Le verdict de Maxwell est de mauvais augure pour l’affaire civile du prince Andrew

LONDRES (AP) – Le prince Andrew n’était pas jugé dans l’affaire de trafic sexuel de Ghislaine Maxwell, mais sa condamnation est une mauvaise nouvelle pour l’homme qui occupe le neuvième rang du trône britannique.

Avec la conclusion du cas Maxwell, l’attention se tournera maintenant vers une action civile américaine dans laquelle la plaignante allègue que Maxwell et son petit ami de longue date Jeffrey Epstein l’ont emmenée à Londres, à New York et dans les îles Vierges américaines pour avoir des relations sexuelles avec Andrew alors qu’elle était mineure.

Andrew nie les allégations, mais le verdict de mercredi montre qu’au moins un jury américain était prêt à croire les jeunes femmes victimes de la traite par Epstein et Maxwell dans une affaire pénale, où la norme de preuve est plus élevée que dans les affaires civiles.

“Dans la mesure où il y a chevauchement des preuves concernant l’affaire du prince Andrew, cela n’augure certainement rien de bon”, a déclaré Bradley Simon, un ancien procureur fédéral américain qui travaille désormais comme avocat de la défense dans des affaires civiles complexes. “Mais, comme je l’ai dit, chaque cas dépend de ses propres faits spécifiques et les juges donneront toujours des instructions au jury à ce sujet.”

Maxwell a été reconnu coupable mercredi d’accusations de trafic sexuel et de complot après un procès d’un mois à New York.

Alors que les affaires pénales américaines doivent être prouvées au-delà de tout doute raisonnable, les défendeurs civils peuvent être condamnés à payer des dommages-intérêts s’ils sont reconnus responsables sur la base d’une prépondérance des preuves.

Le verdict est problématique pour Andrew car il est depuis longtemps ami avec Maxwell, fille du défunt magnat des médias Robert Maxwell. Même après qu’Epstein ait été accusé de crimes sexuels, Andrew n’a pas pris ses distances avec elle.

Ces liens ont déjà diminué la réputation du prince.

Andrew a été contraint de renoncer à ses fonctions de membre actif de la famille royale après une interview désastreuse en 2019 avec la BBC qui n’a fait qu’accroître l’inquiétude du public quant à ses liens avec Epstein et Maxwell. Le prince a été largement critiqué pour son explication des raisons pour lesquelles il a maintenu le contact avec Epstein après que le financier a été accusé d’inconduite sexuelle et pour ne pas avoir fait preuve d’empathie pour les victimes d’Epstein.

Bien que le procès Maxwell n’ait offert aucune nouvelle allégation sensationnelle à propos d’Andrew, il rappelle une fois de plus aux gens les allégations sordides et affaiblit sa position auprès du public, a déclaré Chris Scott de Slateford, un cabinet d’avocats londonien spécialisé dans les problèmes de réputation.

“Cela ne fait qu’ajouter de la crédibilité aux récits des gens”, a déclaré Scott à l’Associated Press. « Vous avez maintenant une décision d’un tribunal pénal aux États-Unis soutenant qu’il y avait du trafic en cours. Dans un sens, il devient beaucoup plus difficile pour les gens de penser que tout cela est inventé lorsque vous avez construit cette crédibilité. Je pense donc que ce sera très problématique pour lui.

La poursuite civile contre Andrew a été déposée en août dernier par Virginia Giuffre, qui dit qu’elle avait 17 ans lorsqu’elle a été transportée par avion à Londres pour avoir des relations sexuelles avec Andrew dans la maison de Maxwell à Belgravia, un quartier huppé qui abrite de nombreuses ambassades étrangères et de riches expatriés. D’autres rencontres avec Andrew ont eu lieu au domicile d’Epstein à Manhattan et dans les îles Vierges américaines, selon son procès.

Giuffre, qui ne faisait pas partie de l’affaire pénale, a décrit Maxwell comme une figure de “Mary Poppins” qui mettait les jeunes filles à l’aise lorsqu’elles étaient attirées sur le Web d’Epstein.

