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2018 NBA Playoffs: les plus grandes questions pour chaque série de première ronde

Il a fallu attendre le dernier match de la dernière nuit de la saison régulière, mais le 2018 Matchs éliminatoires de la NBA sont finalement fixés.
Dans l’Est, le Toronto No. 1 affrontera le Washington No. 8, le Boston No. 2 affrontera le No. 7 Milwaukee, le Philadelphia No. 3 affrontera le No. 6 Miami et le No. 4 Cleveland affrontera le No. 5 Indiana.
Out West, No. 1 Houston jouera No. 8 Minnesota, No. 2 Golden State jouera No. 7 San Antonio, No. 3 Portland jouera No. 6 New Orleans, et No. 4 Oklahoma City jouera No. 5 Utah.
Sans plus tarder, creusons huit questions brûlantes – une pour chaque série – qui façonneront les prochaines séries.

1. Les Raptors seront-ils à la hauteur de leur facturation en tant que plus grands favoris du premier tour?
La série la plus déformée du premier tour n’implique pas les Rockets, qui ont mené la ligue dans les victoires et le différentiel de points, ou le champion en titre Warriors. Non, ce sont les Raptors qui bénéficient du plus grand avantage différentiel en saison régulière par rapport à leur adversaire du premier tour, les Wizards.

Différentiel de points nets 2017-18 entre les opposants au premier tour
Raptors +7.2 sur Wizards
Rockets +6.3 sur les Timberwolves
Sixers +4 sur la chaleur
Celtics +3.9 sur Bucks
Guerriers +3,1 sur les Spurs
Blazers +1.3 sur les pélicans
Jazz +0.9 sur Thunder
Pacers +0.5 sur Cavaliers
Strictement basés sur leurs profils respectifs de saison régulière, les Raptors devraient être en train de se battre pour une série de cinq matchs bien rangée, sinon un balayage. Après tout, Toronto est la seule équipe en séries éliminatoires qui se classe parmi les cinq premiers en attaque et en défense. Washington, en revanche, est au milieu de la meute des deux côtés. Les Raptors sont profonds et très bons à peu près tout. Les sorciers ne sont pas profonds et s’installent souvent dans un malaise médiocre.
Mais il y a des circonstances atténuantes évidentes, à commencer par le fait que les deux équipes ont divisé leur série de saison, 2-2. Plus important encore, John Wall de Washington est de retour après une absence prolongée en raison d’une blessure au genou. L’alignement de départ préféré des Wizards, qui comprend Wall, s’est très bien comporté lors des séries éliminatoires de l’an dernier. Pendant ce temps, les Raptors ont couru dans les séries éliminatoires avec un tronçon de fermeture de 7-5 quelque peu gênant. Et leurs gardes étoiles, Kyle Lowry et DeMar DeRozan, ont eu du mal à poursuivre leur jeu de calibre All-Star dans les séries éliminatoires dans les années passées.
Étant donné qu’une date avec LeBron James les attendra probablement au deuxième tour, les Raptors devraient certainement faire un travail rapide avec les Wizards.
2. Giannis Antetokounmpo peut-il tirer profit des problèmes de santé de Boston?
Les Bucks ont été affolants et peu inspirés ces derniers temps, mais ils ont réussi à se frayer un chemin dans une possibilité bouleversée décente. Ils n’ont pas à faire face à LeBron James ou les Sixers chauffés, et ils vont éviter une revanche avec les Raptors, qui les ont éliminés au premier tour de l’an dernier. Au lieu de cela, ils attirent les Celtics boiteux, qui sont actuellement sans Kyrie Irving, Gordon Hayward, Marcus Smart et Daniel Theis en raison de blessures.

