PDG de Cronos: 1,8 milliard de dollars provenant de Big Tobacco n'est qu'un début pour l'industrie du cannabis

Les entreprises de marijuana et les entreprises traditionnelles jouent un jeu proverbial de speed dating, selon un haut responsable de l'industrie du cannabis qui a réussi à trouver un partenaire attrayant.

Groupe Cronos Inc.

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Le chef de la direction, Mike Gorenstein, a déclaré dans une interview téléphonique vendredi que l'accord de 1,8 milliard de dollars annoncé plus tôt dans la journée avec la société mère de Philip Morris, Altria Group Inc.

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n’est que le début pour son entreprise, ainsi que pour l’industrie.

"Je suis encore sous l'adrénaline", a déclaré Gorenstein, expliquant qu'il n'avait pas beaucoup dormi la nuit précédant l'annonce. «Nous venons d’obtenir un nouveau partenaire et maintenant des ressources – mais au-delà, le réseau et le support [Altria] peut offrir – être capable d'avoir cette expérience. C’est un alignement et un partenariat, mais ce n’est pas comme si l’accord était terminé. Nous sommes tous très excités par le début et nous pouvons maintenant aller faire ce que nous voulons. "

Gorenstein a de bonnes raisons de perdre le sommeil sur cet accord, comme si c'était pour beaucoup d'argent. Altria a promis un investissement de 1,8 milliard de dollars dans Cronos, ce qui se traduirait par une participation de 45% du capital d’Altria, qui aurait la possibilité d’acquérir la pleine propriété s’il le souhaitait. Il s’agit du deuxième accord de ce type, après son rival Cronos, Canopy Growth Inc.

CGC, + 3,49%

CANNABIS, + 3,47%

a conclu un pacte avec le fabricant Corona Constellation Brands Inc.

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d'investir 4 milliards de dollars dans la société de culture en pot.

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Selon les analystes, l'accord Cronos-Altria a conféré une légitimité supplémentaire à une industrie qui, jusqu'au 21e siècle, était du ressort des clubs de motards, des passeurs et des trafiquants de drogue. À l'heure actuelle, dans l'industrie canadienne du cannabis, la plupart, sinon tous les grands producteurs de pots, discutent avec des partenaires potentiels disposant de ressources plus importantes et possédant une expertise en dehors du cannabis et évaluant les avantages et les coûts d'un partenariat ou d'une vente pure et simple, selon plusieurs sources de l'industrie. .

Gorenstein a reconnu que des réunions avaient lieu dans toute l'industrie, mais a déclaré que Cronos évaluait systématiquement ses options en matière de partenariats, rencontre après réunion avec d'autres "partenaires stratégiques" potentiels. Il a constaté que les dirigeants d'Altria et son équipe avaient déclaré: "nous sommes d'accord". et «nous nous sentons de la même manière» lorsque nous discutons de l’avenir du secteur en croissance et de l’apparence possible d’un partenariat.

«Le sentiment que nous avions l'un pour l'autre était très important», a déclaré Gorenstein.

Fondamentalement, Altria ne cherche pas de couverture, car c’est une entreprise qui, selon Gorenstein, est «adjacente» au cannabis, et non en concurrence directe. Dans son communiqué de presse annonçant l’accord, Cronos a déclaré qu’il voyait des opportunités de travailler avec Altria sur la technologie de vaporisation, ainsi que sur les produits de cannabis pré-roulés et avec les organismes de réglementation, domaine dans lequel le fabricant de Marlboro a une grande expérience.

Gorenstein dit que Altria peut contribuer à la dernière étape du processus de transformation de la marijuana en un produit de consommation standard par Cronos. Si Cronos peut concevoir un produit en termes de cas d'utilisation et d'effets psychoactifs, Altria dispose de l'expertise nécessaire pour transformer le design en un produit capable de fournir des résultats cohérents, a-t-il déclaré. En bref, tous les produits d’une même gamme de produits peuvent être ressentis et goûtés de la même manière.

