Omicron a changé la forme de la pandémie. Cela finira-t-il pour de bon ?

Par Rob Picheta, CNN

Le monde craignait le pire lorsqu’une nouvelle variante inquiétante du coronavirus est apparue fin novembre et a ravagé l’Afrique du Sud à un rythme jamais vu auparavant dans la pandémie.

Mais deux mois plus tard, avec Omicron dominant dans une grande partie du globe, le récit a changé pour certains.

“Les niveaux d’inquiétude à propos d’Omicron ont tendance à être plus faibles qu’avec les variantes précédentes”, a déclaré à CNN Simon Williams, chercheur sur les attitudes et les comportements du public envers Covid-19 à l’Université de Swansea. Pour beaucoup, “le” facteur de peur de Covid “est plus faible”, a-t-il déclaré.

d’Omicron sévérité réduite par rapport aux variantes précédentes, et la probabilité perçue que les individus finissent par être infectés, ont contribué à cette relaxation dans l’état d’esprit des gens, a déclaré Williams. Cela a même amené certaines personnes à activement chercher la maladie “en finir avec” – une pratique contre laquelle les experts ont fortement mis en garde.

Mais certains membres de la communauté scientifique sont prudemment optimistes sur le fait qu’Omicron pourrait être le dernier acte de la pandémie – fournissant à d’énormes pans du monde “une couche d’immunité” et nous rapprochant d’un stade endémique où Covid-19 est comparable à des maladies saisonnières comme le rhume ou la grippe.

“Mon propre point de vue est qu’il devient endémique, et il continuera à le rester pendant un certain temps – comme cela s’est produit avec d’autres coronavirus”, a déclaré David Heymann, professeur d’épidémiologie des maladies infectieuses à la London School of Hygiene and Tropical Medicine.

“Tous les virus essaient de devenir endémiques, et pour moi, celui-ci semble réussir”, a-t-il déclaré.

Covid-19 a évolué avec une grande imprévisibilité, et la variante qui a remplacé Delta aurait pu être plus sinistre, disent les experts ; mais le monde a finalement obtenu une souche dominante qui balaie facilement les populations, sans causer le même degré d’hospitalisations, de maladies graves et de décès que les variantes précédentes.

Les experts avertissent qu’il pourrait y avoir des revers en cours de route – tout comme la composition d’Omicron était inattendue, la prochaine variante pourrait présenter un risque plus grave pour la santé publique et retarder la fin de la pandémie.

Et de nombreux pays, en particulier où la couverture vaccinale est faible, pourraient encore faire face à des hôpitaux débordés en raison de la vague actuelle d’Omicron.

Mais une urgence politique apparaît dans une grande partie de l’Occident pour ramener les sociétés à un sentiment de normalité – avec la transmissibilité d’Omicron obligeant les dirigeants à choisir entre annuler les mesures de santé publique ou voir leurs effectifs et leurs économies risquer de s’immobiliser.

Et pour la première fois depuis que la propagation de Covid-19 a stupéfié le monde au début de 2020, certains épidémiologistes et dirigeants sont prêts à entretenir la perspective que le virus pourrait faire des pas vers le statut endémique.

“Les règles du jeu ont changé”

La question à laquelle les scientifiques et la société au sens large seront confrontés tout au long de 2022 est de savoir quand Covid-19 quittera son stade actuel et entrera dans l’endémicité.

Une maladie endémique est présente en permanence dans une population mais n’affecte pas un nombre alarmant de personnes et ne perturbe pas la société, comme on le voit généralement dans une pandémie.

Les experts ne s’attendent pas à ce que Covid disparaisse complètement dans aucune de nos vies. Au lieu de cela, il atteindra éventuellement une période similaire à plusieurs autres maladies, où “la plupart des gens seront infectés lorsqu’ils sont enfants, peut-être plusieurs fois, et à mesure que ces infections s’accumulent, ils développent une immunité”, selon Mark Woolhouse, professeur de maladies infectieuses. épidémiologie à l’Université d’Édimbourg et auteur d’un livre sur les premiers stades de la pandémie.

“C’est la situation vers laquelle nous nous dirigeons”, a-t-il déclaré. « Omicron est une autre dose de virus. Nous serons tous en moyenne moins sensibles à la maladie après avoir reçu cette dose ou après avoir reçu le vaccin. »

C’est pourquoi la gravité réduite d’Omicron est si essentielle – elle ajoute une couche supplémentaire d’immunité, mais ne s’accompagne pas du même risque d’hospitalisation que Covid-19 a détenu pendant la majeure partie de l’année dernière. Omicron est associé aux deux tiers réduction du risque d’hospitalisation par rapport à Delta, selon une étude écossaise. Un document distinct d’Afrique du Sud a avancé le même chiffre à 80%.