Boston / Milwaukee s’installe comme un test fascinant pour le vieil axiome, “L’équipe avec le meilleur joueur d’une série avance généralement.” Giannis Antetokounmpo détient facilement ce titre dans ce match-up grâce à une campagne 2017-18 dans laquelle il sera probablement terminer dans les cinq ou six premiers dans le vote MVP. En quatre rencontres avec Boston cette saison (une division de 2-2), Antetokounmpo a fait une moyenne de 33,5 PPG, 10,8 RPG et 5 APG, marquant sa deuxième meilleure moyenne de tous les adversaires (34,5 PPG contre Cleveland).
Il y a un an, Antetokounmpo a nettement devancé DeMar DeRozan et Kyle Lowry, mais les Bucks sont toujours tombés aux mains des Raptors en six matchs. Il est un joueur beaucoup plus efficace et mortel cette année, et il posera des problèmes aux jeunes défenseurs talentueux de Boston. Dans le même temps, les Celtics bénéficient de la meilleure défense de l’Est, et ils ont maintenu un haut niveau de jeu malgré leurs récents problèmes de blessures. Will Playoff Giannis trouvera-t-il un moyen de percer ce mur de briques et de remporter la première série de sa carrière?

Les
3. Quand Joel Embiid reviendra-t-il à l’étage?
Sixers / Heat sera entièrement consommé par la question la plus simple: Quand Joel Embiid entrera-t-il dans l’anneau des séries éliminatoires contre son ennemi de longue date Hassan Whiteside? Le centre des étoiles de Philadelphie a subi une fracture orbitale le 28 mars, ratant les huit derniers matchs de la saison. Remarquablement, Ben Simmons a guidé les Sixers à un dossier de 8-0 durant cette période, terminant l’année sur une série de victoires de 16 matchs. Mercredi, Embiid a enfilé un masque et a tiré sur des sauteurs, mais a déclaré aux journalistes que c’est “improbable” il jouera dans le premier match.

En supposant un retour rapide pour Embiid, les Sixers devraient être considérés comme un favori pour s’imposer dans cette série, malgré leur jeunesse. L’attaque de Heat, classée 20 th , est la pire des 16 équipes de la ligue en séries éliminatoires et est susceptible de se battre contre la défense des six premiers des Sixers. Cependant, l’impact défensif d’Embiid est parmi les meilleurs de la ligue, et son absence, si elle persiste, ouvrirait la porte à Miami.

Une fois qu’il sera de retour, les batailles d’Embiid contre Whiteside seront peut-être l’épreuve de force la plus amusante de tout le premier tour. Les deux ont échangé beaucoup de jabs sur les médias sociaux, et leurs équipes ont divisé la série de saison à deux jeux chacun. Celui-ci est pour tous les droits de vantardise Instagram.

4. Combien la défense de Cleveland va-t-elle améliorer?

Les fans des Pacers n’ont eu aucune raison de se battre pour Paul George cette saison, pas avec Victor Oladipo et Domantas Sabonis briser les attentes au cours d’une promenade de sensations fortes surprenante. Maintenant que leur match éliminatoire est établi, cependant, il serait bien d’avoir une aile défensive du calibre de George à déployer contre LeBron James.

Même ainsi, la série Cavaliers / Pacers est susceptible d’être décidée par la capacité (ou l’incapacité) de Cleveland à améliorer sa propre défense atroce. Les Cavaliers entrent en séries éliminatoires classé 29 th en efficacité défensive, facilement la pire marque parmi les 16 équipes éliminatoires. Ce classement est influencé par de nombreux facteurs: James a travaillé pour conserver son énergie, plusieurs métiers ont secoué la chimie de Cleveland, et de nombreux joueurs clés ont été perdus à cause de blessures pendant des périodes prolongées. Entraîneur Tyronn Lue a promis un “totalement différent” défensive dans les séries éliminatoires, et il espère mieux qu’il a raison. L’Indiana a gagné la saison 3-1 en battant 109 PPG en moyenne.
Il est extraordinairement difficile de parier contre James, qui n’a pas perdu un match de première ronde depuis 2012, alors qu’il affronte un jeune parvenu comme l’Indiana. Néanmoins, la capacité des Cavaliers à augmenter leur intensité défensive déterminera s’ils feront un travail rapide des Pacers pour les deuxièmes séries éliminatoires consécutives ou si James sera forcé de transpirer pour une fois.

