Aucun animal n’est détourné de cette wi…

Alors que les habitats humains et fauniques se chevauchent et se heurtent, il y a des victimes inévitables. Chouettes heurtées par des véhicules, antilopes capturées par des chiens, clôtures ou une combinaison des deux. Orphelins de toutes sortes.

Dans le parking de FreeMe Wildlife, Howick, KwaZulu-Natal, un homme âgé avec des mèches de cheveux soufflant comme de la brume de sa tête tient une boîte alors qu’un membre du personnel se tient sur la pointe des pieds pour voir à l’intérieur. Il y a de fortes chances qu’il contienne un oiseau à l’envol – c’est cette période de l’année – mais cela peut être n’importe quoi. FreeMe traite jusqu’à 2 000 patients par an. Un aulacode était sur la table d’examen à peine 30 minutes plus tôt ; un bébé genette à grosses taches, moins une queue, se rétablit dans une unité de soins intensifs stérile. Dehors, il y a des antilopes, des chatons servals, des hiboux à l’air consterné.

“Quelqu’un a amené un scarabée rhinocéros une fois”, explique Michaela White, coordinatrice du front office et du projet tortue, alors que nous regardons les poils hérissés laissés par le malheureux aulacode. L’insecte cornu, surnommé Douglas, avait fait du stop vers le sud dans la voiture d’un touriste après ses vacances dans le Zoulouland. Douglas n’a pas été nourri à une autre créature, ni relâché à proximité, mais est retourné sain et sauf à son lieu d’origine – juste au cas où sa génétique se révélerait incompatible avec les variantes locales.

Hibou grand-duc tacheté. La libération n’est pas immédiate mais « lente » avec une alimentation supplémentaire pour aider à s’adapter au monde sauvage. Photo : Fourni

Cela semble amusant, mais cela montre jusqu’où ce centre de traitement et de réadaptation de la faune s’acquitte de son mandat. Des créatures de toute la province se retrouvent ici après des accidents, souvent causés par des rencontres avec des personnes ou des infrastructures humaines. Les espèces menacées ou protégées telles que les grues, les perroquets du Cap, les oribi et les pythons ont été sauvées au fil des ans, mais les habitants standard – pigeons mouchetés, hadedas – sont également les bienvenus. FreeMe vérifie chaque patient (chacun a un dossier) et un réseau de vétérinaires spécialisés prodigue des soins, ne facturant souvent rien d’autre que le coût du matériel.

Le niveau des soins médicaux peut être impressionnant : Martin de Scally de l’hôpital vétérinaire Hilton se souvient d’un serval souffrant de problèmes d’équilibre qui a été emmené à St Anne à Pietermaritzburg pour une IRM. Ensuite, il y avait une jeune chouette effraie, opérée par Margie Roach de la clinique vétérinaire Umgeni – avec l’aide virtuelle d’un chirurgien orthopédiste de rapaces basé au Royaume-Uni, Neil Forbes. Ensemble, ils ont réparé une jambe qui avait été cassée et guérie à angle droit. Le patient a été libéré avec succès.

Tous les animaux sont égaux, mais certains suscitent une empathie supplémentaire ou des envies d’anthropomorphisme, explique Tammy Caine (agente de développement organisationnel et spécialiste des rapaces) de FreeMe.

Prenez le jeune oryctérope Garfunkel, retrouvé déshydraté, émacié et seul dans une ferme à gibier. Un vétérinaire local à Estcourt, Delon Alwar, l’a stabilisé et l’a précipité vers FreeMe sous perfusion. « Il a passé les jours suivants aux soins intensifs et Kirsten, notre directrice de clinique, a littéralement dormi par terre dans la pièce d’à côté pour surveiller son état. Nous avons reçu de l’aide et des conseils sur ses soins de la part d’établissements en Afrique du Sud, en Afrique et à l’étranger. Garfunkel a passé les deux semaines suivantes à osciller entre la vie et la mort. Malheureusement, comme cela arrive souvent, la mort a gagné.

Garfunkel sur la balance. Photo : Fourni

Que l’histoire de Garfunkel ait été racontée sans enrobage de sucre fait partie de ce qui rend FreeMe spécial. Sous une nouvelle direction depuis 2016, c’est un prêt facilité. Il n’a pas de dépendances méli-mélo et les pelouses sont fraîchement tondues. Les 10 salariés portent des uniformes, les stagiaires et les bénévoles s’engagent sur le long terme. Et la nourriture dans les nombreux réfrigérateurs doit être suffisamment fraîche pour la consommation humaine. (Bien que certains volontaires aient pâli de devoir servir des aliments tels que des vers à soie, des souris, du poisson, des mortalités de poussins d’un jour et quelques crabes aux patients.)

Le PDG Wade Whitehead estime que FreeMe offre « un service essentiel » dans un monde où la population humaine sans cesse croissante décime les habitats. Ancien entrepreneur, guide de jeu et gestionnaire de camp, il est convaincant, presque évangélique au sujet de son travail, proactif et professionnel à tout moment. “[Through hard times] nous ne nous sommes jamais assis ni abandonnés, nous sommes restés activement ouverts 24h/24 et 7j/7 tout au long de la pandémie de Covid et des émeutes et troubles récents. »

Il pense que la réhabilitation concerne autant les personnes que la faune – « le sauvetage d’un animal commence par une seule personne qui se soucie suffisamment de vouloir faire quelque chose », dit-il. Aussi : « Les gens acceptent la vie qu’ils mènent et font les choses qu’ils font parce que personne ne leur a jamais montré d’alternative… Nous avons une vision d’aider l’humanité à vivre sur Terre. Cela signifie vivre en harmonie avec la nature, car nous ne sommes rien sans elle.

