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Lee ‘Scratch’ Perry, parrain du reggae et pionnier du dub qui a eu une énorme influence sur Bob Marley – nécrologie

by Nouvelles
Lee Perry en 1992 - Frans Schellekens/Redferns

Lee Perry en 1992 – Frans Schellekens/Redferns

Lee “Scratch” Perry, décédé à l’âge de 85 ans, était le plus innovant, excentrique et producteur de disques jamaïcain influent de sa génération et était largement considéré comme le créateur du reggae et du dub.

Perry, qui a également répondu au titre “The Upsetter”, a été le pionnier du son lent, rythmique et lourd des années 1970 qui s’est avéré l’une de ses exportations les plus durables.

Le reggae combinait, selon l’expression de Perry, « le rythme du ghetto et les mots de la rue », créant des chansons de liberté qui parlaient de la conscience noire et de l’autonomisation sociale. Un rebelle de longue date, le prolifique et obsessionnel Perry a travaillé avec une technologie primitive à quatre pistes dans son petit studio Black Ark qui n’était guère plus qu’une cabane en bois dans une banlieue de Kingston.

Là, en travaillant avec des artistes allant de Bob Marley et des Wailers à des chanteurs tels que Junior Murvin et Max Romeo, Perry a créé un son dense et multicouche qui a dépassé les limites de sa technologie, diffusant le gospel reggae dans le monde entier. “J’avais quatre pistes en studio”, se souvient-il, “mais 1 000 pistes dans ma tête.”

Perry se délectait du désordre, sautant à sa table de mixage en short et singulet, souvent pieds nus, posant la batterie et la basse et, seulement lorsqu’il était satisfait du rythme, ajoutant le chant.

Souvent, il n’ajoutait aucune voix, préférant laisser les rythmes parler d’eux-mêmes. Cette technique a évolué en dub ou «version», lorsque les morceaux ont été réenregistrés en utilisant des lignes de basse encore plus lentes et plus lourdes avec une utilisation intensive de la réverbération, du phasing et des paroles échantillonnées.

À la fin des années 1970, cependant, la forte consommation d’alcool et de cannabis de Perry et la violence de Kingston ont provoqué un effondrement nerveux. Après que sa femme l’ait quitté, il a brûlé Black Ark et, alors que la musique jamaïcaine passait au ragga et à la salle de danse, est parti pour la Suisse. Si son travail ultérieur n’a jamais égalé l’originalité de ses jours à Kingston, il est resté une influence séminale sur des groupes allant des Clash à Massive Attack – et était le seul homme que Bob Marley ait qualifié de “génie”.

Il est né Rainford Hugh Perry à Kendal, en Jamaïque, le 20 mars 1936. Après l’école, il a déménagé à Kingston et a travaillé comme garçon de courses, découvreur de talents, agent de sécurité et auteur-compositeur non crédité pour le producteur pionnier Clement « Coxsone » Dodd au Studio One.

À l'extérieur de son studio Black Ark dans les années 1970 - Echoes/Redferns

À l’extérieur de son studio Black Ark dans les années 1970 – Echoes/Redferns

Son premier disque, Chicken Scratch, lui vaut son surnom, si peu de ventes, et il apprend le métier de producteur aux pieds du maître. Mais Perry avait l’esprit indépendant – les désaccords étaient un motif récurrent tout au long de sa carrière – et en 1966, il quitta Dodd pour travailler avec Joe Gibbs.

Perry a produit une série de succès pour Gibbs, y compris sa propre chanson emblématique, I Am the Upsetter, et des disques pour les Maytals et Delroy Wilson, avant de se brouiller – à nouveau – pour de l’argent et de s’installer seul.

Il a embauché un groupe maison qu’il a nommé les Upsetters et a enregistré ses compositions sur son label « Upsetter », louant un espace dans les minuscules studios disséminés autour de Kingston. Set Them Free était l’un des premiers exemples de paroles de « conscience noire », et dès le départ, les chansons de Perry étaient aussi socialement et politiquement engagées que son modus operandi était apparemment désengagé.

Les musiciens ont répondu à la liberté de création qu’il offrait et Perry a rapidement été sollicité. Il a produit un énorme corpus d’œuvres qui a évolué vers un reggae aux sonorités chaleureuses qui ralentissait le ska plus léger et plus rapide et rejetait les notions de mélodie au profit de rythmes aléatoires d’où émergeaient les airs.

En l’absence de lois sur le droit d’auteur en Jamaïque, les chansons allant de A Rainy Night in Georgia à Take Me Home, Country Roads ont été reprises dans un style et un tempo reggae.

Perry a connu une succession de succès nationaux, et après que Return of the Django ait atteint le top cinq en Grande-Bretagne en 1969, les Upsetters sont devenus le premier groupe de reggae à faire une tournée au Royaume-Uni.

Fort du succès, Perry a ouvert le magasin de disques Upsetter au 36 Charles Street à Kingston, des locaux appartenant auparavant au producteur de ska Prince Buster, un espace qui servait de «base, salle de répétition, bar et comptoir d’herbes». Bien que la plupart de ses sorties soient du reggae inspiré de la soul, il dérangeait les auditeurs avec des expériences auditives denses, des arrangements multidimensionnels ou des effets vocaux étranges qui augmentaient la sensation floue et nerveuse des morceaux enregistrés sur un équipement primitif.

