Ant fait face au défi de relancer son expansion mondiale

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Il y a près de quatre ans, Eric Jing, alors directeur général d’Ant Group, a fait de la mondialisation une mission fondamentale, en passant à Davos pour définir une vision de construction d’une clientèle mondiale de 2 milliards de personnes en une décennie.

Depuis lors, la branche fintech du géant chinois de l’Internet de Jack Ma, Alibaba, a eu du mal à réaliser ses ambitions internationales, les investissements faiblissant sur les marchés du Royaume-Uni à l’Inde et à l’Asie du Sud-Est. Les opérations à l’étranger représentent toujours moins de 5 pour cent des revenus d’Ant.

La société espère que son introduction en bourse à succès prévue ce mois-ci pourra la remettre sur les rails, avec 10% des plus de 30 milliards de dollars qu’elle souhaite lever destinés à son expansion internationale.

Mais comme de nombreuses entreprises chinoises de premier plan qui se sont imposées dans un vaste marché intérieur exempt de concurrents internationaux, elle est confrontée au défi de reproduire son succès à l’étranger.

“Bien que Ant connaisse un énorme succès en Chine, l’importance de l’expansion internationale est réelle”, a déclaré Howard Yu, professeur à l’IMD Business School en Suisse et à Singapour. «S’appuyer sur un marché unique pour la croissance comporte toujours des risques.»

Le groupe, né de la plate-forme omniprésente de paiements mobiles d’Alibaba, Alipay, domine la finance en ligne en Chine continentale et a réalisé un bénéfice net l’an dernier de 18 milliards de rmb (2,7 milliards de dollars) sur 120,6 milliards de rmb.

Amener les commerçants étrangers à accepter Alipay était la première étape de sa stratégie mondiale, selon une personne familière avec les opérations internationales de l’entreprise. Un nombre croissant de touristes chinois s’aventurant à l’étranger a aidé Ant à gérer 622 milliards de RMB en paiements internationaux l’année dernière.

Viennent ensuite les investissements et les partenariats sur les marchés étrangers. Selon Capital IQ, Ant dispose désormais de 20 accords de ce type avec des entreprises allant des portefeuilles électroniques aux fournisseurs d’assurance et aux sous-traitants de processus commerciaux.

Enfin, Ant exploite les entreprises internationales de commerce électronique d’Alibaba, Lazada et AliExpress, qui encouragent les clients à utiliser Alipay, a déclaré la personne.

En Chine, la montée en puissance d’Alipay a accompagné celle d’Alibaba, dont 742 millions d’acheteurs en ligne doivent l’utiliser pour payer leurs marchandises. Mais Alibaba n’a pas la même mainmise sur les achats en ligne dans le monde, a déclaré Ke Yan, analyste chez DZT Research à Singapour. «Sur le plan international, Ant n’a pas l’avantage du premier arrivé.»

Ant a cherché à atteindre les centaines de millions de personnes sous-bancarisées en Asie du Sud et du Sud-Est en prenant des participations minoritaires dans 10 entreprises de portefeuille électronique, partageant son expertise et sa technologie avec ses partenaires locaux.

Partenariats de portefeuille numérique Ant Group en Asie

«La mission de Ant est l’inclusion financière et permettre au plus grand nombre de personnes d’avoir accès à ce qu’elles offrent», a déclaré Jan Sodprasert, un partenaire de McKinsey basé à Bangkok et spécialisé dans les services financiers numériques.

Un consultant fintech, qui a demandé à ne pas être nommé en raison d’une relation commerciale avec le groupe en dehors de la Chine, a déclaré que le problème de Ant était une tendance à «larguer les airs» chez les dirigeants chinois.

«Même en Asie du Sud-Est, Ant est considérée comme une entreprise très chinoise. Pour mieux comprendre, ils doivent constituer une équipe locale plus forte. . . parce que vous êtes en concurrence avec des acteurs locaux incroyablement forts. »

La méfiance croissante à l’égard de la Chine a limité les options de Ant. Selon Peng T Ong, fondateur du fonds de capital-risque asiatique du sud-est Monk’s Hill Ventures, il a dû être beaucoup plus «sans lien de dépendance». La question, a-t-il dit, était «dans quelle mesure ils sont bons en tant qu’investisseurs plutôt qu’en tant qu’opérateurs».

Deux des plus gros paris internationaux d’Ant font face à des défis. Depuis 2015, il a investi 2,9 milliards de RMB dans Paytm en Inde, créant ainsi une participation de 30%. Autrefois premier fournisseur de paiements du pays d’Asie du Sud, il a perdu des parts de marché et a déclaré l’an dernier une perte nette qui dépassait ses revenus totaux, qui étaient en baisse de 6% par rapport à 2018.

Répartition des revenus de Ant Group

C’est une image similaire à WorldFirst, le groupe de paiement britannique Ant a acheté en février 2019 pour 700 millions de dollars dans sa plus grande expansion sur les marchés occidentaux. Sous la propriété d’Ant l’année dernière, les pertes de la société ont également dépassé les revenus, selon les dépôts introduits en bourse par Ant.

Shane Chesson, un partenaire fondateur du fonds de capital-risque asiatique du sud-est Open Space Ventures, a déclaré que si Ant était occupé à ajouter des partenaires, tous ne se sont pas révélés être des leaders du marché.

En Indonésie, quatrième pays le plus peuplé du monde, la plate-forme de portefeuille électronique soutenue par Ant, Dana, a été mise à l’écart par ses rivaux locaux.

«Ces JV ont des complexités de propriété. . . il reste à voir si Ant peut tisser ce réseau ou si des fusions et acquisitions plus importantes et plus de patience sont nécessaires », a déclaré M. Chesson.

M. Yu a déclaré que l’offre de sa technologie à d’autres entreprises pourrait être la meilleure voie pour Ant pour se développer et se développer rapidement à l’étranger.

Cette stratégie a bien fonctionné pour ses pairs, notamment le groupe d’assurance PingAn, dont l’activité fintech OneConnect s’est rapidement développée en dehors de la Chine en partageant sa technologie financière à la fois avec les entreprises et les régulateurs.

Certains partenaires d’Ant paient déjà pour utiliser ses services. Par exemple, la plate-forme de change de devises de Singapour M-Daq, dans laquelle Ant détient une participation minoritaire importante, lui a payé 158 millions de Rmb l’année dernière en frais.

Cependant, M. Yu a averti que Ant ne devrait pas «se répandre trop» dans la précipitation pour entrer sur tous les marchés.

«Les États-Unis et l’Europe peuvent nourrir trop de scepticisme à l’égard d’un géant chinois de la technologie», a-t-il déclaré. «Pour Ant, cela ferait bien de rester en Asie du Sud-Est avant d’aller ailleurs.»

La société a été attaquée par les législateurs américains, où l’administration du président Donald Trump envisage de placer le groupe sur une liste noire commerciale, selon un récent rapport de Reuters. Une telle démarche pourrait avoir des implications pour ses partenariats avec des entreprises américaines, dont Mastercard.

Mais pour les investisseurs dans son introduction en bourse, Ant reste une pièce de théâtre chinoise. Kevin Kwek, analyste chez Bernstein a déclaré que pour le moment, «l’histoire d’investissement d’Ant concerne principalement la Chine».

La poussée internationale en est encore à ses débuts et ce sur quoi Ant se concentre, c’est en apprendre davantage sur d’autres marchés, a-t-il déclaré. Et étant donné sa domination en Chine et les liquidités dont elle dispose, «ils sont, mieux que quiconque, les mieux placés pour le faire».

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