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La Grande-Bretagne offre une aide militaire canadienne pour défendre l’Arctique

by Nouvelles

La Grande-Bretagne signale son intérêt à travailler avec l’armée canadienne dans l’Arctique en proposant de participer à des exercices par temps froid et d’apporter certaines de ses capacités les plus avancées – comme les sous-marins à propulsion nucléaire – pour aider à la surveillance et à la défense dans l’extrême Nord.

Dans une récente interview exclusive avec CBC News, le plus haut commandant militaire du Royaume-Uni a déclaré que son pays était « désireux de coopérer » et d’en savoir plus sur la façon de survivre et de se battre dans un cadre froid et éloigné.

Le général Sir Nick Carter a déclaré que la Grande-Bretagne aimerait également “coopérer pour aider le Canada à faire ce que le Canada doit faire en tant que pays arctique”.

L’offre a été discrètement lancée il y a des mois dans les cercles gouvernementaux. Les experts disent, cependant, que les gouvernements canadiens successifs ont été réticents à permettre à quiconque – même des alliés proches – de s’ancrer trop profondément dans la région.

REGARDER: Le général Sir Nick Carter discute de la perspective d’une coopération militaire avec le Canada dans l’Arctique

Le Royaume-Uni souhaite une coopération plus étroite avec le Canada dans l’Arctique

Le général Sir Nick Carter, chef d’état-major de la Défense britannique, a déclaré que le Royaume-Uni souhaitait une coopération plus étroite avec le Canada dans l’Arctique. Il a déclaré que l’armée britannique souhaite tirer des leçons de l’expérience du Canada et peut apporter des capacités pour aider à mieux défendre la région. 0:28

Une grande partie de cette réticence est liée aux revendications contestées de la souveraineté du Canada dans l’Arctique. Les inquiétudes suscitées par l’exclusion du Canada du récent pacte de sécurité entre les États-Unis, le Royaume-Uni et l’Australie pourraient toutefois donner une nouvelle urgence à la proposition du Royaume-Uni.

L’entrevue de CBC avec le général Carter a eu lieu avant le pacte AUKUS a été annoncé.

En tant que membres de l’OTAN, la Grande-Bretagne et le Canada ont pris part à des exercices de guerre hivernale en Norvège. Le général Carter a déclaré qu’il pensait que la coopération pourrait être élargie au profit des deux pays. L’armée britannique a mené pendant de nombreuses années un entraînement à la guerre blindée et combinée à Suffield, en Alberta.

Surveiller de plus près l’Arctique

L’Arctique devient de plus en plus une priorité pour l’OTAN et les alliés les plus proches du Canada. La menace potentielle posée par la réactivation des bases de la guerre froide du nord de la Russie, ainsi que l’intérêt d’adversaires potentiels tels que la Chine, ont rapidement figuré dans les discours et les tables rondes du récent sommet des dirigeants de l’OTAN en juin dernier.

L’ancien gouvernement conservateur du Canada a mis l’accent sur l’augmentation de la présence militaire du Canada dans le Grand Nord; elle a construit une station de ravitaillement navale et a mis en branle la construction d’Arctic Offshore Patrol Ships, qui viennent d’être livrés.

Le premier ministre de l’époque, Stephen Harper, regarde le rivage dans le port arctique de Nanisivik, au Nunavut, le 10 août 2007. (Fred Chartrand/La Presse Canadienne)

Ces mesures offrent toutefois des capacités militaires limitées du Canada. La surveillance sous-marine et par satellite de la région en est encore aux phases de planification et de mise en œuvre initiale.

Carter a déclaré que le Royaume-Uni avait des capacités qui pourraient aider à surveiller de plus près la fonte rapide des mers et des bras de mer de l’Arctique, mais il appartiendrait au gouvernement canadien de décider.

“Nous nous en remettons absolument à l’expertise du Canada dans ce domaine”, a déclaré Carter à CBC News.

“Je pense que nous avons des capacités militaires, certainement dans le domaine maritime et en termes de notre science qui seraient utiles au Canada et je pense qu’opérer aux côtés du Canada à cet égard sera clairement bon pour les deux pays.”