C’est au domicile de Maxwell à Londres qu’une photo d’Andrew avec son bras autour de la taille de Giuffre aurait été prise – une image qui a longtemps été au cœur des allégations de Giuffre. Dans l’interview de la BBC, Andrew a suggéré que l’image avait été truquée.

“Je n’ai aucun souvenir d’avoir rencontré cette dame”, a-t-il déclaré. “Pas du tout.”

Compte tenu des enjeux élevés pour Andrew, une question entourant la poursuite civile est de savoir si elle sera un jour jugée. Gloria Allred, qui représente un certain nombre de victimes d’Epstein, a déclaré à la BBC qu’elle s’attend à ce que les avocats du prince déposent une série de contestations procédurales pour tenter de faire dérailler l’affaire.

Cette stratégie a déjà été exposée.

Andrew a d’abord nié avoir reçu légalement des documents judiciaires l’informant du procès. Puis, en octobre, ses avocats ont demandé au juge Lewis A. Kaplan de rejeter la poursuite, affirmant que le prince n’avait jamais agressé sexuellement Giuffre et qu’ils pensaient qu’elle avait poursuivi Andrew “pour obtenir un autre salaire à ses dépens et aux dépens de ses proches. ” La semaine dernière, ils ont monté un autre défi, arguant que le procès de Giuffre devrait être rejeté parce qu’elle ne vit plus aux États-Unis.

Andrew a rencontré Maxwell alors qu’elle étudiait l’histoire à l’Université d’Oxford au début des années 1980.

À l’instar de son père formidable et bien connecté, Ghislaine Maxwell est devenue un maître des réseaux, se construisant une longue liste de contacts dans le monde de la richesse et du pouvoir dans lequel elle a grandi.

Après avoir obtenu son diplôme, elle a travaillé pour l’empire de l’édition familiale dans une variété de rôles. En 1991, à l’âge de 29 ans, elle est devenue l’émissaire de son père aux États-Unis après avoir acheté le New York Daily News au milieu des efforts pour rivaliser avec son collègue magnat des médias – et propriétaire du New York Post – Rupert Murdoch.

Robert Maxwell est décédé plus tard cette année-là en tombant de son yacht – le Lady Ghislaine – aux îles Canaries, un événement que certains considéraient comme un accident et d’autres comme un suicide. Les investisseurs ont vite découvert que sa richesse n’était qu’une illusion : Maxwell avait détourné des centaines de millions de livres des fonds de pension de ses entreprises pour soutenir son empire éditorial.

Peu de temps après la mort de son père, Ghislaine Maxwell a été photographiée assise à côté d’Epstein lors d’un événement commémoratif à l’hôtel Plaza à Manhattan.

Maxwell a apporté le pouvoir de star à sa relation avec Epstein, et les deux ont bientôt assisté à des soirées avec Bill Clinton et Donald Trump. Andrew invitera plus tard Maxwell et Epstein au château de Windsor et à Sandringham, le domaine de la reine Elizabeth II.

Ian Maxwell a déclaré jeudi que la famille croit toujours que sa sœur est innocente et soutiendra les efforts visant à faire appel de sa condamnation.

“Nous sommes très déçus du verdict”, a déclaré la famille dans un communiqué mercredi. “Nous avons déjà lancé l’appel ce soir et nous pensons qu’elle sera finalement justifiée.”

Andrew a cherché ces dernières années à prendre ses distances avec Epstein, qui s’est suicidé en 2019 en attendant son procès pour trafic sexuel.

Andrew a déclaré à la BBC qu’il voyait Epstein au maximum trois fois par an et qu’il restait parfois dans l’une de ses maisons lorsqu’il était aux États-Unis.

Le prince a déclaré qu’il avait cessé de rencontrer Epstein en 2006 après avoir pris connaissance d’une enquête sur des abus sexuels qui avait finalement conduit le financier à purger 13 mois de prison. Andrew a déclaré qu’il avait eu une dernière réunion avec Epstein en décembre 2010 pour lui dire qu’ils ne pouvaient pas rester en contact.

“Ce serait exagéré de dire qu’il était un ami très, très proche”, a déclaré Andrew.

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