Le Trésor rejette les affirmations selon lesquelles il aurait refusé 150 millions de livres supplémentaires pour les repas scolaires gratuits | Repas scolaires

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La dispute au cœur du gouvernement à propos des repas scolaires gratuits a été mise à nu lundi soir lorsque le Trésor a insisté Gavin Williamson n’avait jamais demandé d’argent supplémentaire pour financer la prolongation de demi-mandat.

Des sources du Trésor ont déclaré qu’il n’y avait pas eu de demande du secrétaire à l’éducation pour que les 150 millions de livres sterling fournissent des repas à 1,4 million d’élèves défavorisés pendant les vacances.

Ils ont indiqué que le chancelier, Rishi Sunak, a été irrité par la suggestion que son ministère était à blâmer pour une dispute qui a conduit à des scissions au sein du parti conservateur et des accusations selon lesquelles le gouvernement ne soutient pas certains des enfants les plus pauvres du pays.

«Il n’y avait rien de proposé ou mentionné du ministère de l’Éducation», a déclaré une source.

S’exprimant lundi en tant que campagne du footballeur Marcus Rashford a continué à prendre de l’ampleur, Boris Johnson a laissé entendre qu’un programme de remplacement pourrait être conçu à temps pour les vacances de Noël.

Mais le Premier ministre a également évoqué un fonds du conseil local de 63 millions de livres sterling comme une ressource permettant aux autorités locales de payer pour que les enfants les plus pauvres prennent leurs repas à mi-parcours, ce qui a provoqué une réaction violente de la part des dirigeants locaux.

Il est entendu que pratiquement tous les conseils ont maintenant dépensé la majeure partie de leur allocation de 63 millions de livres sterling, qui était destinée à couvrir une gamme de zones difficiles de Covid-19.

Les propres directives du gouvernement sur l’argent, fournies le 10 juillet, indiquaient: «Le gouvernement prévoit que la plupart des fonds seront dépensés dans les 12 semaines.

L’Association du gouvernement local a déclaré que la demande d’aide avait «dépassé ce financement maintenant» et que les conseils qui fournissaient des repas le faisaient avec leur propre budget.

Après des jours de critiques véhémentes après le refus du gouvernement de prolonger la gratuité des repas scolaires en Angleterre pour le semestre actuel et à Noël, Johnson a déclaré: «Nous ne voulons pas voir les enfants souffrir de la faim cet hiver, ce Noël, certainement pas à la suite d’une quelconque inattention de ce gouvernement – et vous n’allez pas voir cela.

«Nous ferons tout ce qui est en notre pouvoir pour nous assurer qu’aucun enfant, aucun enfant n’a faim cet hiver pendant les vacances. C’est évidemment quelque chose qui nous tient à cœur. »

Des sources gouvernementales ont déclaré qu’elles envisageaient d’élargir l’accès des enfants aux clubs d’activités de vacances, y compris les repas, bien que des sources du Trésor aient nié avoir été invitées à examiner des propositions concrètes. L’année dernière, environ 50 000 enfants défavorisés ont utilisé les activités de vacances et le programme alimentaire.

Les dirigeants du gouvernement local ont blâmé le Trésor pour le retard dans l’expansion du programme avant son examen des dépenses, mais des sources du Trésor ont déclaré que le ministère de l’Éducation n’avait jamais soumis de demande formelle de fonds supplémentaires pour couvrir les repas à mi-parcours.

La colère continue de monter parmi les Conservateurs. Le maire de la vallée de la Tees, Ben Houchen, est devenu le dernier conservateur senior à rompre les rangs avec le gouvernement, qualifiant de «mal» de ne pas financer les repas et de lancer son propre soutien local.

«Je ne vais pas laisser la politique des partis s’opposer à ce qui est juste», a-t-il déclaré. «En cette période de crise majeure, il est évident que nous devrions soutenir nos enfants les plus vulnérables et je pense que le gouvernement a tort de ne pas prolonger ce programme à la mi-octobre. J’espère que le gouvernement reviendra sur sa décision.

Les députés sont furieux contre la stratégie de Downing Street en raison des dommages causés au parti, blâmant à la fois Johnson et Williamson, qui ont jusqu’à présent évité le poids des critiques.

Le député conservateur George Freeman, ancien ministre de la Santé et chef de l’unité politique de Theresa May, a également exhorté le gouvernement à changer de cap d’ici Noël, affirmant qu’il regrettait son «erreur» en votant contre la gratuité des repas scolaires à mi-parcours.

«Après avoir financé ‘manger au restaurant pour aider’ cet été, je ne vois pas pourquoi le coût de 20 millions de livres sterling des bons de repas scolaires gratuits pour la moitié du trimestre est prohibitif», a-t-il déclaré, ajoutant que le gouvernement devrait «accepter que nous ayons ce mal la semaine dernière ».

Il a ajouté: «La politique ne consiste pas seulement à faire la bonne chose, mais à être perçue comme faisant la bonne chose et à renforcer les meilleures valeurs de notre nation à travers cette crise.

«Bien qu’il existe de véritables défis politiques quant à la manière de cibler l’aide appropriée par le biais du système de prestations vers ceux qui en ont le plus besoin – cette semaine, lorsque les parents sont à mi-parcours sans repas scolaires – ce n’est pas le moment de débattre. La priorité immédiate devrait être d’éviter que tout enfant ait faim. »

D’autres députés ont déclaré en privé que la stratégie visant à défendre le refus de soutenir la campagne de Rashford avait été une erreur. Un député conservateur a déclaré avoir reçu au moins 100 courriels de colère au sujet du vote la semaine dernière – lorsque la motion visant à prolonger la gratuité des repas scolaires a été rejetée – et connaissait des collègues qui en avaient reçu beaucoup plus.

«Il y a cette inquiétude croissante quant à une tendance à nous retrouver dans des impasses et à devoir ensuite faire demi-tour», a déclaré le député. «Ce n’est pas seulement le numéro 10 qui ne communique pas correctement avec les députés, ce sont aussi les ministres ministériels, et ils devraient vraiment servir de pont avec les députés.

«Le ministère de l’Éducation est considéré comme l’un des pires pour cela, et il a fait beaucoup de demi-tours. Leur équipe junior est assez inexpérimentée, et c’est souvent eux qui devraient assurer la liaison avec les députés et reprendre les choses en main. Le ton est donné par le n ° 10, mais un bon secrétaire d’État s’assure qu’ils font tout cela correctement, et Gavin [Williamson] a perdu beaucoup de crédibilité au cours des six derniers mois. » Williamson a été la cible de critiques intenses au milieu du fiasco des résultats d’examen au cours de l’été.

Un autre député conservateur a déclaré que les stratèges du n ° 10 étaient trop obsédé de ne pas céder à la pression ce qui signifiait qu’ils marchaient souvent dans des «pièges posés par le travail». Un des députés a déclaré qu’il croyait que la stratégie du gouvernement était de faire appel uniquement aux électeurs des députés conservateurs du «mur rouge», dont beaucoup avaient vivement critiqué l’extension des repas scolaires gratuits.

«Les communications sont incompétentes mais c’est fondamentalement une bataille idéologique. Il s’agit de faire appel à ces électeurs qui croient que les parents devraient assumer la responsabilité et beaucoup d’entre eux sont en fait des électeurs de la classe ouvrière », a déclaré le ministre. «Les députés du mur rouge sont inconditionnels sur ce sujet.»

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