Sears engage des conseillers pour préparer le dépôt de bilan

Sears Holdings
Corp.

SHLD -5,99%

a engagé M-III Partners LLC pour préparer un dépôt de bilan qui pourrait arriver dès cette semaine, selon des personnes familières avec la situation, alors que la société à court d'argent qui dominait jadis le commerce de détail américain fait face à un délai de paiement de sa dette.

Les employés de M-III Partners, une firme de conseil en boutiques, ont passé les dernières semaines à travailler sur le dépôt potentiel, ont déclaré les responsables. Ces derniers jours, le personnel de M-III était au siège du détaillant à Hoffman Estates, dans l’Illinois, a déclaré une personne. Sears continue de discuter d'autres options et pourrait encore éviter une restructuration en cour, a ajouté la population.

Sears, qui perd de l’argent depuis des années, a une dette de 134 millions de dollars due lundi. Edward Lampert, le gestionnaire de fonds de couverture qui est le président, le directeur général, le principal actionnaire et le plus grand créancier de Sears, pourrait sauver la société, comme il l’a fait par le passé en effectuant le paiement.

Mais M. Lampert plaide pour une restructuration plus large qui comprendrait la réduction de la dette de 5,5 milliards de dollars de la dette de Sears de plus de 1 milliard de dollars, la vente de 1,5 milliard de dollars de biens immobiliers et la cession d'actifs de 1,75 milliard de dollars, y compris la marque d'appareils Kenmore, qu'il a offerte à 400 millions de dollars. millions pour s'acheter.

La mauvaise performance financière de la société a rendu difficile l’obtention de l’appui des prêteurs pour le plan, a déclaré l’une des personnes. M. Lampert espère ramener Sears à la rentabilité, a déclaré cette personne. La société a déjà fermé des centaines de magasins ces dernières années.

Sears engage des conseillers pour préparer le dépôt de bilan

Sears a enregistré des pertes cumulées de plus de 11 milliards de dollars depuis 2011 et ses ventes annuelles ont chuté de près de 60% au cours de cette période pour atteindre 16,7 milliards de dollars. Les analystes disent qu'il faut collecter plus d'un milliard de dollars par an pour rester à flot.

M. Lampert a également demandé conseil à la société de conseil AlixPartners; avocats de Weil, Gotshal & Manges LLP; et la banque d’investissement Lazard Ltd., alors qu’il tentait de maintenir la société à flot et de se restructurer hors du tribunal de la faillite, ont indiqué des personnes.

Mardi, Sears a ajouté Alan Carr, expert en restructuration, au conseil d’administration, ce qui porte à sept le conseil d’administration composé de six personnes. M. Carr dirige un cabinet de conseil en restructuration et a précédemment travaillé comme avocat en restructuration chez Skadden, Arps, Slate, Meagher & Flom LLP. Il a également siégé au conseil d’administration de sociétés, notamment LightSquared Inc., une entreprise de réseautage sans fil, et du fabricant de guitares Gibson Brands Inc., qui ont récemment exploré le processus de faillite.

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M. Lampert a rencontré son partenaire dans Sears, Roebuck & Co. Le détaillant se débattait avant de l’associer à Kmart, qu’il avait sauvé de la faillite, pour créer Sears Holdings Corp. en 2005.

Il a agi rapidement pour réduire les dépenses et fermer les magasins non rentables. La récession s'est toutefois aggravée à la suite de la hausse des achats en ligne et de la montée en puissance de concurrents tels que Walmart Inc. et Amazon.com Inc. L’approche non conventionnelle de M. Lampert en matière de vente au détail n’a pas aidé la société. Selon des personnes familières avec la situation, il a résisté aux investissements dans la modernisation des magasins et, après être devenu PDG en 2013, a dirigé l'entreprise depuis la Floride.

M. Lampert veut restructurer la dette de Sears sans demander la protection de la faillite, car il considère que la faillite est risquée pour les détaillants, selon une personne familière avec sa pensée. Les détaillants font souvent faillite dans l’espoir de se restructurer mais finissent par être liquidés, comme ce fut le cas cette année avec Toys “R” Us Inc., a déclaré cette personne.

M. Lampert, dont le fonds de couverture, ESL Investments Inc., détient la majorité des actions de Sears, estime également que la société peut obtenir plus de valeur pour ses actifs en les vendant tant qu'elle est en activité, a ajouté cette personne.

Les critiques ont accusé M. Lampert d'avoir retiré des actifs de la société en difficulté. La personne familière avec la pensée de M. Lampert a déclaré qu'il vendait des actifs pour donner à Sears l’argent nécessaire pour rester en affaires.

Bien que M-III Partners soit relativement nouveau dans le secteur de la restructuration, son fondateur, Mohsin Meghji, est considéré comme un expert en redressement. L'ancien consultant Arthur Andersen et co-fondateur d'un autre cabinet de conseil spécialisé dans les travaux de restructuration mène des restructurations depuis près de 30 ans.

Sears, qui compte encore près de 900 magasins, serait la plus grande mission de M-III. Elle a récemment occupé le poste de responsable de la restructuration de Real Alloy, une entreprise de recyclage de l'aluminium qui avait demandé la protection de sa faillite en 2017.

Les actions de Sears, qui se négociaient jusqu'à 144 dollars il y a dix ans, ont clôturé mardi à 59 cents, signe que les investisseurs se préparent à une éventuelle faillite ou à une restructuration.

Écrire à Suzanne Kapner à Suzanne.Kapner@wsj.com, Lillian Rizzo à Lillian.Rizzo@wsj.com et Soma Biswas à soma.biswas@wsj.com

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