International Pourquoi tant de pathogènes viennent de Chine

Pourquoi tant de pathogènes viennent de Chine

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China a un problème, et ce problème est beaucoup plus important que “2019-nCoV”. Personne ne pouvait rien faire avec cette abréviation il y a un mois. Maintenant, tout le monde connaîtra bientôt l’abréviation. C’est le nom du nouveau virus corona, qui maintient désormais le monde en haleine et a incité le gouvernement chinois à prendre des mesures drastiques. Des villes entières ont été mises en quarantaine, les trains et les vols ont été annulés, les festivals ont été annulés, les sorties de films ont été reportées. Cela vous rend sceptique. Surtout quand vous entendez, par exemple de la part de virologues et d’autorités allemandes, même du ministre de la Santé, que le nouveau virus circule dans le monde, mais le risque n’est que faible à modéré. Et maintenant, beaucoup demandent. En fait, le virus corona, découvert pour la première fois en décembre dans une métropole chinoise de 11 millions de patients hospitalisés atteints d’une infection pulmonaire, est loin d’être le pathogène le plus dangereux. Il est beaucoup moins mortel que Ebola, par exemple, et n’est probablement pas encore aussi facilement transmis que la grippe.

Joachim Müller-Jung

Rédactrice en rubrique, responsable du département “Nature et Science”.

Alors pourquoi tout le soulèvement?

Cela concerne en fait la Chine. Depuis la Chine, des agents pathogènes dangereux ont commencé à plusieurs reprises leur voyage autour du monde et déclenché des épidémies. Le soi-disant virus du SRAS, par exemple, s’est déclaré dans la province chinoise du Guangdong à l’été 2002 et a infecté des milliers de personnes dans le monde au cours des mois qui ont suivi. Plusieurs centaines sont morts. À l’époque, le virus du SRAS est étroitement lié au nouveau virus. Les deux sont des virus corona. Ils sont appelés ainsi parce qu’ils sont recouverts à l’extérieur comme une couronne avec de nombreuses extensions hérissées. Sinon, ils sont très similaires. Le nouveau et l’ancien virus corona ne diffèrent que dans de minuscules sections, tout comme les muffins à gâteau diffèrent dans les paillettes et les éclats d’amandes sur le dessus. Les différences de virus sont génétiques. Les gènes fournissent les instructions de construction du virus. Et s’il y a des changements génétiques au fil des ans – des soi-disant mutations dans les gènes – qui rendent le virus différent par-dessus, alors c’est pratiquement comme un nouveau virus pour notre système immunitaire. Et cela peut être dangereux. Notre système de défense n’est alors pas préparé.

De cette façon, de nouvelles variantes de virus émergent

Pourquoi dis-je cela? Et qu’est-ce que cela a à voir avec la Chine? Parce que la Chine a presque toujours eu les meilleures conditions pour que de telles transformations virales soient possibles. D’une part, il y a la population puis la densité de population. Là où tant de personnes vivent ensemble dans les espaces les plus étroits comme en Chine, un milliard de personnes, les agents pathogènes se propagent généralement plus rapidement. Les virus Corona nuisent aux humains, en particulier lorsqu’ils pénètrent dans les poumons. Donc, si beaucoup d’entre eux entrent dans le corps avec l’air que nous respirons et les gouttelettes que nous expulsons par la toux et les éternuements, ou lorsqu’ils entrent en contact avec les muqueuses, le danger est le plus grand. Heureusement, le nouveau virus corona n’est pas encore facilement transmis via des gouttelettes aéroportées. Mais si les gènes continuent de muter, ce n’est pas hors de question. Tout comme il est possible que les virus deviennent globalement plus agressifs et se multiplient plus rapidement dans l’organisme. Ce risque est également un risque qui a toujours été plus important en Chine que partout ailleurs.

Il y a toujours eu de nombreux virus corona, virus grippaux et autres agents pathogènes différents en Chine. Tous ces virus affectent également les animaux de compagnie – cochons, volailles – mais aussi de nombreux animaux sauvages, les chauves-souris par exemple. En Chine, tous ces animaux vivent traditionnellement très étroitement avec les humains. Il y a des marchés aux animaux partout où les Chinois satisfont leur appétit pour tout ce qui est comestible. L’hygiène n’est souvent pas disponible sur ces marchés, comme c’est le cas dans les maisons, et les contrôles sont inhabituels depuis des siècles. Cela a un peu changé, notamment en raison de l’urbanisation. Mais les animaux sont toujours un énorme réservoir de virus, qui peuvent ensuite se propager à l’homme par contact étroit. Jusqu’à présent, environ deux cents agents pathogènes différents étaient connus pour être transmis des animaux aux humains. Soit dit en passant, c’est un bel exemple de la façon dont les humains et les animaux sont liés les uns aux autres en termes d’histoire phylogénétique. Le nouveau virus corona a été retracé sur un marché animal à Wuhan. Le premier soupçon était que l’agent pathogène provenait de chauves-souris. Entre-temps, des études génétiques précises ont montré que le virus a des caractéristiques d’un virus de chauve-souris, mais aussi des caractéristiques qui indiquent les serpents comme un autre «habitat».

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De nombreux Chinois mangent de la viande de serpent, des abats et même le sang brut est traité et bu, ce qui a une longue tradition. Il est considéré comme une délicatesse, comme dans d’autres parties de l’Asie. Et il peut arriver encore et encore que des agents pathogènes différents mais liés se rencontrent et échangent leur matériel génétique. De cette façon, de nouvelles variantes de virus font constamment leur apparition en Chine. Peu d’entre eux doivent être dangereux pour les gens. Mais le potentiel est particulièrement grand en Chine que ces nouvelles variantes déclenchent des épidémies et des pandémies mondiales, qui sont ensuite propagées à d’autres régions du monde par les voyageurs. Ces dernières années, la surveillance d’éventuelles épidémies en Chine s’est considérablement améliorée. Les autorités sont sensibilisées à la grippe aviaire et au sars, c’est pourquoi elles réagissent plus rapidement et plus radicalement avec des mesures de quarantaine. Vous avez vous-même vu le succès dans la lutte contre les maladies infectieuses depuis plusieurs années. Mais c’est exactement ce que l’Organisation mondiale de la santé, en tant qu’agence mondiale de la santé, attend des Chinois. Parce que la Chine a une grande responsabilité internationale.

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