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Cet ange cherche de meilleures conditions pour ses collègues ligueurs mineurs

by Nouvelles

La neuvième saison des ligues mineures de Kieran Lovegrove a commencé cet été comme tant d’autres avant elle.

Le lanceur est arrivé au anges‘ affilié double-A près de Huntsville, en Alabama, se démenant pour trouver un endroit où vivre – un phénomène courant dans les ligues mineures de baseball, où les joueurs doivent généralement trouver leur propre logement pendant la saison.

Il a vu des coéquipiers avoir du mal à s’offrir un régime nutritif, ou parfois même à joindre les deux bouts – un symptôme d’une structure salariale des ligues mineures qui, selon les critiques, laisse les joueurs considérablement sous-payés.

Et il a senti le tribut de telles conditions peser sur le club-house – un stress et une incertitude imminents qui étaient apparemment présents à presque tous les autres arrêts de sa carrière dans les ligues mineures.

Lovegrove, 27 ans, n’a jamais joué dans les tournois majeurs depuis qu’il a été repêché au troisième tour en 2012 à Mission Viejo High. Mais au cours d’une carrière de près d’une décennie dans les ligues mineures qui l’a conduit à neuf affiliés dans quatre organisations, une chose est devenue de plus en plus claire.

“Peut-être qu’il y a quelque chose qui ne va pas systématiquement”, a déclaré Lovegrove récemment, parlant par téléphone depuis son appartement de trois chambres qu’il a partagé avec jusqu’à six coéquipiers. “Peut-être qu’il y a quelque chose systématiquement négligé qui cause ce genre de nuage menaçant qui existe sur le baseball des ligues mineures, cette tristesse profonde et omniprésente.”

Ainsi, après qu’une organisation à but non lucratif appelée Défenseurs des ligues mineures a publié un rapport fin juillet qui détaillait les problèmes alarmants dans tout le système agricole des Angels, Lovegrove a décidé de prendre la parole.

Dans une histoire publié par ESPN, il a diffusé de rares critiques publiques en tant que joueur actif contre son équipe et le système des ligues mineures.

“La façon dont j’ai procédé était agressive et controversée, du moins du point de vue interne du baseball”, a déclaré Lovegrove. “Cependant… si nous avions essayé de le gérer en interne, il aurait été étouffé comme il l’a toujours été.”

Seulement, ce qui a toujours été ne le sera peut-être plus pour longtemps. Parce que, même si cette saison a peut-être commencé comme les autres, Lovegrove a déclaré qu’elle se terminait avec des signes de changement.

Cela a commencé par une déclaration de juillet des anges directeur général Perry Minasian, jurant que le club répondrait aux griefs. Peu de temps après, la première amélioration tangible s’est matérialisée : un repas d’avant-match supplémentaire pour les joueurs du système de ferme des Angels que Lovegrove a décrit comme un ajout petit mais percutant.

Et puis, le week-end dernier, est arrivé un autre développement encourageant: une rencontre entre Lovegrove, Minasian et le directeur du personnel des joueurs des Angels Ray Montgomery que le lanceur a décrit comme “un dialogue extrêmement positif”.

Lovegrove et d’autres défenseurs des ligues mineures soutiennent que de telles mesures ne sont qu’un début, que les Angels – comme de nombreux autres clubs – ont encore un long chemin à parcourir pour rectifier ce qu’ils pensent avoir été des années de soutien inadéquat des ligues mineures.

Kieran Lovegrove des Rocket City Trash Pandas joue contre les Birmingham Barons le 30 mai.

(Javier Sanchez/Rocket City Trash Pandas)

Ils ont appelé les anges à publier d’autres mises à jour publiques ; par l’intermédiaire d’un porte-parole, l’équipe a refusé de commenter cette histoire. Ils attendent toujours que l’équipe réponde à de nombreuses autres demandes, notamment une structure salariale améliorée tout au long de l’année et un logement fourni par l’équipe pendant la saison.

“Les joueurs qui reçoivent un repas supplémentaire sont un bon développement”, a déclaré Harry Marino, directeur exécutif de Advocates for Minor Leaguers. “Mais c’est loin de répondre à la grande majorité des préoccupations que nous avons soulevées.”

Pourtant, alors que Lovegrove se prépare à prendre sa retraite cet intersaison, il ressent un nouvel optimisme ; que finalement, « on se sent vu, on se sent entendu », dit-il. “Et je pense que c’est ce qui manquait à beaucoup de gars, et surtout à moi-même.”

***

Bien que Lovegrove n’ait jamais prévu de devenir un militant du baseball, le sport est ancré dans sa vie depuis que lui et sa famille ont quitté l’Afrique du Sud pour la Californie du Sud à l’âge de 5 ans.