« Bien plus de la moitié du monde est désormais exposée au virus ou au vaccin. Les règles du jeu ont changé du point de vue du virus », a déclaré Woolhouse.

Et souligner la confiance des experts est de l’histoire ancienne – bien que comparer le scénario actuel aux pandémies précédentes ne soit pas une science exacte, il existe des preuves du passé que l’on peut s’attendre à ce que les virus évoluent vers des versions moins graves et finissent par disparaître dans l’arsenal des rhumes et grippes annuels .

“Il y a quatre autres coronavirus qui sont devenus endémiques”, a déclaré Heymann. “L’histoire naturelle des infections” indique que le Covid-19 sera le cinquième, a-t-il ajouté.

“Les gens ont réinterprété la” grippe russe “à la fin du XIXe siècle comme l’émergence d’un coronavirus commun de type rhume”, a ajouté Woolhouse, faisant référence à l’épidémie de 1889-90 qui aurait tué environ un million de personnes, mais qui est finalement devenue un rhume.

“La” grippe espagnole “a donné au monde entier une dose très désagréable d’un virus de la grippe H1N1” en 1918, a-t-il déclaré. Maintenant, “nous recevons une vague de ce virus à peu près chaque année”.

Les experts conviennent généralement qu’Omicron nous rapproche de cette étape avec Covid-19. Mais il y a une grande mise en garde qui détermine la vitesse à laquelle nous y arriverons – et cela ne dépend pas de la souche actuelle, mais de celle qui vient ensuite.

“C’est une question ouverte de savoir si Omicron sera ou non la vaccination contre le virus vivant que tout le monde espère, car vous avez une telle variabilité avec l’émergence de nouvelles variantes”, a déclaré le Dr Anthony Fauci, directeur du National Institut des allergies et des maladies infectieuses, a déclaré lundi.

“J’espère que ce sera le cas”, a déclaré Fauci à Davos Agenda, un événement virtuel organisé cette semaine par le Forum économique mondial, reflétant l’optimisme prudent exprimé par de nombreux épidémiologistes. Il a ajouté que le monde était “chanceux” qu’Omicron ne partage pas davantage les caractéristiques de Delta.

Mais malgré toutes les indications positives, cela “ne signifie pas qu’une nouvelle variante ne viendra pas nous forcer à reculer”, a déclaré Woolhouse.

“Je ne voudrais pas appeler dans quelle direction la prochaine (variante) irait, a-t-il ajouté. “La prochaine variante doit surpasser Omicron, et la principale chose qu’elle devra être capable de faire est d’échapper à l’immunité naturelle et d’échapper à l’immunité induite par le vaccin”, a-t-il déclaré. “Ce que nous ne pouvons pas dire à l’avance, c’est à quel point (cela) sera grave.”

Une course aux armements vers l’endémicité

Sur le plan épidémiologique, Omicron a suscité une certaine optimisme – mais tout dépend de la façon dont le virus évolue à partir d’ici.

Cependant, les pandémies ne se déplacent pas simplement avec les caprices d’un virus; elles sont également dirigées par des comportements humains et des actes politiques. Et alors que le deuxième anniversaire de la pandémie en mars se rapproche, des signes apparaissent d’une course aux armements vers l’endémicité.

Le Premier ministre espagnol Pedro Sanchez, qui a présidé l’un des déploiements de vaccination les plus efficaces d’Occident, a déclaré à la station de radio Cadena Ser plus tôt ce mois-ci qu’il était temps “d’évaluer l’évolution de Covid d’une pandémie à une maladie endémique”. Sa ministre de la Santé a déclaré qu’elle avait fait part de ce point de vue à ses collègues dirigeants de l’Union européenne.

Le secrétaire britannique à l’éducation, Nadhim Zahawi, qui supervisait auparavant le déploiement du vaccin au Royaume-Uni, a ajouté à Sky News qu’il souhaitait que le Royaume-Uni “montre au monde comment vous passez de la pandémie à l’endémie”.

Et cette décision est déjà bien engagée dans des pays comme le Danemark, où les règles de Covid ont été abandonnées puis réintroduites l’année dernière. Tyra Grove Krause, un responsable du Statens Serum Institut (SSI) qui s’occupe des maladies infectieuses dans le pays, a déclaré ce mois-ci à la chaîne locale TV2 qu’Omicron pourrait “nous sortir” de la pandémie et ramener les Danois à la normale dans les deux mois.

