Des dizaines de milliers de migrants sont piégés dans le Yémen ravagé par la guerre

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C’était un endroit serein pour un cimetière de fortune; le passeur de migrants avait bien choisi.

Le champ de sable juste à l’extérieur de cette ville était suffisamment éloigné de l’autoroute pour être calme mais pas au point d’être inaccessible. Il avait huit tombes – des monticules rocheux peu profonds, leurs pierres tombales peintes à la bombe avec un gribouillage bleu – donnant sur un paysage de montagne.

«J’ai dû les mettre ici parce que personne ne les accepterait dans aucun autre cimetière», a déclaré Ahmad Dabisi, un passeur d’humains de 29 ans dont l’apparence enfantine dément le sérieux de son métier.

Pour les huit personnes enterrées ici – tous ses clients – le champ était le dernier arrêt dans un pays qui n’était jamais censé être un waystation. Poussés par la pauvreté ou les conflits, eux et des dizaines de milliers d’autres migrants ont quitté leurs foyers en Afrique de l’Est – malgré les restrictions de coronavirus – avec l’Arabie saoudite dans leur ligne de mire, à la recherche de sécurité et d’opportunités économiques.

Au lieu de cela, ils se retrouvent piégés au Yémen, pris au piège par le pays guerre civile multidimensionnelle et ses lignes de front labyrinthiques. Ils ont peu de chances d’échapper aux limbes.

Des milliers de personnes attendent ici à Ataq, la capitale de la province de Shabwa, en train de vivre une existence épuisée dans les rues.

Abdul Karim Trat, un migrant éthiopien, est assis au bord de la route dans la ville yéménite d'Ataq.

Abdul Karim Trat, au centre, un migrant éthiopien, est assis au bord de la route dans la ville yéménite d’Ataq.

(Sam Tarling / Centre d’études stratégiques de Sana’a)

«Nous ne sommes pas vivants, nous ne sommes pas morts. Nous sommes juste assis ici », a déclaré Ahmad Ali Abdo, 40 ans, venu de Somalie il y a neuf mois. Incapable de traverser la frontière avec l’Arabie saoudite, il porte maintenant un seau et une éponge et offre un lave-auto indifférent aux automobilistes de passage, gagnant souvent moins d’un dollar par jour.

«Je sais qu’il y a une guerre ici, mais je veux l’Arabie saoudite. Au moins là-bas, s’ils m’attrapent, ils me renverront en Somalie », a-t-il dit.

L’année dernière, près de 140 000 migrants de la Corne de l’Afrique ont tenté de traverser le Yémen, un record. Même avec le coronavirus scellant les frontières, plus de 34 000 migrants ont tenté la traversée cette année, selon l’Organisation internationale pour les migrations, ou OIM.

Le voyage est long, compliqué et périlleux. Cela commence souvent en Éthiopie, où sont originaires environ 94% des migrants au Yémen, pour la plupart des agriculteurs et un peu plus de la moitié d’entre eux n’ayant qu’une éducation primaire. Pour beaucoup, ce n’est pas la première fois qu’ils essaient d’émigrer.

Ils se dirigent vers Obock, une ville côtière de Djibouti qui fut autrefois le site de la première colonie française de la région, ou Port de Bosaso en Somalie. Les deux sont des rampes de lancement au Yémen, à travers le golfe d’Aden.

«J’ai étudié un peu et travaillé dans une ferme en Éthiopie», a déclaré Hassan Mahmoud, 21 ans, qui s’est rendu dans la ville frontalière éthiopienne de Jijiga et de là à Bosaso. «Certains de mes amis ont entendu d’autres personnes dire qu’il y avait du travail en Arabie saoudite, alors nous sommes venus.»

La première partie du voyage a coûté à Mahmoud 10 000 birrs éthiopiens, soit 260 dollars, payés à un passeur local ayant des contacts au Yémen. Il a remis un montant similaire pour la traversée du golfe, qui a pris 24 heures dans un petit bateau avec 120 autres passagers et sans nourriture ni eau.

