La NASA peut voler des humains sur la version moins puissante de sa fusée dans l'espace lointain

La NASA peut voler des humains sur la version moins puissante de sa fusée dans l'espace lointain

La NASA pourrait apporter de grands changements aux premiers vols de sa future fusée spatiale, le Space Launch System, après avoir reçu un coup de pouce financier du Congrès pour construire une nouvelle plate-forme de lancement. Lorsque les humains voleront sur la fusée pour la première fois dans les années 2020, ils pourraient rouler sur une version moins puissante du véhicule que la NASA ne l’avait prévu. Si les changements vont de l’avant, cela pourrait réduire la première mission en équipage dans l’espace profond en plus de 45 ans.
Le SLS est en cours de développement depuis une décennie et, une fois terminé, il sera la principale fusée de la NASA pour emmener des astronautes sur la Lune et Mars. La NASA a longtemps prévu de débuter le SLS avec deux missions de test cruciales. Le premier vol, appelé EM-1, sera décousu, et il enverra la plus petite version prévue de la fusée lors d’un voyage de trois semaines autour de la Lune. Trois ans plus tard, la NASA prévoit de lancer une version plus grande et plus puissante de la fusée autour de la Lune avec un équipage de deux personnes – une mission appelée EM-2.
“Si EM-2 vole de cette façon, nous devrons changer le profil de la mission.”
Mais maintenant, la NASA peut retarder cette mise à niveau de fusée et voler la même petite version de la SLS pour le vol avec équipage à la place. Si cela se produit, la NASA devra trouver un autre type de mission pour l’équipage, car ils n’utiliseront pas la version plus puissante du véhicule. “Si EM-2 vole de cette façon, nous devrions changer le profil de la mission parce que nous ne pouvons pas faire ce que nous pourrions faire si nous avions le [plus grand SLS]”, Robert Lightfoot, administrateur par intérim de la NASA, a déclaré lors d’une audience du Congrès hier .
La NASA a précisé que les astronautes continueraient de voler autour de la Lune lors du second vol. Cependant, la fusée ne serait pas en mesure de transporter des charges utiles scientifiques supplémentaires comme la NASA avait initialement prévu . «L’objectif principal de EM-2 est de démontrer les fonctions critiques avec l’équipage, notamment la planification de la mission, la performance du système, les interfaces de l’équipage et la navigation dans l’espace lointain», a déclaré un porte-parole de la NASA. dans une déclaration à Le bord .
La modification de ces premiers vols n’est désormais possible que grâce à un afflux inattendu d’argent que la NASA a reçu de la récente loi de finances de 2018. L’agence spatiale a reçu 350 millions de dollars de plus pour construire une deuxième plate-forme de lancement pour la SLS . Et cela donne à la NASA plus de flexibilité dans la façon dont elle conduit les premières missions de la fusée.
Le SLS est conçu pour décoller d’une plate-forme de lancement portable – ce qu’on appelle une plate-forme de lancement mobile – au Centre spatial Kennedy de la NASA en Floride. Pour préparer le premier vol de la fusée, la NASA a mis à jour une ancienne plate-forme qu’elle avait construite à l’origine pour le programme annulé Constellation – une initiative sous le président Bush pour renvoyer les humains sur la Lune. Les mises à niveau ont pris du temps et coûté plus de 400 millions de dollars , selon la Société Planétaire. C’est plus d’argent qu’il n’en a fallu pour construire la plate-forme en premier lieu.

