La société japonaise ispace annonce le lancement de deux missions sur la Lune en 2020 et 2021

Une compagnie japonaise qui espère explorer la Lune dit avoir acheté de la place lors de deux prochains vols de la fusée Falcon 9 de SpaceX afin de transporter des engins spatiaux vers la surface lunaire. Ces missions, prévues pour 2020 et 2021, sont censées servir de démonstrations technologiques cruciales pour la société, appelée ispace, qui ambitionne un jour de devenir un service de livraison lunaire.

La première des deux missions d’ispace consiste à mettre un vaisseau spatial en orbite autour de la Lune. Si cela réussit, la société lancera sa deuxième mission – une mission comprenant un atterrisseur lunaire et des rovers pour explorer la surface de la Lune. Tout le matériel d’ispace sera utilisé comme charge utile secondaire sur les vols Falcon 9; cela signifie qu'ils vont se déplacer sur les plus gros véhicules qui se lancent dans l'espace et se déploient séparément. Les roquettes déposeront le vaisseau spatial sur une orbite haute au-dessus de la Terre, et les véhicules parcourront le reste du chemin jusqu'à la Lune.

«Nous partageons la vision avec SpaceX de permettre aux humains de vivre dans l’espace. Nous sommes donc très heureux qu’ils nous rejoignent dans cette première étape de notre voyage», a déclaré Takeshi Hakamada, fondateur et PDG d’ispace.

Depuis des années, ispace se concentre sur la Lune. La société avait initialement supervisé une équipe finaliste dans le cadre du concours Google Lunar X Prize, d’un montant de 30 millions de dollars, un concours visant à envoyer le premier vaisseau spatial privé sur la Lune. Pour la compétition, l'équipe a développé un rover lunaire appelé HAKUTO, qui signifie «lapin blanc». Le nom est basé sur le folklore japonais, qui implique un lapin vivant à la surface de la Lune. , et les organisateurs ont annoncé qu'aucun des finalistes ne se rendrait sur la Lune avant la date limite du 31 mars de cette année, ajoutant que les prix en espèces reviendraient à Google.


Un rendu d'un rover ispace.
Image: ispace

Cependant, de nombreuses équipes finalistes continuent d’avancer avec leurs ambitions lunaires. ispace, qui supervisait l'équipe HAKUTO, utilise ce qu'il a appris du concours X Prize pour rendre ces prochains voyages encore plus robustes. La société n’utilisera pas le mobile qu’elle a développé pour X Prize. Cependant, les rovers pour la deuxième mission sont basés sur le cadre du rover HAKUTO original. Ils ont été mis à niveau pour augmenter leur puissance globale, la distance qu’ils peuvent parcourir et la quantité de chargement qu’ils peuvent transporter – jusqu’à 5,5 livres de pièce supplémentaire. Ils porteront également un capteur interne qui recherchera de l’eau.

Pendant ce temps, l'atterrisseur que cet espace construit est complètement nouveau. Lors du concours X Prize, ispace n’avait pas prévu de construire un atterrisseur. Au lieu de cela, l’équipe s’est engagée à piloter son rover HAKUTO sur un atterrisseur d’un TeamIndus finaliste. Maintenant, il semble que le contrat a été annulé. ispace fera son chemin jusqu'à la surface lunaire, en développant un concept de conception d'atterrisseur que la société a révélé à la fin de l'année dernière. L'atterrisseur est destiné à démontrer un atterrissage en douceur sur la surface lunaire et à servir de relais de communication pour les rovers pendant leur exploration.

Mais avant que l'atterrisseur lunaire et les rovers n'arrivent sur la Lune, ispace tentera de démontrer qu'il peut placer un vaisseau spatial en orbite lunaire. Ce véhicule, s’il est inséré avec succès, restera en orbite pendant un à deux mois, testant les caméras de navigation que l’espace prévoit d’utiliser pour la mission de l’atterrisseur et du rover. Il prendra également des images de la surface lunaire et enverra ces images sur Terre.

Depuis ispace est S'appuyant sur le matériel qu'il a développé pour le concours X Prize, la société a décidé d'appeler ses missions inaugurales HAKUTO-R, avec le «R» pour reboot. Les conceptions pour le vaisseau spatial lunaire ont récemment subi une revue préliminaire de conception, selon la compagnie. Un panel de 26 experts de l'agence spatiale japonaise, ainsi que d'Europe et des États-Unis, a déclaré que la conception était réalisable et que des espaces étaient nécessaires pour travailler sur quelques «actions clés». , et la société prévoit de faire des essais au printemps 2019, l’assemblage débutant à l’été de cette année.


Une fusée SpaceX Falcon 9.
Image: SpaceX

ispace, qui a son siège au Japon, au Luxembourg et aux États-Unis, a amassé près de 95 millions de dollars et utilisera cet argent pour aider à financer ces deux premiers vols Falcon 9. En fin de compte, ispace espère créer une infrastructure spatiale durable en livrant des instruments à la Lune aux clients et en utilisant l’eau trouvée sur la Lune comme ressource pour les futurs voyages spatiaux.

"Nous entrons dans une nouvelle ère dans l'exploration spatiale et SpaceX est fier d'avoir été sélectionné par ispace pour lancer ses premières missions lunaires", a déclaré le président de SpaceX, Gwynne Shotwell, dans un communiqué. "Nous sommes impatients de livrer leur vaisseau spatial novateur à la Lune."

ispace n'est pas la seule ancienne équipe de X Prize que SpaceX aidera à atteindre la surface lunaire. Une fusée SpaceX Falcon 9 est également prévue pour transporter un atterrisseur israélien plus tard cette année, une qui a été développée par l’ancienne équipe Finaliste du Prix X SpaceIL. Cet atterrisseur devrait atterrir sur la Lune au début de 2019. Une autre ancienne équipe de X Prize, Astrobotic, prévoit de lancer son atterrisseur, appelé Peregrine, sur une fusée Atlas V de United Launch Alliance au milieu de 2020.

Donc, si tout se passe bien, les deux prochaines années pourraient être une période occupée sur la surface lunaire, avec de nombreuses sociétés privées explorant ce que la Lune a à offrir.

Mise à jour du 26 septembre à 9h30 HE: Cet article a été mis à jour pour inclure plus d'informations sur les missions d'une conférence de presse de suivi.

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