De tels effets ont influencé son travail pour Bob Marley, avec qui il a parcouru Kingston en écrivant des paroles et en invoquant des rythmes du drame de la rue. Les deux hommes étaient articulés, pleins d’esprit, preneurs de risques, révolutionnaires et obsédés, et la combinaison de la sensibilité streetwise de Marley et du mysticisme à saveur de narcotique de Perry a changé le cours du reggae.

Perry en 1984 : sa forte consommation de cannabis et d'alcool a conduit à une panne, et il a ensuite abandonné les deux - David Corio/Redferns

Perry en 1984 : sa forte consommation de cannabis et d’alcool a conduit à une panne, et il a ensuite abandonné les deux – David Corio/Redferns

Beaucoup considèrent des morceaux tels que 400 Years, Concrete Jungle et Duppy Conqueror, que Marley a posé avec Perry avant que leur relation toujours houleuse ne se brise, comme parmi les plus beaux et les plus authentiques de sa carrière.

Après les instrumentaux abrasifs de Cloak and Dagger (1972), Perry a sorti l’un des premiers disques de dub, Blackboard Jungle Dub (1973), avec des lignes de batterie et de basse ralenties, des mixages alternatifs et des voix rudimentaires.

En 1974, Perry ouvre le studio Black Ark dans le jardin de sa maison et ses obsessions et sa créativité se déchaînent. Bien qu’un producteur plutôt qu’un artiste d’enregistrement, Perry a travaillé avec son propre matériel, arrangeant, superposant et déconstruisant des airs joués par un groupe fluide de musiciens de session avant d’ajouter des voix au mix.

Il travaillait pieds nus, lapidé en permanence et dansant pour toujours, son imagination capricieuse et ses connaissances encyclopédiques d’enregistrement lui permettant de transcender les restrictions de son humble studio.

Sur scène en 2011 - BALAZS MOHAI/EPA-EFE/Shutterstock

Sur scène en 2011 – BALAZS MOHAI/EPA-EFE/Shutterstock

Leroy Sibbles, le chef des Heptones, a observé : « Scratch pouvait regarder profondément, profondément dans une mélodie et y accéder pour tirer des choses que la plupart des gens n’avaient même pas remarquées. » Lloyd Bradley, dont la Bass Culture reste l’histoire définitive du reggae, a estimé que Super Ape des Upsetters était probablement le meilleur album de dub reggae jamais réalisé : « Il construit une jungle de paysages sonores si épais que vous avez besoin d’une machette.

À la fin des années 1970, la reconnaissance internationale de Perry s’était accrue au point que des artistes aussi divers que Paul McCartney, Robert Palmer et les Clash se fraient un chemin jusqu’à la porte de son studio. Mais ses sessions d’enregistrement marathon alimentées par l’alcool et la ganja ont fait des ravages, et après que les gangsters locaux ont commencé à exiger de l’argent pour la protection, Island Records a jugé certains de ses enregistrements « non publiables », sa conjointe de fait l’a quitté ainsi que l’Arche noire – après avoir été vandalisé par son propriétaire – a été rasé.

Bien que Perry ait soutenu qu’il avait commis un incendie criminel dans un accès de rage, les observateurs ayant une emprise plus ferme sur la réalité soupçonnaient un câblage défectueux. Il expliqua plus tard : « L’Arche Noire était trop noire et trop effrayante. Il veut me dévorer.

Après avoir passé trois jours en prison pour incendie criminel présumé, Perry a déménagé à Londres, où sa production a été irrégulière alors que sa relation avec Island s’effondrait. Au cours des années 1980, il a travaillé sporadiquement en studio avec une multitude de collaborateurs, mais à mesure que le rap et le hip-hop gagnaient en puissance, la demande mondiale pour son travail a diminué.

En 1989, il se remarie, abandonne l’alcool et la ganja et s’installe à Zurich. Il s’est adouci, bien que sa pyrotechnie linguistique signifiait que les intervieweurs ne pouvaient jamais être tout à fait sûrs de leur position.

Lorsque son travail sur Black Ark a été adopté par une nouvelle génération, cela a conduit à l’anthologie, Arkology (1997), la vaste biographie de David Katz, People Funny Boy: The Genius Of Lee ‘Scratch’ Perry, une série de tournées à guichets fermés et de direction artistique du Meltdown Festival de South Bank en 2003.

Que Perry soit vraiment fou ou simplement excentrique était une question qui divisait ses fidèles. En l’absence de réponse définitive (ou clinique), l’Upsetter a offert le dernier mot : “Je suis un magicien”, a-t-il chanté sur African Hitchhiker. ‘Oui! Un magicien devrait faire sa magie et ensuite disparaître.

Lee Perry a épousé d’abord Ruby Williams. Ce mariage fut bref, et en 1989 il épousa Mireille Campbell-Ruegg, une femme d’affaires suisse qui devint sa manager. Elle lui survit avec leur fille et leur fils, et plusieurs enfants par d’autres relations.

Lee Perry, né le 20 mars 1936, décédé le 29 août 2021

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