Une histoire d’illusions martiennes

Lors de l’approche rapprochée de Mars vers la Terre en 1877, l’astronome italien Giovanni Schiaparelli a regardé à travers son télescope et a observé des rainures à la surface de la planète rouge. Le mot italien qu’il a utilisé pour eux, “canali”, signifiant canaux, a été traduit par “canaux” en anglais, ce qui a conduit de nombreux anglophones à conclure que Mars avait une vie intelligente qui avait construit un système de voies navigables.

Cette idée fausse a été popularisée par un astronome nommé Percival Lowell, qui en 1895 a présenté des dessins des canaux dans un livre intitulé “Mars”, et a soutenu sa théorie complète dans un deuxième livre, “Mars comme demeure de la vie”, en 1908. L’inexactitude a été encore alimentée, selon la NASA, par l’enthousiasme suscité par la construction du canal de Suez, une merveille d’ingénierie de l’époque achevée en 1869.

La théorie a été démystifiée au début du XXe siècle, lorsqu’il a été démontré que les « canaux » n’étaient que des illusions d’optique : lorsqu’ils sont vus à travers des télescopes de mauvaise qualité, des éléments ponctuels, tels que les montagnes et les cratères de Mars, semblent être reliés par des lignes droites. lignes. Plus tard, l’analyse spectroscopique de la lumière provenant de Mars a montré qu’il n’y avait pas d’eau à sa surface.

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