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L’un des aspects de l’accord qui pourrait poser problème aux consommateurs de cannabis, en particulier ceux du secteur médical, est l’histoire de la société de tabac Altria qui a eu des conséquences énormes sur la santé publique au cours de décennies de production et de vente de cigarettes. Cronos possède un grand nombre d'actifs dans la marijuana à des fins médicales au Canada et dans le reste du monde, et l'image qu'elle tente de véhiculer en tant que fournisseur de médicaments pourrait être compromise par un partenariat avec une société de tabac.

Gornstein dit qu'Altria réduit les risques et “augmente le choix” et s'éloigne des cigarettes combustibles.

«C’est quelque chose d’important, à mon avis», a-t-il déclaré. "Je pense que c’est aussi un point clé pour [Altria] est encourageant à propos du secteur médical, ils ont beaucoup d’expérience avec le [Food and Drug Administration] et la recherche. "

Rebecca Brown, fondatrice de Crowns Consulting, une agence de publicité spécialisée dans le cannabis, a du mal à évaluer si les consommateurs vont se détourner d'une entreprise de cannabis en raison d'une participation importante d'une entreprise de tabac.

«C’est une tension intrinsèque pour une société de tabac d’avoir une participation quasi-majoritaire dans une entité spécialisée dans le cannabis médical», a déclaré Brown au téléphone. "Ce sera intéressant de voir comment ils se positionneront et le conditionneront dans un monde où nous éprouvons une certaine empathie pour les marques qui admettent leurs erreurs et leurs échecs."

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Brown dit qu'il pourrait y avoir un moyen de s'appuyer sur un récit que les professionnels du marketing qualifient de «défectueux» – bon en raison de ses défauts – mais elle doute qu'il soit possible de laisser des cigarettes sans rien faire, que de faire des sacrifices.

"Je ne pense pas que la solution à adopter ici consiste à ignorer que fumer des cigarettes est tout sauf ce que c'est", a-t-elle déclaré. «Si le jeu d’Altria consiste à désavouer cet héritage et à organiser et à se rassembler autour d’un avenir meilleur et à essayer d’aider les gens, pourrions-nous éprouver de l’empathie pour une société de tabac se préoccupant de la santé publique comme une pénitence? Je ne sais pas – mais il est certain qu’il est possible de gagner les consommateurs. "

C’est le genre d’expertise dont les entreprises de cannabis ont besoin, ont déclaré des analystes, tout en décrivant l’accord de vendredi comme une aubaine pour l’industrie dans son ensemble.

Dans une note adressée aux clients, Jason Zandberg, analyste de PI Financial, a déclaré vendredi que l'investissement représentait un "vote de confiance significatif" pour les dirigeants de Cronos et qu'il devrait avoir un impact positif et général sur le secteur. Zandberg a relevé son objectif de prix Cronos de 15 $ C à 24 $ CA et a acheté le nom.

«Nous pensons qu'Altria apporte de nombreux avantages au groupe Cronos, notamment son expérience en matière de réglementation, de conformité et de relations gouvernementales, ainsi que son expertise en matière de technologie des périphériques, de gestion de la chaîne d'approvisionnement et de marketing», a écrit Zandberg. «Nous pensons également que Altria bénéficie de l’expertise de Cronos dans les produits à base de cannabinoïdes et constitue un canal immédiat pour le développement de produits sur le marché canadien.»

Matt Bottomley, analyste de Canaccord Genuity, a également déclaré dans une note adressée vendredi à ses clients que l’investissement dans Altria serait une aubaine pour tout le secteur et ferait monter les valorisations. Il a qualifié la somme de 16,25 dollars canadiens par action Altria d’accepter de payer pour l’investissement une évaluation «noble» basée sur les estimations des performances futures de son équipe. Bottomley attribue à Cronos une réserve avec un objectif de prix de 13,98 CAD.

Les actions de Cronos ont déchaîné vendredi, gagnant 22% à 12,74 $ après l’annonce de la transaction Altria par la société. FNB ETFMG Alternative Harvest

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a augmenté de 4,9% vendredi alors que l'indice S & P 500

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a diminué de 2,2%.

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