Apeel lutte contre le gaspillage alimentaire grâce à la science; Katy Perry est fan

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Les images de serre-livres des dernières semaines racontent l’histoire de Système alimentaire défectueux de l’Amérique. Image 1: Fermes avec des rangées de produits – laitue, tomates, courges – laissées pourrir au soleil, incapables de trouver un marché. Image 2: des voitures alignées sur un kilomètre ou plus en attendant leur tour pour aller chercher des courses gratuites dans un garde-manger.

Le gaspillage alimentaire aux États-Unis n’est pas un phénomène nouveau, mais l’épidémie de coronavirus et ses conséquences l’ont rendu difficile à ignorer. Environ 35% à 40% de la nourriture finit comme des déchets, la plus grande partie de celle-ci se produisant à la maison. Pourtant, 37 millions d’Américains ont connu insécurité alimentaire en 2018, et ce nombre semble prêt à monter en flèche avec chômage en hausse.

C’est cette dichotomie qui a inspiré James Rogers, alors étudiant au doctorat en science des matériaux à l’UC Santa Barbara, à commencer Sciences Apeel en 2010. «Le problème n’est pas la production, c’est l’amortissement de l’offre», dit-il. «Le système alimentaire actuel est vraiment formidable pour les personnes qui peuvent participer. Mais il y a beaucoup de gens qui ne participent pas. »

Appliqués à la surface des fruits et légumes, les produits Apeel agissent comme une sorte de seconde peau, doublant ou triplant la durée de conservation, réduisant les taux de détérioration pour les supermarchés et, pour les acheteurs, éliminant les conjectures liées à l’achat d’aliments capricieux tels que les avocats et les pêches.

Mardi, la société basée à Santa Barbara a annoncé la levée de 250 millions de dollars de nouveau capital-risque. Dirigé par GIC, qui gère les investissements pour le gouvernement de Singapour, le nouveau cycle de financement évalue la société à un peu plus d’un milliard de dollars et comprend la participation des résidents locaux Oprah Winfrey et Katy Perry. Perry, qui est également un investisseur dans la start-up de protéines alternatives Impossible Foods, a refusé de divulguer la taille de sa participation, mais l’a qualifiée d ‘«investissement financier le plus important que j’ai jamais fait dans une entreprise».

Le ralentissement économique soudain provoqué par les verrouillages de coronavirus a entraîné un environnement de financement plus froid pour les startups, ce qui a amené de nombreuses personnes à recourir à licenciements. Apeel profite d’avoir comme clients des supermarchés, qui ont enregistré des ventes record alors que les Américains se tournent vers la préparation de la plupart de leurs repas à la maison.

Mais ce changement de consommation a posé de nouveaux défis. Les épiceries ne profitent généralement pas des produits, considérant cela comme un facteur de perte pour attirer les acheteurs dans le magasin. Comme le nombre de voyages hebdomadaires à l’épicerie par ménage a plongé de 2,3 à 1, les acheteurs ont commencé à remplir leurs paniers différemment, achetant en vrac et préférant les aliments qui se conserveront plus longtemps. «Pour un épicier qui basera ses achats sur ce que vous avez acheté à la même période l’an dernier, il est difficile de gérer cet inventaire», a déclaré Rogers.

Pendant ce temps, la fermeture des cafétérias d’entreprises et d’écoles et de nombreux hôtels et restaurants a perturbé le pipeline de la ferme à l’assiette, provoquant une accumulation de produits faute de distribution. «Avec la moitié du système alimentaire fermé pratiquement du jour au lendemain, ce que nous avons vu, c’est beaucoup de déchets transportés jusqu’au niveau de la ferme», a déclaré Dana Gunders, directrice exécutive de RÉFÉRÉ, une organisation à but non lucratif qui œuvre pour réduire le gaspillage alimentaire. «L’un des véritables goulots d’étranglement que nous constatons est le stockage frigorifique. Les banques alimentaires nous disent qu’elles ne peuvent plus emporter de produits ou de denrées périssables parce que leurs glacières sont pleines.

La solution d’Apeel à tout cela est de ralentir l’horloge. Comme les autres êtres vivants, les fruits et légumes respirent. C’est cet échange d’oxygène et de dioxyde de carbone, et la perte simultanée d’humidité, qui les fait mûrir et pourrir. La réfrigération ralentit la respiration mais accélère la perte d’humidité; l’augmentation de l’humidité pour compenser favorise la croissance des moisissures. «Vous vous battez toujours contre le temps», a déclaré Walter Robb, ancien co-PDG de Whole Foods qui siège au conseil d’administration d’Apeel depuis 2018.