Passer au nucléaire

Ce que la Grande-Bretagne a – et le Canada manque – est une flotte de sous-marins à propulsion nucléaire, qui peuvent fonctionner sous la glace pendant de longues périodes.

Lorsque le Canada a acheté ses sous-marins diesel-électriques actuels à la Grande-Bretagne à la fin des années 1990, il s’est lancé dans un projet visant à les équiper de piles à combustible qui auraient permis d’obtenir de meilleures performances sous la glace plus longtemps. Le plan a échoué et a été discrètement mis de côté.

À la fin des années 1980, le gouvernement conservateur de l’ancien premier ministre Brian Mulroney a proposé d’acheter 12 sous-marins à propulsion nucléaire dans le but de les utiliser pour la défense de l’Arctique. La fin de la guerre froide et les réductions de la défense qui ont suivi ont entraîné l’abandon du plan.

Rob Huebert de l’Université de Calgary, l’un des principaux experts du pays en matière de défense de l’Arctique, a déclaré qu’après une interruption de près d’une douzaine d’années, les Britanniques ont rejoint l’exercice militaire biennal américain dans l’Extrême-Arctique en 2018 avec leurs sous-marins à propulsion nucléaire.

En mars, les Russes ont déployé trois sous-marins nucléaires ultra-silencieux pour percer simultanément la glace arctique au même endroit – une démonstration qui a fait vibrer la communauté de la défense.

Trois sous-marins nucléaires appartenant à la Russie ont manœuvré pour percer plusieurs mètres de glace arctique en même temps en mars 2021. (Ministère russe de la Défense)

“Nous n’avons pas la capacité d’engager des sous-marins russes ou chinois, si et quand cela deviendra une réalité”, a déclaré Huebert, parlant de l’inventaire arctique de la marine canadienne. “C’est la capacité n°1 que les Britanniques apportent dans l’Arctique.”

CBC News a demandé au bureau du ministre de la Défense Harjit Sajjan de commenter l’idée d’une coopération plus étroite avec les Britanniques dans le Grand Nord canadien. La requête est restée sans réponse.

Huebert a déclaré que les gouvernements canadiens successifs ont hésité à laisser les alliés s’impliquer plus profondément dans la région, au-delà de l’exercice de l’opération Nanook qui a lieu chaque été.

“Nous craignons que tout type d’implication avec l’OTAN ne porte atteinte à notre souveraineté”, a déclaré Huebert, notant que les États-Unis et la Grande-Bretagne ne reconnaissent pas la revendication du Canada sur le passage du Nord-Ouest.

Le Canada doit montrer le drapeau : expert de la défense

L’offre britannique de coopération et d’assistance est un signal d’alarme pour le gouvernement libéral sur plusieurs fronts, a déclaré Dave Perry, vice-président de l’Institut canadien des affaires mondiales.

C’est, a-t-il dit, un rappel que le Canada doit être plus présent dans la région.

“Il y a eu [Canadian] engagements pour accroître la connaissance de la situation là-bas, mais il reste encore beaucoup de chemin à parcourir et ce dont les Canadiens doivent se souvenir, c’est qu’il s’agit de notre véritable territoire et de notre arrière-cour », a-t-il déclaré.

“Je pense que c’est formidable de travailler avec d’autres personnes, mais nous devrions faire ce que nous pouvons pour nous assurer d’avoir un avantage sur le terrain.”

Alors que l’Australie envisage d’acquérir des sous-marins nucléaires – qui pourraient également opérer dans l’Arctique – on a demandé à Perry si le Canada devra compter davantage sur ses alliés pour surveiller et défendre son territoire.

“Je pense que l’accord d’AUKUS est un indicateur qu’il y a des pays avec lesquels nous sommes intimement familiers et intimement alliés. Certains de nos meilleurs amis sur la planète renforcent encore plus les clubs plus petits”, a-t-il déclaré.

“Les États-Unis sous les administrations successives sont beaucoup moins indulgents envers les alliés qu’ils considèrent comme tirant – ou ne tirant pas – leur poids … Les États-Unis recherchent des personnes qui feront leur poids.”

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