Lovegrove a grandi en allant à Dodgers jeux, une fois même se tenir à côté de Paul Lo Duca pour l’hymne national. Tout en jouant sur le monticule de Mission Viejo High, il était également actif en dehors du terrain, créant une organisation caritative avec quelques coéquipiers qui ont fait don d’équipement de baseball aux enfants dans le besoin.

Et après avoir été choisi par les Indians de Cleveland au troisième tour du repêchage 2012, à l’âge de 17 ans, il s’est lancé dans une carrière professionnelle avec de grands yeux et des rêves de grande ligue.

“Quand on vous dit:” Vous êtes génial, nous vous prendrons au troisième tour “, vous surfez sur cette vague de confiance qui arrive”, a déclaré Lovegrove. « Ensuite, la réalité du baseball vous gifle assez rapidement au visage. »

Pour Lovegrove, la pression d’une carrière pro est montée rapidement. Il a lutté au cours de ses deux premières saisons en ballon recrue, puis a subi quelques blessures à la hanche qui ont fait dérailler deux saisons en ballon A bas.

Dans les coulisses, sa vie personnelle tournait aussi en flèche. Il a déclaré qu’il avait développé un problème d’alcool et, à sa quatrième saison, avait dépensé la quasi-totalité de son bonus de signature de 400 000 $, en grande partie en dépensant environ 1 000 $ par semaine en alcool.

Lors de sa rééducation après sa deuxième opération de la hanche en Arizona au cours de l’hiver 2015, il a touché le fond. Une nuit, après avoir consommé ce qu’il suppose maintenant être environ 10 verres, il a mis un pistolet sur sa tête et a appuyé sur la gâchette.

Rien ne s’est passé.

Il réalisa que la sécurité était toujours activée.

“Sans la sécurité, je ne serais pas ici”, a déclaré Lovegrove. “Cette petite prise de réalité quand la gâchette n’a pas appuyé, à partir de ce moment-là, je ne me souviens plus de rien de ce qui s’est passé cette nuit-là. Je pense que je suis tombé en panne et que je me suis endormi par terre.

Lovegrove a passé des années à se concentrer sur sa croissance personnelle, réparant ce qui semblait autrefois être des morceaux brisés dans sa vie.

Après un processus de deux ans pour atteindre la sobriété, il a connu sa meilleure saison en 2018, affichant une moyenne de points mérités de 2,73 en 41 apparitions et faisant sa première apparition en carrière AAA. Il a également rencontré sa partenaire, Celina Felton, cet été-là alors qu’il jouait à Akron, Ohio.

“Sans son soutien indéfectible pour moi, je ne sais pas où je serais”, a-t-il déclaré.

Alors que Lovegrove n’a jamais atteint les majors – sa campagne 2019 a déraillé après avoir appris qu’il a développé un lupus, et la saison des ligues mineures 2020 a été annulée au milieu de la pandémie – il se sentait toujours attiré par le jeu au cours de la dernière intersaison, désireux d’en jouer un de plus an avant d’appeler ça une carrière.

Ainsi, ce printemps, il a signé un contrat de ligue mineure avec les Angels, a été affecté à leur filiale double A, les Rocket City Trash Pandas, et a apprécié d’être un vétéran de ce qui est devenu l’une de ses équipes préférées.

“J’ai vraiment eu de la chance de me retrouver dans cette équipe”, a déclaré Lovegrove, qui a une MPM de 7,20 en 25 apparitions. “Je ne pense pas que j’aurais pu demander une meilleure façon de terminer ma carrière.”

C’est pourquoi, lorsqu’il a vu des coéquipiers se débattre avec un logement, manquer d’argent et lésiner sur la nourriture – des maux familiers refaire surface une fois de plus – il a atteint un point de rupture, rendant public ses inquiétudes.

“C’est probablement un peu idéaliste de penser que je peux prévenir la dépression au baseball en m’assurant que les gars mangent et vivent bien, mais je pense certainement que cela peut aider”, a déclaré Lovegrove, ajoutant: “De très petits changements peuvent faire une énorme différence. Et je pense que c’est largement négligé.

***

Lovegrove n’a pas été le seul à souffrir de failles dans le système de développement du baseball. Pendant des années, le sport a été confronté à des écarts importants entre le style de vie des ligues majeures et l’expérience des ligues mineures. Les espaces de vie surpeuplés, les options nutritionnelles ternes et les emplois secondaires pendant la saison morte ne sont pas nouveaux.

Kieran Lovegrove pitche pour les Rocket City Trash Pandas.

Kieran Lovegrove a été repêché en 2012 mais n’a jamais atteint les ligues majeures. Il prévoit de se retirer du baseball après cette saison.

