Venir sur une planète près de chez vous – maintenant. Propulsé par Northrop Grumman

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L’année dernière a montré que la médecine et les traitements médicaux ne se limitent pas nécessairement au cabinet du médecin. Même lorsqu’une pandémie a secoué le monde, la télémédecine et la technologie de l’IA ont contribué à garantir que les gens reçoivent les soins dont ils ont besoin.

À l’avenir, la médecine pourrait être encore plus intelligente. Nous pourrions vérifier notre sang pour l’infection dans le confort de la maison. Plutôt que de précipiter un patient déshydraté à l’hôpital, nous pourrions trouver un robinet et transformer de l’eau plate en liquide intraveineux stérile. Où que nous soyons et où que nous soyons, les outils d’imagerie médicale pourraient scanner notre corps et envoyer des lectures automatisées à des experts médicaux humains et IA partout dans le monde (ou dans les mondes).

C’est le rêve d’un jour sur Terre. Mais cela commence déjà dès maintenant dans l’espace, où la médecine aérospatiale jette les bases des soins de santé de demain, à des centaines de kilomètres au-dessus du sol.

Génération Espace Santé

L’innovation dans le domaine de la santé s’écoule de l’orbite depuis aussi longtemps que les humains se dirigent vers elle. Dans le cadre du mandat de la NASA, l’organisation finance à la fois la recherche et partage ses découvertes avec le public. Un très grand nombre de découvertes ont permis d’aller dans l’espace et de revenir en toute sécurité. Au cours des 63 années qui se sont écoulées depuis la création de la NASA, des milliers de brevets ont été déposés pour des produits destinés aux patients qui ont du succès et qui maintiennent la vie.

Pour atterrir sur la Lune en 1969, la NASA a inventé Traitement d’image numérique. Cette technologie a ensuite été partagée et intégrée dans un certain nombre d’appareils, notamment des appareils d’IRM et des tomodensitomètres. Une génération environ plus tard, la capacité du télescope spatial Hubble à voir les moindres détails à haute résolution s’est transformée en une entreprise qui fabriquait des appareils d’imagerie pour la biopsie mammaire. Plutôt que de simplement regarder dehors, La technologie de la NASA cherche maintenant à localiser les emplacements possibles de la tumeur. Elle est également au cœur d’une série de stimulateurs cardiaques programmables, outils de chirurgie robotique, matériel de suture pouvant tenir un orgue ensemble – et traverse actuellement des câbles sur la Station spatiale internationale (ISS).

Cette innovation de soins de santé haut de gamme sauve des vies, mais nécessite quelque chose de difficile à trouver sur Terre et encore plus difficile à trouver : les hôpitaux. Aux États-Unis, les temps de transit hospitalier en ambulance peuvent être mesurés, à partir de certaines communautés rurales, en heures. Par mauvais temps, le transport peut devenir impossible. Dans les pays en développement et les communautés isolées, les soins hospitaliers ne sont pas une option. En orbite terrestre basse, où les humains vivent sans interruption depuis vingt ans, il n’y a jamais eu d’hôpital. Les astronautes en détresse médicale sont évacués vers la Terre.

La notion de “stabiliser et transporter” ne fonctionne bien dans l’espace et sur Terre que lorsque le patient peut survivre au voyage et que le voyage est court. Au-delà de la lune, les temps de transport vers un hôpital sur Terre s’étendent sur plus de quatre jours. Dans les hautes montagnes du Pérou et du Népal, et pendant l’hiver antarctique, peu de temps peut suffire pour mettre un patient en sécurité. C’est pourquoi apporter des soins de santé aux humains, où qu’ils soient, est l’objectif de la médecine aérospatiale.

Ici ou là : soins définitifs partout

Dans les endroits du système solaire où un hôpital est disponible, la question devient : est-ce nécessaire ? En décembre 2020, un appareil a volé vers l’ISS pour tester à quel point nous pouvions diagnostiquer les maladies à distance. Le système HomeCue, fabriqué par une société suédoise, est conçu pour aider à identifier la maladie en comptant toutes sortes de globules blancs – des neutrophiles et lymphocytes, qui augmentent en taille et en nombre avec les infections aiguës, aux éosinophiles et basophiles, qui répondent aux allergènes et parasites. Mais un tel système fonctionnerait-il dans l’espace, où chaque goutte de sang prélevée essaie de s’envoler ?

En mars 2021, HomeCue est resté en orbite. Ancrés au poste de travail par des pieds, les astronautes ont travaillé avec le système dans un petite tente en plastique extensible, empêchant le sang de s’infiltrer dans d’autres parties de la station tout en empêchant la station – qui abrite une collection intéressante et quelque peu unique de microflore – de s’approcher de la zone de collecte.

Si cela s’avère efficace, des systèmes similaires pourraient être déployés partout sur Terre, dans des fermes, des villages au bord d’une falaise ou même des comptoirs domestiques. Mais si un problème était détecté dans ces environnements austères et éloignés, quelle serait la prochaine étape ?

