Un nouveau mystère sur Mars: des fluctuations inexpliquées de l'oxygène

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Merci à son rover CuriositéLa Nasa a pu suivre pour la première fois l'évolution de la composition de l'atmosphère martienne au fil des saisons. Mais les données recueillies laissent les astronomes perplexes. Ils révèlent des fluctuations inattendues de l'oxygène au-dessus du cratère Gale.

"La première fois que nous avons eu les données sous la yeuxnous étions abasourdis "Sushil Atreya, chercheur à l'Université du Michigan (États-Unis). Et les données, dont nous parlons ici, sont celles transmises par un instrument de Rover de la NASA, Curiosité. Pendant trois années martiennes – presque six années terrestres – il enregistre les variations dans la composition duatmosphère au-dessus de la surface du cratère Gale.

Une mission qui a permis dans un premier temps de confirmer la composition duatmosphère de Mars 95% dans le volume de gaz carbonique (CO2), 2,6% desazote moléculaire (N2), 1,9% deargon (Ar), 0,16% deoxygène moléculaire (O2) et 0,06% des monoxyde de carbone (CO). Et qui a aussi mis en lumière le mouvements de gaz selon les variations de pression atmosphérique Au cours du mois.

Ces variations résultent de la gel de CO2 gazeux, dans l'hiver, du côté des pôles. De quoi baisser la pression atmosphérique et provoquer des mouvements de gaz pour rééquilibrer le tout. À l'inverse, lorsque le CO2 devenir gazeux, au printemps et en été, les pressions augmentent. Et les astronomes ont confirmé les variations saisonnières attendues pour l'azote et l'argon.

Plus d'oxygène au printemps et en été

Par contre, les données relatives aux variations d'oxygène les ont surpris. Les quantités de O2 ont effectivement augmenté au printemps et en été avant de retrouver les valeurs annoncées par la théorie à lal'automne. Une tendance qui se répète chaque année, avec des quantités variables de O2. "Nous avons du mal à expliquer le phénomène", reconnaît Melissa Trainer, chercheuse à Centre de vol spatial Goddard de la NASA (États Unis).

Les astronomes ont d'abord imaginé que molécules de CO2 et de l'eau (H2O) aurait pu libérer de l'oxygène en pénétrant dans l'atmosphère. Mais les calculs montrent que cela prendrait cinq fois plus d'eau sur Mars pour arriver à de telles concentrations. Et le CO2 se dissocie trop lentement pour générer de l'oxygène sur une aussi courte période. Pour expliquer la diminution de O2, les chercheurs ont également réfléchi à l'action du radiation solaire, capable de réduire les molécules dans carbone oxygène. Mais il faudrait au moins dix ans pour s'en tenir au nombre de Curiosité.

"Le fait que le comportement de l'oxygène ne soit pas parfaitement reproductible à chaque saison laisse penser que ce n'est pas un problème lié à la dynamique de l'atmosphère. Ce doit être une source et un puits que nous ne connaissons pas encore."dit Melissa Trainer. "Il peut y avoir une corrélation avec les variations déjà observées dans méthane sur Mars "Sushil Atreya se confie.

Après le mystère du méthane, celui de l'oxygène

L’oxygène et le méthane sont des composés pouvant être produits par l’activité des êtres vivants ainsi que abiotique. Astronomes du Nasa Considérez que le sol martien peut être la source d'excès d'oxygène atmosphérique au printemps. "Dans l'atmosphère martienne, il n'y a pas assez d'oxygène pour expliquer le phénomène que nous avons observé. Cela doit être joué au niveau du sol. Avec quelque chose qui varie d'une saison à l'autre pour expliquer nos données."confirme Timothy McConnochie, chercheur à l'Université du Maryland (États-Unis).

le Sol martien est en effet riche en composés tels que le peroxyde d'hydrogène et perchlorates. Et une expérience sur les trains de roulement Viking a montré, il y a plusieurs décennies, que le chaleur et l'humidité pourrait libérer de l'oxygène du sol martien. Cependant, cela ne peut expliquer la baisse de concentration observée en automne.

Les astronomes espèrent que des données encore plus détaillées continueront à les aider à dévoiler les bases du mystère. "Avec plus d'informations en main, nous verrons quelle explication nous pouvons offrir"Melissa Trainer conclut.

Ce que vous devez vous rappeler

  • Le rover Curiosité est le premier à fournir des informations sur les variations saisonnières de la composition de l’atmosphère de Mars.
  • Et des variations inattendues ont été enregistrées concernant l'oxygène.
  • Pour le moment, les astronomes ont du mal à les expliquer.

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