Il est arrivé à Bir Ali, un village sur la côte de la mer Rouge à Shabwa avec des plages de sable blanc dignes d’une station balnéaire et des eaux turquoises, puis a marché pendant plus d’une semaine pour atteindre Ataq. (Ceux qui peuvent se le permettre prennent une voiture pour environ 27 $.)

Ici, il reste. Le passage vers l’Arabie saoudite est désormais fermé. Sans argent, Mahmoud a dormi dans la rue Nasr, le boulevard principal d’Ataq, la nuit, et cherchait du travail le matin.

«Il n’y a pas d’emplois ici et il n’y a pas de route vers l’Arabie saoudite. J’essaierai de rentrer bientôt chez moi », dit-il.

Pourtant, il est l’un des plus chanceux.

Tigra Hara Rayye, 23 ans, éthiopienne venue au Yémen il y a un an, transporte un jerrycan d'eau dans une enceinte pour migrants.

Tigra Hara Rayye, 23 ans, éthiopienne venue au Yémen il y a un an, transporte un jerrycan d’eau dans une enceinte pour migrants.

(Sam Tarling / Centre d’études stratégiques de Sana’a)

Mohammad Abu Bakr, 26 ans, a travaillé au Yémen pendant cinq mois pour rassembler suffisamment d’argent pour continuer vers le nord. Puis il a traversé les lignes de front de la guerre civile pour atteindre Saadah, la province la plus septentrionale du Yémen, qui est à la frontière avec l’Arabie saoudite et est contrôlée par les Houthis, un groupe rebelle soutenu par l’ennemi de Riyad, l’Iran.

Les Houthis avaient a marché dans la capitale yéménite, Sanaa, en 2014, avant de s’installer dans d’autres provinces pour tenter de contrôler le pays. En réponse, une coalition dirigée par l’Arabie saoudite a lancé une campagne aérienne brutale ainsi qu’un blocus complet qui a amené le Yémen au bord de la famine.

Malgré la guerre, la migration se poursuit à travers la frontière grâce aux passages de contrebandiers qui serpentent à travers le terrain montagneux entre les deux pays.

Le coronavirus a entraîné des contrôles aux frontières plus stricts. Les Houthis ont attrapé Abu Bakr et l’ont gardé en prison pendant 50 jours, a-t-il dit. D’ordinaire, il aurait dû payer ce que les Houthis appelaient des frais de sortie de 1000 rials saoudiens – ou 267 dollars – pour sortir, mais la prison est devenue si surpeuplée que ses ravisseurs l’ont chargé, lui et 180 autres, dans des camions à bestiaux, les ont conduits à travers les lignes de bataille. de nouveau au sud et les a jetés dans le désert.

Abu Bakr a pu regagner Ataq, où, comme Abdo, il essaie de gagner de l’argent en lavant des voitures.

Les Houthis ne sont pas le seul danger. Les gardes des points de contrôle emportent fréquemment l’argent et les téléphones portables des migrants, a déclaré Dabisi, le passeur. Certains de ses concurrents, souvent en collusion avec les autorités locales, rassemblent les migrants après leur arrivée à terre ou paient des passeurs rivaux pour qu’ils abandonnent leurs clients, qu’ils emmènent ensuite dans des tanières pour être torturés et battus jusqu’à ce que leurs familles paient une rançon.

«Mes concurrents proposent de me payer 20 000 rials saoudiens par personne – plus que ce que je recevrais des migrants», a déclaré Dabisi. «Mais cela ruinerait ma réputation. Pourquoi les gens viennent me voir? Parce que j’offre un bon service.

Le frère aîné de Dabisi, Jamal, a été le premier de la famille à offrir ce service, mais il a été tué il y a six ans dans une bagarre à propos de migrants. Depuis lors, Dabisi a pris le relais, transformant son village natal en une plaque tournante à travers laquelle il a, selon ses estimations, transporté plus de 100 000 personnes.