Dans l’espace – et dans de nombreux autres endroits difficiles d’accès – il peut être plus facile d’atteindre un support autonome. En réalité, opérations médicales autonomes (AMO) se déroulent dans l’espace et sur Terre depuis des décennies. Par exemple, en 1999, sous la direction d’un spécialiste d’Indianapolis, Le Dr Jerri FitzGerald a diagnostiqué et a commencé à se soigner pour un cancer pendant son déploiement en Antarctique.

Le système médical autonome en cours de développement est destiné à compléter la formation des équipages. Avant le lancement, tous les membres des équipages spatiaux sont formés aux compétences médicales de base et même avancées, telles que prendre des températures, administrer des anesthésiques, arracher des dents et coudre des plaies. Compte tenu de leurs connexions constantes au sol, les astronautes de l’ISS appellent le contrôle de mission pour obtenir des conseils sur la gestion de problèmes médicaux plus délicats. Mais le temps qu’il faut pour envoyer un message dans un sens augmente de plus de dix minutes dans chaque sens. À l’avenir, lorsque les équipages se rendront un jour sur Mars, les astronautes auront besoin d’une consultation plus proche.

L’idée derrière AMO est qu’il peut guider les utilisateurs locaux sur la voie des actions qui doivent être prises le plus tôt possible : vérifier la pression artérielle, mettre un échantillon de sang dans le HomeCue, utiliser une échographie pour regarder une annexe, etc. l’espoir est qu’au moment où les images seront prêtes à être examinées, les informations d’un spécialiste quelque part sur Terre auront atteint la zone éloignée du patient, que ce soit au milieu de l’océan ou au milieu de l’espace lointain.

Depuis un demi-siècle, la médecine aérospatiale s’est fortement impliquée dans le développement de moyens permettant aux non-spécialistes d’utiliser des outils tels que l’échographie pour faciliter le diagnostic à distance. À la fin de l’année dernière, l’utilisation à distance d’un échographe commercial disponible dans le commerce a été utilisée conjointement avec l’AMO et la télémédecine depuis le sol. L’objectif était de créer un conseiller médical, également connu sous le nom de système d’aide à la décision médicale. Un tel outil permettrait aux astronautes et aux médecins sur Terre de contourner les retards apportés par la distance ou le temps, en diagnostiquant et en traitant les conditions émergentes en place.

Réutiliser, recycler, réinfuser

La bonne nouvelle est que les systèmes d’aide à la décision médicale pourraient un jour proposer des traitements. La moins bonne nouvelle est que les traitements nécessitent souvent beaucoup de choses. Même les grands hôpitaux manquent de fournitures de base, telles que des solutions salines, après que des ouragans ont détruit des parties de la chaîne d’approvisionnement ou que des pandémies ont ralenti la livraison. Mais les innovations en matière de soins de santé du dernier demi-siècle ont conduit à des gains énormes dans le recyclage et la récupération de l’eau des aliments, de l’urine et même de la sueur. Aujourd’hui, la médecine aérospatiale va encore plus loin dans ce processus de récupération et de recyclage : transformer ce qui est sorti du sang en quelque chose capable d’y retourner directement.

Entrer IVGEN, un dispositif de génération de fluide intraveineux. Il s’agit d’un système de purification d’eau portable qui est suffisamment petit et léger pour voler facilement vers l’ISS. IVGEN a non seulement fabriqué de l’eau de qualité médicale à partir de fluides récupérés, mais il peut également ajouter du sel dans les bonnes proportions afin que ce qui en sort puisse être réinjecté dans un patient nécessitant une réanimation liquidienne. Au cours de la décennie qui a suivi le premier vol de cette technologie dans l’espace, IVGEN est resté stocké sur une étagère pendant deux ans. Ensuite, ils l’ont rallumé – juste pour voir si cela fonctionnerait au milieu d’une mission sur Mars ou après avoir ramassé de la poussière dans une clinique de santé éloignée. Ça faisait. Maintenant, la technologie est maintenant davantage automatisée pour voir si nous pouvons utiliser le système, son collecteur, son purificateur, son mélangeur et ses poches pour perfuser directement un patient, libérant ainsi du temps pour le personnel soignant et d’autres ressources de soins de santé.

Regarder vers l’avenir : loin, loin devant

Soixante-trois ans de vols spatiaux habités représentent beaucoup de technologies de retombée. Une grande partie a été conçue pour maintenir les explorateurs en vie dans un quasi vide, parmi la microgravité et les radiations élevées. Tout a été construit pour occuper un minimum de masse et de volume.

La seule chose qui manque aux astronautes dans l’espace, c’est l’espace. Une quantité étonnamment petite est disponible pour l’équipement de toute sorte – beaucoup moins d’équipement qui pourrait être utilisé une fois dans une lune bleue, voire jamais. Par conception ou coïncidence cosmique, les besoins de santé de la Terre ont également évolué de cette façon : plus légers et plus petits. Personnel et portable, c’est là où nous allons, où que nous allions. À certains égards, les soins de santé sur Terre ne font que rattraper leur retard médecine aérospatiale allait tout le long. Ensemble, nous nous améliorons, plus vite et voyageons plus loin, plus sûrs.

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