5 Est-ce que tout va d’ici pour les Timberwolves?

Alors que les huit matches de séries éliminatoires sont restés indécis dans l’action de mercredi, la dernière soirée de la saison régulière a été organisée pour être magnifiquement chaotique. Cela était particulièrement vrai pour les Timberwolves et les Nuggets, qui se sont livrés à un jeu de match exténuant pour la huitième tête de série de l’Ouest. Le Minnesota a eu besoin de temps supplémentaire pour sortir victorieux, ce qui a déclenché une sécheresse de séries éliminatoires de 13 ans devant une foule locale inhabituellement rauque. Karl Towns a versé 24 points et 16 rebonds. Taj Gibson est venu avec d’énormes arrêts défensifs. Andrew Wiggins a drainé deux lancers francs d’embrayage. Et Jimmy Butler a fait un peu de tout en enregistrant 40+ minutes moins d’une semaine après son retour de la chirurgie du genou.
Les Timberwolves n’ont pas perdu de temps pour célébrer l’exploit, envoyant un communiqué de presse mercredi soir annonçant la «nouvelle ère» de la franchise et une augmentation de 15% de la fréquentation d’une année sur l’autre. Leur récompense pour leur nuit qui sauve la saison, qui donne un coup de fouet à l’humeur et qui fait mal à la poitrine? Une première ronde avec les Rockets, qui sont la meilleure équipe de la NBA par différentiel de points et de records.
Cela pourrait devenir moche. Potentiellement vraiment moche, étant donné que les Rockets ont la meilleure attaque de la ligue et que les Timberwolves ont la deuxième pire défensive parmi les 16 équipes éliminatoires. Pour aggraver les choses, Houston a balayé la saison 4-0, avec une moyenne de 122,8 PPG et une moyenne de 15,8 PPG.
Pour être clair, il n’y aurait pas de honte à une sortie précoce pour les Timberwolves, pas après tant de saisons démoralisantes et pas après une finale aussi triomphale mercredi.

6. A quel point LaMarcus Aldridge veut-il se venger?

Warriors / Spurs commence à se sentir comme la plus grande rivalité qui n’ait jamais existé. En 2013, les Warriors étaient encore en train de comprendre les choses, et seulement réussi à faire une légère peur aux Spurs de Tim Duncan. L’année suivante, San Antonio a remporté le titre en évitant Golden State. En 2015 et 2016, les Warriors de Stephen Curry ont conquis la conférence mais n’ont pas eu à affronter les Spurs en route vers les finales. L’année dernière, les deux équipes se sont finalement retrouvées dans les séries éliminatoires, pour que la série se termine prématurément lorsque Zaza Pachulia a glissé sous Kawhi Leonard. Cette année? Les deux puissances occidentales seront sensiblement handicapées, car Curry est mis à l’écart avec une entorse au genou et Leonard est porté disparu en raison d’une mystérieuse blessure au quadriceps.
La série qui en résulte est susceptible d’être saccadée: les deux équipes ont de solides défenses, et les deux ont eu du mal à marquer efficacement sans Curry et Leonard. Si San Antonio va surmonter l’avantage de talent de Golden State, il aura besoin d’une grande série de LaMarcus Aldridge. Duh.
L’attaquant des All-Star à six reprises a eu du mal à s’imposer après le départ de Leonard de la finale de l’Ouest 2017, récoltant seulement 34 points sur 39 lancers combinés dans les trois dernières pertes d’un balayage décourageant. Cette année, Aldridge a rebondi de façon significative, avec une moyenne de 23,3 PPG par équipe et une amélioration de l’efficacité offensive de San Antonio de six points lorsqu’il était sur le terrain. Il a augmenté son jeu en quatre matchs contre Golden State, en moyenne 26,8 PPG (sur 53% FG) et 11 rebonds. Draymond Green et la défense des Warriors vont certainement jeter l’évier de la cuisine à Aldridge dans l’espoir de court-circuiter l’attaque des Spurs.