À plus de 100 dollars par migrant, c’était une activité lucrative. Avant, Dabisi travaillait comme chauffeur de bus, couvrant à peine ses dépenses; maintenant, il est un nœud dans un réseau multi-pays, assurant la liaison avec des centaines de facilitateurs éthiopiens, des capitaines de bateaux somaliens, des chauffeurs yéménites et des membres de la tribu via des applications de messagerie instantanée sur ses cinq téléphones portables.

Aux yeux de l’État, les passeurs comme Dabisi sont à la fois la cause et le remède du problème des migrants. Le gouvernement avait sévi contre les passeurs en 2016 et rassemblé 20000 migrants, mais s’est trouvé incapable de les nourrir ou de les héberger.

La situation en matière de sécurité signifiait qu’elle avait également d’autres priorités. Cela a contraint les représentants du gouvernement à une sorte de détente difficile qui permet à Dabisi et à d’autres passeurs de faire passer des migrants à Shabwa tant qu’ils le font rapidement.

«Même s’ils arrêtaient Dabisi, cela n’aura pas d’importance. Les migrants arrivent tous les jours. Sinon, quelqu’un d’autre le ferait », a déclaré Ahmad Aidrus, un chercheur en migration de Shabwa.

Dabisi est toujours capable de transporter sa cargaison humaine à travers la frontière, mais c’est devenu un processus beaucoup plus difficile – et coûteux -.

«Je ne pouvais emmener que sept personnes, et je devais les déplacer d’un endroit à l’autre et les faire traverser dans une petite voiture», a-t-il déclaré.

De nombreux migrants ont renoncé à faire la dernière étape vers l’Arabie saoudite et veulent faire demi-tour. Mais l’Éthiopie a refusé de prendre plus de rapatriés à cause du coronavirus, et l’Arabie saoudite a arrêté ses vols d’expulsion et a plutôt mis les migrants en prison. L’OIM prépare toujours des vols de rapatriement pour environ 14 500 Éthiopiens bloqués.

Même un retour en Afrique de l’Est en bateau, de retour à travers le golfe de Aden, est difficile.

«Les passeurs les amènent près de la côte et les font nager le reste du chemin parce qu’il y a peut-être des gardes-côtes ou des forces de sécurité», a déclaré Olivia Headon, responsable des relations publiques de l’OIM au Yémen. «Ils le font donc pour protéger leur propre cou tout en mettant la vie des migrants en danger.»

Les informations sur les migrants qui ont perdu la vie lors du passage à niveau sont rares, a déclaré Headon, mais «quel que soit le chiffre qui existe, il est bien trop bas».

Cela n’est pas surprenant pour Aidrus. Les migrants morts dans le cimetière de fortune de Dabisi, a déclaré Aidrus, ont probablement été enterrés rapidement pour éviter l’inévitable enchevêtrement bureaucratique.

Dabisi a refusé de préciser comment ses clients sont morts, au milieu de rumeurs selon lesquelles certains avaient été abattus lors d’une dispute avec d’autres voyageurs. Dans tous les cas, il avait rassemblé les corps, envoyé des photos d’eux à leurs familles pour confirmer leur identité, puis les avait amenés sur le terrain pour l’enterrement.

Mais le lieu de repos sera probablement temporaire. La dernière fois qu’il était venu creuser une tombe, a déclaré Dabisi, les résidents locaux l’avaient menacé et lui avaient ordonné de retirer les corps; des travaux de construction devaient bientôt commencer sur le terrain.

«Ils sont venus et ont levé leurs armes sur moi, m’ont dit que je devais arrêter les enterrements ou ils me tireraient dessus», a-t-il dit en jetant un coup d’œil à l’un des monticules.

«Je vais devoir déplacer ces corps dans mon village.»

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