(Cristina Byrne/Rocket City Trash Pandas)

«Pendant longtemps, l’approche des ligues mineures a été:« Peu importe à quel point nous traitons mal ces gars, nous allons nous retrouver avec 26 joueurs de calibre des ligues majeures. Et c’est tout ce qui compte vraiment », a déclaré Marino, dont le groupe Advocates for Minor Leaguers a été formé avant la saison dernière, car la pandémie a créé des circonstances particulièrement extrêmes.

“C’est, à ce stade, une façon très archaïque de regarder le monde.”

Depuis sa fondation, le groupe de défense a demandé à la MLB de procéder à des réformes radicales pour les ligueurs mineurs qui n’ont pas de syndicat et peu de poids pour mettre en œuvre des changements. Il a également mis en évidence des conditions préoccupantes dans bon nombre des 30 franchises. Et Marino a déclaré que les histoires qu’ils avaient entendues des joueurs des Angels étaient parmi les pires.

À la suite du rapport de juillet et de la réponse de Minasian, Marino a déclaré avoir consulté une poignée de ligueurs mineurs des Angels à chaque niveau pour créer une liste de sept propositions pour le club d’améliorer l’expérience des ligues mineures – y compris une structure de paiement à l’année, un logement fourni par l’équipe et un meilleur transport lors de voyages sur la route.

Depuis la publication de ces propositions et leur envoi aux dirigeants du club, cependant, Marino a déclaré que les Angels n’avaient pas engagé son organisation dans une conversation plus approfondie.

“Il y a un certain nombre d’autres équipes qui se sont engagées avec nous de manière coopérative, pour au moins parler de certains de ces problèmes qui ont été rendus publics et des solutions possibles”, a déclaré Marino. “Les Anges n’étaient pas l’un d’entre eux.”

Marino, qui a travaillé avec Lovegrove pour évaluer le sentiment des joueurs à Rocket City, a déclaré que son organisation restait ouverte à discuter d’idées avec les Angels à l’avenir, et a été encouragé à entendre les progrès que le club a commencé à faire dans les coulisses.

Pour Lovegrove et les Trash Pandas, le repas supplémentaire a été une amélioration significative mais modeste, parfois aussi simple qu’une tartinade de Chipotle. Alors que les joueurs recevaient tous les jours ce que Lovegrove décrivait comme une collation d’avant-match et un repas d’après-match, un déjeuner complet leur est désormais servi à leur arrivée au stade. Marino a déclaré avoir entendu la même chose de la part de joueurs d’autres filiales d’Angels.

Bien que cela puisse sembler peu, en particulier pour un club estimé par Forbes à plus de 2 milliards de dollars, « avoir ce repas supplémentaire à votre arrivée met vraiment beaucoup de gars à l’aise, au lieu de sortir et de dépenser 18 à 20 $ pour un repas avant de venir sur le terrain », a déclaré Lovegrove.

La visite de Minasian était également importante, une expérience différente de tout ce que Lovegrove avait connu.

Avant cela, Lovegrove n’avait pas entendu les dirigeants de l’équipe à propos de ses commentaires et n’était pas certain de leur sérieux dans la résolution des problèmes.

Cela a changé dimanche lorsque Minasian et Montgomery – lors du dernier de plusieurs voyages que le directeur général de première année et d’autres dirigeants de club ont effectués auprès des affiliés ces dernières semaines pour entendre les joueurs sur les changements qu’ils aimeraient voir – ont eu une large conversation avec Lovegrove avant de s’adresser à toute l’équipe de Trash Pandas.

“Il y a de l’enthousiasme parmi les joueurs que des choses se passent”, a déclaré Lovegrove. « Je veux m’assurer qu’à l’avenir, nous favorisons une relation positive entre les joueurs, les front-offices et éventuellement les propriétaires également. Je ne pense pas nécessairement que ce devrait être nous contre eux. Je pense que c’est tout le monde contre les problèmes. Et c’est là que nous arrivons.

Vraiment, c’est la prochaine étape pour les franchises à travers le sport. Les défauts qui affligent actuellement le baseball des ligues mineures à ce stade ont été bien documentés. La vitesse à laquelle les clubs réagissent à ces préoccupations et l’ampleur des changements auxquels ils s’engagent sont les prochaines étapes d’un processus qui, espère Lovegrove, aboutira à une transformation qu’il a attendue toute sa carrière.

“Je pense que c’est la première fois, au moins de ma vie, que je vois une réponse positive écrasante de presque tout le monde dans le jeu”, a-t-il déclaré. « C’est la première fois que j’ai l’impression qu’il y a un mouvement, comme si quelque chose avait finalement changé au moins un peu. Le ballon a avancé au moins une fois. Et si oui ou non il continue à prendre de l’ampleur, nous le verrons ici dans un proche avenir. »

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