Les
7. Anthony Davis va-t-il enfin percer?
Il y a des parallèles frappants entre Giannis Antetokounmpo et Anthony Davis alors que les deux jeunes superstars entrent en séries éliminatoires. Comme Antetokounmpo, Davis est à la recherche de sa première victoire en séries éliminatoires. Comme Antetokounmpo, Davis a joué à un niveau MVP au cours d’une saison turbulente. (L’ancien entraîneur a perdu Jason Kidd et le dernier a perdu DeMarcus Cousins.) Et comme Antetokounmpo, Davis doit être heureux avec son tirage des séries éliminatoires.
Tout comme Antetokounmpo évitera LeBron James, les Raptors les mieux classés et les Sixers en pleine vague au premier tour, Davis a dû aimer ce qu’il a vu une fois que la poussière s’est installée mercredi soir. Ses pélicans n’auront pas à affronter les Rockets, les Warriors (qui les ont balayés des séries éliminatoires de 2015), ni le Jazz. Pas besoin de suivre l’attaque des fous de Houston. Pas besoin de faire affaire avec Draymond Green. Et pas Rudy Gobert qui se cache derrière le cerceau pour briser les cols lob et défier les dunks.
Au lieu de cela, Davis attire les Blazers, qui ont perdu cinq de leurs six derniers matchs et auront du mal à contrer sa longueur, son agilité et son poli offensif global. La Nouvelle-Orléans a partagé sa saison avec Portland 2-2, après être passé 1-3 contre Houston, 1-3 contre Golden State et 1-3 contre Utah. De plus, les pélicans ont un gardien de niveau All-Defensive à Jrue Holiday pour se déployer contre la star des Blazers Damian Lillard.

Portland mérite d’être favorisé en raison de sa profondeur supérieure de talent et de son équilibre d’attaque / défense de qualité. Mais Davis a attendu six ans pour faire du bruit dans les séries éliminatoires, et c’est facilement son meilleur tir à ce jour.
8. Le Thunder 2018 peut-il réussir là où les Clippers 2017 ont échoué?

L’histoire a une drôle de façon de se répéter. En 2017, le Jazz est entré dans une série serrée au premier tour en tant que tête de série no 5 de l’Ouest face à un adversaire connu pour son pouvoir de star, ses questions de chimie et son incertitude en matière d’agence libre. Un an plus tard, le Jazz entre dans une série serrée au premier tour en tant que tête de série no 5 de l’Ouest face à un adversaire connu pour son pouvoir de star, ses questions de chimie et son incertitude en matière d’agence libre.
Le Jazz a survécu aux Clippers en sept matchs l’an dernier grâce à un effort défensif de l’équipe qui a capitalisé sur une blessure de fin de saison à Blake Griffin. À la fin de la série, Chris Paul courait vaillamment sur les fumées. Incapable d’emporter Los Angeles au premier tour, il se rendit à Houston quelques mois plus tard.
La formule de Utah cette saison contre Oklahoma City sera similaire: limiter ses erreurs, transformer chaque possession d’OKC en un cauchemar grâce à une défense diligente, faire travailler Russell Westbrook aussi dur que Paul a dû travailler, adopter une approche d’attaque en équipe assez intense points à se débrouiller, et j’espère que les fissures potentielles d’Oklahoma City se transforment en fissures à part entière.
Comme les Clippers l’année dernière, les Thunder entrent dans cette série avec toute la pression. Westbrook doit prouver qu’il peut être plus efficace et égalitaire que lors des éliminatoires de 2017. Paul George doit se débarrasser d’une crise de tir post-All-Star et l’examen constant autour de son agence libre à venir. Carmelo Anthony doit résister aux efforts de l’Utah pour obtenir sa défensive subpartie. Et collectivement, les stars d’OKC doivent avoir de meilleurs résultats en matchs serrés qu’en saison régulière.

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