a averti que “n’importe qui” n’est “hors de danger potentiel”.

“Ce n’est pas parce que les vents viennent d’une direction qu’ils ne peuvent pas changer de direction, il vaut donc mieux être préparé et avoir des résidents prêts à partir”, a-t-elle déclaré.

Dans tout le pays, près de 2 000 miles carrés (5 180 kilomètres carrés) ont brûlé jusqu’à présent cette année, 2018 étant la dernière fois qu’un tel incendie a été signalé à ce stade, selon le National Interagency Fire Center. Et les prévisions pour le reste du printemps ne sont pas de bon augure pour l’Ouest, où la sécheresse à long terme et les températures plus chaudes provoquées par le changement climatique se sont combinées pour aggraver la menace d’incendie de forêt.

Sonner a rapporté de Reno, Nevada. Kathleen Ronayne, journaliste à l’Associated Press, a contribué depuis Sacramento, en Californie.

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