Soins de la grue. Photo : Fourni

Pourtant, FreeMe est une zone sans visiteurs humains, pour mieux assurer la survie et la libération des patients. L’un des 20 centres de réadaptation accrédités par la NSPCA dans le pays, il n’y a pas d’animaux ambassadeurs ni de visites éducatives – ni de programmes de bénévolat rémunérés. Les jeunes antilopes sont nourries au moyen de bouteilles fixées à une clôture pour éviter qu’elles ne s’impriment sur les gens. Même un traitement médical est mieux administré sous sédation, dit De Scally – donc un chacal avec une jambe cassée ne peut pas recevoir la physiothérapie de suivi et les soins qu’un chien pourrait accueillir. Des décisions difficiles sont prises lorsqu’un animal ne se rétablit pas suffisamment pour survivre dans la nature.

Caine l’a appris au début de sa carrière en traitant un faucon lanier avec une colonne vertébrale blessée et une jambe paralysée. Après avoir finalement pu se tenir debout, il a été envoyé dans un établissement de captivité contre l’avis de son mentor. Mais lorsqu’il est décédé un an plus tard, l’autopsie a révélé que les muscles essentiels s’étaient encore atrophiés, lentement. Tout ce que Caine avait fait, dit-elle, c’était “lui donner 12 mois d’agonie qui ont finalement conduit à sa mort. C’est une leçon que je n’ai jamais oubliée.

« La captivité n’est pas un état psychologique auquel les animaux sauvages comprennent ou s’adaptent », explique Whitehead. Une version réussie doit toujours être l’objectif clé. Caine croit aussi qu’un animal sauvage apprivoisé a une sorte de syndrome de Stockholm, qui inflige des dommages psychologiques sinon physiques.

Cependant, les principes de non-visiteur rendent la collecte de fonds difficile. C’est là que les compétences de FreeMe en matière de médias sociaux entrent en jeu. Un mélange d’espoir, d’humour, d’adorables bébés animaux et de réalité viscérale scintille dans leurs flux ; les hauts et les bas sont partagés au fur et à mesure qu’ils se produisent. Il y a le poussin Blue Crane qui doit être nourri juste assez pour grandir de 5% de son poids corporel par jour – sinon les os de ses pattes pourraient se briser ou se déformer (et les grues ont besoin de pattes !). Un hibou grand-duc qui n’a pas réussi est disposé à côté d’une victime du hibou grand-duc pour aider à enseigner l’identification. Une succession d’antilopes bancales dans divers états de réparation, de porcelets phacochères, de chauves-souris passées aux rayons X : des histoires d’individus se déroulent dans des détails fascinants.

Photo de Serval : Fourni

La plupart des membres du personnel contribuent à ces flux de médias sociaux, qui aident l’ONG à attirer des dons de sponsors plus importants, comme la Fondation Brigitte Bardot, aux enfants locaux – et à l’artiste qui a contribué à une peinture de Garfunkel.

Le plaidoyer et la recherche occupent également le personnel. Une réussite actuelle est le Tortoise Project, une collaboration de cinq ans avec Ezemvelo KZN Wildlife et A Rocha South Africa pour réintroduire en toute sécurité des tortues dans la nature. Cette tâche simple à première vue était jusqu’à présent illégale – protéger les populations sauvages des agents pathogènes que les aventuriers auraient pu ramasser, ainsi que pour empêcher le mélange génétique par croisement avec des individus aux antécédents incertains. Mais aussi : la plupart des tortues captives ne sont tout simplement pas assez en forme pour se nourrir avec succès. Ils meurent.

Pendant cinq ans, FreeMe a travaillé avec les autorités de conservation pour changer ce statu quo. En novembre, à la suite de quarantaines, de tests vétérinaires et d’un programme de remise en forme rigoureux, cinq tortues endémiques à charnière du Natal et 11 tortues à charnière orientale ont finalement été relâchées dans le Zoulouland. Cela pourrait ouvrir la porte à l’établissement de protocoles permettant à des centaines de tortues victimes de la traite d’être libérées à l’avenir.

FreeMe met également en place un nouveau centre de réadaptation professionnelle pour couvrir le Zululand. Il se concentrera sur les petites espèces menacées et en danger critique d’extinction. Des permis ont été délivrés et des terres sécurisées dans la réserve du Grand Ukuwela.

Déverrouillage de la grue bleue à la main. Photo : Fourni

C’est important : des installations capables de traiter les animaux sauvages blessés d’une manière humaine et éthique seront nécessaires alors que les gens continuent d’empiéter sur l’habitat sauvage par besoin ou par cupidité. Au niveau le plus élémentaire, comme le dit De Scally, les gens ont une responsabilité envers les créatures blessées par nos activités. D’un autre côté, comme le suggèrent Whitehead et Caine, l’envie de soulager la souffrance et de sauver les animaux dans le besoin nourrit aussi quelque chose de vital chez les gens. DM / OBP

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