Cherchant un moyen de ralentir ce processus, Rogers, qui a obtenu son diplôme de premier cycle à l’Université Carnegie Mellon de Pittsburgh, a pensé à la façon dont une fine couche chimique empêche l’acier inoxydable de rouiller. Il pensait pouvoir faire quelque chose comme ça, jusqu’à ce que ses amis de Santa Barbara lui signalent que personne qui dépense 6 $ pour des fraises biologiques ne veut qu’elles soient traitées avec des produits chimiques.

La solution qu’il a trouvée était de fabriquer la couche à partir de composants moléculaires dérivés de peaux jetées des mêmes fruits et légumes. «Philosophiquement, les gens ne considèrent pas les aliments comme des produits chimiques», dit-il. Un film microscopiquement mince est tout ce qu’il faut pour préserver un microclimat interne qui permet aux fruits et légumes de rester en vie sans vieillir prématurément. L’utilisation de la nourriture comme seul ingrédient permet à Apeel de commercialiser le traitement comme biologique, portant une désignation généralement considérée comme sûre, ou GRAS, de la Food and Drug Administration.

«L’orange a déjà l’emballage parfait. Nous n’avons pas besoin d’aller dans le laboratoire pour résoudre ce problème », a déclaré Rogers.

Rogers a développé l’idée avec le soutien précoce d’Upfront Ventures de Los Angeles et une subvention de 100000 dollars de la Fondation Bill & Melinda Gates, qui cherchait des moyens pour les petits exploitants agricoles en Afrique de mettre leurs cultures sur le marché sans réfrigération. En 2016, à la suggestion d’Upfront, il a envoyé deux appartements d’avocats verts dans les bureaux d’Andreessen Horowitz, l’influente société de capital-risque de San Francisco, avec une pancarte indiquant «Regardez-moi».

Au cours des 14 jours suivants, les avocats dans une boîte se sont ramollis et noircis tandis que ceux de l’autre boîte ont atteint leur maturité maximale et y sont restés. «C’est une chose d’en entendre parler. C’est une autre chose de le voir de ses propres yeux », a déclaré Vijay Pande, qui supervise le fonds des sciences de la vie de l’entreprise. Andreessen Horowitz a fini par diriger le cycle de financement ultérieur de 33 millions de dollars d’Apeel.

Aux États-Unis, les supermarchés Kroger du pays vendent des avocats traités Apeel et certains testent des asperges et des limes. En Europe, la plus grande chaîne de supermarchés d’Allemagne, Edeka, vend des mangues et des oranges Apeel. Parce que les magasins économisent de l’argent sur la détérioration, ils sont en mesure de vendre des articles Apeel pour le même prix ou moins cher que l’équivalent non traité, a déclaré Rogers. «Vous êtes en mesure de stocker les étagères avec moins de risque que la nourriture se détériore.»

Pour toutes ces images d’agriculteurs versant du lait et laissant pourrir des laitues sur le sol, il est difficile de savoir avec certitude si l’Amérique gaspille plus de nourriture pendant la pandémie, a déclaré Gunders. «Nous produisons à peu près la même quantité de nourriture et, en théorie, les gens mangent la même quantité de nourriture», dit-elle.

Mais le gaspillage alimentaire est l’un de ces domaines dans lesquels le retour à la «normale» après la disparition du virus ne semble pas exactement comme une victoire de toute façon. Le projet Drawdown à but non lucratif sur le changement climatique a identifié le réduire en tant que facteur clé de réduction des émissions de gaz à effet de serre. Parallèlement, prolonger la durée de conservation des fruits et légumes pourrait contribuer à réduire la pauvreté dans les pays en développement, en reliant les agriculteurs aux marchés, et la malnutrition aux États-Unis, en éliminant les «déserts alimentaires».

Perry, qui a été présentée à Rogers par Chris Lyons chez Andreessen Horowitz, a déclaré qu’elle cherchait à s’impliquer dans des start-ups qui «ne prennent pas mais donnent à la planète et à l’humanité. Je suis vraiment intéressé par la magie de simplement déplacer la planète dans la bonne direction, ou dans une meilleure direction.

Elle a fait cet investissement avant que la pandémie COVID-19 ne change les habitudes de consommation et le considère maintenant comme un pari bien meilleur. «Nous sommes tous dans ce moment vraiment observatoire, en ce qui concerne notre nourriture», a-t-elle déclaré. «Vous voyez combien de temps durent ces fruits et légumes. Nous connaissons tous le prix du lait maintenant. »

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