“Les gouvernements qui ont atteint un degré élevé d’immunité de la population grâce au privilège de la vaccination ou au fardeau de l’infection ont désormais un éventail de choix plus large qu’au début de 2021”, a déclaré Thomas Hale, professeur agrégé à la Blavatnik School de l’Université d’Oxford. du gouvernement, et le responsable académique de son Covid-19 Suivi de la réponse du gouvernement.

De nombreux pays commencent à agir comme si le Covid était déjà endémique. L’Angleterre a résisté à de nouvelles restrictions malgré des chiffres d’infection record ces dernières semaines, et bien que les hospitalisations et les décès aient augmenté, son secteur des soins de santé semble avoir survécu au pic de la vague Omicron sans enregistrer les admissions élevées observées lors des variantes précédentes.

Les premiers exemples du monde réel comme celui-ci pourraient donner à d’autres nations la confiance nécessaire pour supprimer les restrictions et, comme le Premier ministre britannique Boris Johnson l’a proposé ce mois-ci, “surmonter” la vague Omicron. “De nombreux pays se sont tournés vers le Royaume-Uni, car ils voient que le Royaume-Uni a un certain degré d’autorisation” dans les restrictions, a déclaré Heymann.

Cette approche devient rapidement plus courante. L’aide financière liée à Covid devrait bientôt prendre fin en France avec l’assouplissement des restrictions ; « Nous annonçons [to people in France] que la pandémie sera peut-être derrière nous d’ici la mi-février », a annoncé jeudi le Premier ministre français Jean Castex.

Le moteur de cette poussée est l’impact dévastateur qu’Omicron a sur la main-d’œuvre essentielle – un développement qui a changé le calcul des gouvernements. Confrontés au dilemme de lutter contre la transmission ou de maintenir le fonctionnement de leur pays, les dirigeants ont rapidement décidé de réduire les périodes d’isolement.

“De toute évidence, retirer les gens du marché du travail – en particulier les écoles et les soins de santé – est un impact coûteux”, a déclaré Hale d’Omicron. “Bien sûr, il est préférable d’empêcher une transmission généralisée en premier lieu, bien que pour de nombreux pays confrontés à présent à Omicron, ce point soit désormais sans objet.”

Cela signifie qu’un nombre croissant de pays cherchent à «transférer l’évaluation des risques à leurs populations», a déclaré Heymann – assouplissant les règles et encourageant l’autotest, les décisions personnelles sur le port du masque et même des évaluations individuelles parmi les personnes infectées de la durée de leur vie. besoin de s’isoler.

De nombreux experts encouragent toujours les restrictions pour réduire la transmission, du moins tant que l’onde Omicron est avec nous. Mais Williams a noté que les populations s’éloignent de plus en plus de ce point de vue.

“La façon dont Omicron a été représenté dans certains médias, et même indirectement par certains politiciens – qui ont été un peu trop rapides pour souligner le message” nous devons apprendre à vivre avec ” – a contribué à cette opinion désormais assez répandue selon laquelle Omicron est moins inquiétant », a-t-il déclaré.

Le problème avec cette approche, avertissent beaucoup, est que certaines parties du monde sont moins en mesure d’adopter une approche détendue.

“Par définition, une pandémie n’est pas terminée tant qu’elle n’est pas terminée, pour tout le monde, partout”, a déclaré Williams. “Notre attention devrait maintenant se concentrer de plus en plus sur la fourniture de suffisamment de vaccins à ceux des pays à revenu faible et intermédiaire.”

La couverture vaccinale est plus faible dans de nombreuses régions les plus pauvres du monde – en particulier en Europe orientale, en Asie centrale et dans de grandes parties de l’Afrique – laissant ces endroits particulièrement sensibles à de nouvelles variantes inquiétantes ou à des vagues d’hospitalisations plus graves.

« Une pandémie a diverses composantes dans divers pays », a déclaré Heymann. “Je pense que les pays deviendront endémiques à des rythmes différents.”

Et cela ajoute une couche supplémentaire d’incertitude à la question de savoir si Omicron accélérera la fin de la pandémie.

“Les systèmes de santé du monde entier devront être conscients” des risques de Covid même s’il commence bientôt à agir et à ressembler davantage à un rhume saisonnier, a déclaré Woolhouse.

“Le monde a changé – il y a un nouvel agent pathogène humain là-bas, et il va continuer à causer des maladies dans un avenir prévisible”, a-t-il conclu. «Nous allions toujours vivre avec Covid. cela n’allait jamais disparaître – nous le savions depuis février 2020. »

“Ce que nous ne savions pas, et que nous ne savons toujours pas entièrement, c’est exactement à quoi cela ressemble.”

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