Un graphique de l’évolution de SLS Image: NASA

Mais la NASA a eu un problème: l’agence a réalisé qu’après toutes les mises à niveau, la structure ne pourrait supporter que les lancements de la plus petite version de la fusée, ce qu’on appelle le bloc 1. La plus grande version de la SLS – appelé le bloc 1B – est beaucoup plus grand et plus lourd; la plate-forme ne serait pas en mesure de supporter la nouvelle hauteur et le poids du véhicule. Cela signifiait que la plate-forme devrait passer par un autre ronde de mises à jour une fois que le premier vol non décollé de SLS était terminé.
La NASA a fait face à un désordre d’horaire. L’agence spatiale a prédit que la mise à niveau de la plate-forme de lancement mobile prendrait au moins 33 mois, soit près de trois ans. Et pendant ce temps, le SLS ne pouvait pas voler. La plate-forme serait hors service, donc la fusée le serait aussi. De plus, tout retard dans la mise à niveau de la plate-forme retarderait davantage le premier vol en équipage dans l’espace lointain. En fin de compte, la NASA n’a pas officiellement demandé les fonds pour la plate-forme supplémentaire, en citant les coûts.
Maintenant que la NASA a cet argent, l’agence devient créative
Le Congrès a donc décidé d’intervenir. Il a donné à la NASA l’argent nécessaire pour construire une deuxième plate-forme de lancement mobile à partir de rien – une plateforme qui supporterait la version plus grande du Block 1B de la fusée. Si l’agence spatiale commence à construire la plate-forme maintenant, elle pourrait être prête avant la date de lancement prévue pour 2023 pour le vol en équipage. Et la NASA n’aurait pas à attendre que les mises à niveau soient faites pour une deuxième fois.
Maintenant que la NASA a cet argent, l’agence devient créative. Il aura deux plates-formes – une pour la plus petite SLS et une pour la plus grande version de la fusée. Cela signifie que la NASA peut continuer à lancer le plus petit bloc 1 jusqu’à ce que le plus gros bloc 1B SLS soit prêt. Et la NASA saute sur cette option, car il se passera peut-être un moment avant que le Block 1B puisse voler. Cette version du SLS nécessite un gros morceau de matériel critique connu sous le nom d’Exploration Upper Stage, qui se trouve sur le dessus de la fusée. C’est ce qui donnera à la SLS une puissance supplémentaire, mais c’est une machine compliquée que la NASA n’a jamais construite auparavant. Et la NASA s’est déjà heurtée à de nombreux retards de planification en préparant le SLS – une conséquence de la création d’un nouveau véhicule à partir de zéro.

La plateforme de lancement mobile actuelle au Kennedy Space Center Image: NASA

Donc, le fait de piloter l’équipage sur la plus petite version de SLS pourrait réduire le temps entre les deux premières missions, ce que Lightfoot a admis à l’audience. “Sachant maintenant que nous allons construire le deuxième lanceur mobile, je peux garder ce lanceur mobile en place, en acheter un autre [Bloc 1] et voler encore”, a-t-il dit. Mais cela signifie qu’une mission en équipage sur le bloc 1 ne transportera aucune charge utile supplémentaire – juste de l’équipage. Lightfoot dit que la mission sera toujours suffisante pour certifier le SLS pour des missions humaines, cependant. “Cela met toujours les humains en orbite et cela nous permet toujours de vérifier tous les systèmes que nous ne vérifierions pas sur EM-1”, a-t-il déclaré lors de l’audience.
Pendant ce temps, il est également possible que le deuxième vol du SLS ne porte pas d’équipage du tout. La NASA a également besoin de lancer sa prochaine mission sur la lune européenne de Jupiter très bientôt. Connu comme Europa Clipper, la mission est mandaté Par le Congrès de voler sur le SLS d’ici 2022. Lightfoot a mentionné que Europa Clipper pourrait venir avant le premier vol en équipage du SLS. Cela dépend si la capsule de l’équipage d’Orion, qui transportera les astronautes sur le SLS, est prête avant que Europa Clipper soit prêt. Si le vaisseau spatial Europa arrive en premier, alors il pourrait aussi voler sur la petite fusée Block 1.
Dans l’ensemble, Lightfoot a martelé au Congrès que la NASA dispose maintenant de nombreuses options différentes: «Cela nous permet d’avoir la capacité de voler SLS quand nous sommes prêts avec n’importe quelle charge utile prête à l’emploi.

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