L'espérance de vie a-t-elle atteint ses limites en France?

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L’espérance de vie à la naissance a augmenté de 3 mois par an en moyenne en France depuis le milieu du XXe siècle, de 66 ans en 1950 à 82 ans en 2018. Cependant, les progrès ont ralenti ces dernières années: l'espérance de vie n'a augmenté que d'un mois et demi en moyenne par an pour les hommes, et pour un pour les femmes par mois.

D'où vient ce ralentissement? Est-ce conjoncturel ou est-ce une nouvelle tendance sous-jacente? Faut-il s'attendre à une diminution de l'espérance de vie dans quelques années, comme aux États-Unis?

L'effet des épidémies de grippe

Les épidémies de grippe saisonnière ont été particulièrement meurtrières au cours des hivers récents: depuis 2014, trois d'entre elles ont été marquées par une surmortalité d'environ 15 000 décès imputables à la grippe à chaque fois, principalement parmi les personnes âgées.


Gilles Pison, d'après les données de l'Insee, Auteur fourni

Les épidémies de grippe saisonnière ne sont toutefois pas nouvelles. Lorsqu'ils sont mortels, comme ceux des années récentes, ils réduisent l'espérance de vie à la naissance de 0,1 à 0,3 an, mais l'effet est cyclique, sans affecter la tendance sous-jacente. En ce qui concerne les épidémies de grippe, il semble y avoir un ralentissement dû à d’autres causes. Pour comprendre la situation, il est utile de situer les changements récents de l'espérance de vie dans le contexte de changements à long terme.

La formidable croissance de l'espérance de vie depuis le milieu du XXe siècle – il a augmenté de 16% depuis 1950 – est principalement dû aux succès remportés dans la lutte contre la mortalité adulte, en particulier aux âges avancés, où de plus en plus de décès sont concentrés. La mortalité infantile a atteint des niveaux si bas au cours des dernières décennies que son évolution n'a que peu d'influence sur l'espérance de vie à la naissance.



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Cancers première cause de décès lors de maladies cardiovasculaires

Au milieu du XXe Au siècle dernier, les maladies infectieuses étaient encore à l’origine d’une grande partie des décès chez les adultes et les personnes âgées, et leur recul a conduit à une augmentation significative de l’espérance de vie des adultes. Mais la part de ces maladies dans la mortalité totale a considérablement diminué et les gains à tirer de la poursuite de leur recul sont faibles.


Gilles Pison (d'après les données d'Inserm-CepiDc et Breton et al., 2018), Auteur fourni

Les maladies cardiovasculaires et les cancers sont maintenant les principales causes de décès. Et ce sont les succès dans la lutte contre ces maladies qui ont permis à l'espérance de vie de continuer à augmenter au cours des dernières décennies.

La mortalité due aux maladies cardiaques et vasculaires a considérablement diminué au cours des cinquante dernières années, grâce à la "révolution cardiovasculaire" des avancées en matière de prévention et de traitement dans ce domaine. Quant à la mortalité par cancer, qui avait augmenté, elle diminue maintenant grâce aux diagnostics antérieurs, à l’amélioration des traitements et à la réduction des comportements à risque tels que le tabagisme.

Les effets retardés du tabagisme sur la mortalité

Le ralentissement des progrès de l'espérance de vie au cours de la dernière décennie pourrait indiquer que les avantages de la révolution cardiovasculaire s'épuisent. Et les progrès futurs pourraient dépendre de plus en plus de la lutte contre les cancers qui sont devenus la principale cause de décès. Si elle réussit, les avantages en termes d’espérance de vie ont été jusqu’à présent moins spectaculaires que ceux liés à la révolution cardiovasculaire.

La mortalité par cancer a considérablement diminué chez les hommes et continue de diminuer. Chez les femmes, où il est inférieur à celui des hommes, il a diminué plus lentement et a même cessé de baisser ces dernières années. L’une des raisons est la montée du tabagisme dans les générations des femmes âgées de 50 ans et plus dans les années 1950 à 1980. Ils en subissent les conséquences quelques décennies plus tard, sous la forme d'une augmentation des cancers liés au tabac.

Les Françaises toujours bien placées en Europe

Le même ralentissement de l'espérance de vie est observé dans les pays d'Europe du Nord et de l'Ouest. Comme en France, il est plus marqué chez les femmes que chez les hommes. Le ralentissement est ancien chez les Suédois. Alors que ces derniers jouissaient d'une des espérances de vie les plus élevées d'Europe en 1980, ils ont été rattrapés puis dépassés par les Français, les Espagnols et les Italiens, qui ont pris les devants.

Si les femmes des pays nordiques ont connu le ralentissement plus tôt que les autres, c'est en partie parce qu'elles ont commencé à fumer plus tôt et ont donc eu des conséquences plus précoces en termes d'augmentation du travail des enfants. mortalité due aux cancers liés au tabac.


Gilles Pison (d'après les données de l'INSEE, du CDC et de la base de données sur la mortalité humaine), Auteur fourni

Avec plus de 87 ans d'espérance de vie, les Japonais détiennent le record aujourd'hui. Ils montrent que des marges de progrès existent encore avant d’atteindre des limites. De leur côté, les Français sont encore mal situés, malgré leur forte croissance.

Les Etats-Unis s'éloignent de plus en plus

Aux États-Unis, l’amélioration de l’espérance de vie n’a pas seulement ralenti, mais a également cédé le pas à la baisse au cours des dernières années. Là encore, la mortalité liée au tabac augmente. En outre, il existe plusieurs problèmes de santé, tels que la fréquence de l'obésité et une épidémie de décès dus à une surdose d'opioïdes chez les adultes. L’inégalité du système de santé aux États-Unis est un autre facteur aggravant, ce qui rend difficile l’accès aux soins pour les pauvres.



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Aux États-Unis, l'espérance de vie a été l'une des plus élevées au monde dans les années 1960, mais ce pays a été rattrapé puis doublé par de nombreux autres pays développés. Il est maintenant de plus en plus éloigné, notamment par les pays européens. En 1980, l’espérance de vie des hommes était identique aux États-Unis et en France. L'avantage des Françaises ne dépassait alors pas un an par rapport aux Américaines; en 2017, l'espérance de vie de ces dernières est supérieure de 4 ans à celle des femmes françaises et l'écart est de plus de 3 ans du côté des hommes.

Il n’est pas du tout certain que l’Europe, et en particulier la France, sera affectée à son tour par une baisse de l’espérance de vie, car leurs systèmes de santé sont plus protecteurs et plus égalitaires que ceux des États-Unis. Cependant, pour que l'espérance de vie continue à augmenter en France dans les années à venir, la mortalité liée au cancer doit continuer à diminuer chez les hommes et à nouveau chez les femmes.

À plus long terme, les progrès réalisés dans la lutte contre les maladies cardiovasculaires et le cancer finiront par être épuisés, comme ce fut le cas pour les progrès dans la lutte contre les infections. De nouveaux domaines de lutte, tels que la lutte contre les maladies neurodégénératives (maladie d’Alzheimer, maladie de Parkinson, etc.) et les innovations médicales et sociales pourraient alors prendre le relais et ouvrir une nouvelle phase de progrès de la santé. Ce qui ne pourrait pas conduire à l'immortalité, vieux rêve inaccessible, mais retarderait le calcul d'une limite à la progression de l'espérance de vie.


Ce texte est basé sur l’article "Pourquoi l’espérance de vie augmente-t-elle moins vite en France? Publiée dans le n ° 564 du Population et sociétés.

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