Visite de Biden pour tester le discours dur du dirigeant sud-coréen sur la Chine | Actualités du commerce international

Séoul, Corée du Sud – Lors de la campagne pour l’élection présidentielle sud-coréenne, Yoon Suk-yeol a promis de tracer une voie claire dans le dilemme de longue date de son pays sur la manière d’équilibrer les relations avec les États-Unis et la Chine.

Alors que les deux superpuissances mondiales se bousculent pour la suprématie économique et militaire en Asie, le candidat du Parti conservateur du pouvoir populaire s’est engagé à se ranger résolument du côté de son allié sécuritaire, les États-Unis, même s’il risquait de compromettre les relations commerciales cruciales de la Corée du Sud avec la Chine.

Yoon a déclaré qu’il irait jusqu’à étendre la présence d’un système de défense antimissile américain appelé THAAD en Corée du Sud, ce qui a déclenché des sanctions non officielles coûteuses sur les biens et la culture sud-coréens par la Chine et a déclenché des années de relations glaciales.

Quelques semaines seulement après son entrée en fonction le 10 mai, Yoon verra sa loyauté mise à l’épreuve dans sa propre cour vendredi, lorsque le président américain Joe Biden se rendra à Séoul dans le cadre d’un voyage en Asie qui comprend également le Japon, un autre allié des États-Unis.

La prochaine visite du président américain Joe Biden à Séoul a mis en lumière l’équilibre délicat de la Corée du Sud entre Washington et Pékin [File: Leah Millis/Reuters]

La visite de Biden intervient alors que le commerce mondial est confronté à la pression de plus de deux ans de la pandémie de COVID-19 et aux perturbations des chaînes d’approvisionnement énergétique et alimentaire en raison de la guerre de la Russie contre l’Ukraine.

La Chine est de loin le plus grand partenaire commercial de la Corée du Sud, absorbant plus d’un quart de ses exportations, et Séoul compte sur son immense voisin pour alimenter des industries clés telles que les puces et l’automobile. La Corée du Sud a également une alliance de sécurité globale avec les États-Unis qui remonte à la guerre de Corée de 1950-1953. Le pays accueille encore environ 28 000 soldats américains sur son sol.

À la veille de sa première rencontre avec Biden, Yoon, un ancien procureur sans expérience politique avant de devenir président, semble comprendre rapidement à quel point il est difficile pour le dirigeant d’un pays d’Asie-Pacifique de taille moyenne et dépendant des exportations de équilibrer les priorités commerciales, sécuritaires et diplomatiques à une époque de rivalité croissante entre les deux plus grandes économies du monde.

Bien qu’il ait parlé durement à la Chine avant de prendre ses fonctions, les premières actions de Yoon en tant que président suggèrent qu’il a pris en compte la nécessité d’équilibrer l’alliance de la Corée du Sud avec les États-Unis avec sa dépendance commerciale à l’égard de la Chine. Notamment, il semble être revenu sur sa promesse de campagne électorale accrocheuse de déployer des batteries THAAD supplémentaires en Corée du Sud, l’engagement étant omis d’une liste de tâches de gouvernance récemment publiée par son bureau.

Il a également eu des entretiens téléphoniques avec le président chinois Xi Jinping avant de prendre ses fonctions, au cours desquels les deux dirigeants ont échangé des déclarations cordiales sur les relations bilatérales. Le vice-président chinois Wang Qishan s’est rendu à Séoul pour assister à l’investiture de Yoon le 10 mai, et avant son voyage, le ministère chinois des Affaires étrangères a décrit les pays comme des «voisins proches» et des «partenaires de coopération importants».

Pendant son séjour à Séoul, Wang a transmis une lettre de Xi invitant Yoon à effectuer une visite officielle en Chine.

Xi Jinping
Le président chinois Xi Jinping a invité le nouveau président sud-coréen à se rendre à Pékin [File: Andy Wong/AP]

Les deux parties ont intérêt à maintenir le commerce bilatéral robuste de ces dernières années. L’année dernière, les exportations de la Corée du Sud vers la Chine ont augmenté de plus de 20%, tirées par de fortes livraisons de semi-conducteurs et d’acier.

En avril, alors que les principales villes chinoises étaient bloquées en raison du COVID-19, les livraisons ont diminué de 3,4% par rapport à l’année précédente après avoir gagné 16,6% en mars, selon le ministère sud-coréen du Commerce.

Dans ses relations avec la Chine, Yoon cherchera probablement à naviguer dans ces vents contraires économiques tout en veillant à ne pas être perçu comme prenant le parti de Pékin au détriment de Washington.

“La rivalité croissante entre les États-Unis et la Chine place la Corée et de nombreux pays d’Asie du Sud-Est dans une position difficile”, a déclaré Erik Mobrand, politologue à l’Université nationale de Séoul, à Al Jazeera. “La question est, si la position de Yoon sur la Chine entraîne des représailles économiques, comment y répond-il?”

“C’est une chose de parler durement avec la Chine pendant la campagne”, a ajouté Mobrand. “C’en est une autre de faire une déclaration ou d’agir en tant que président et de faire face à la possibilité de réponses de la Chine.”

Les données des sondages indiquent une aigreur de l’opinion publique sur la Chine, en particulier chez les jeunes, qui, en tant qu’électeurs, étaient un groupe démographique convoité lors de l’élection présidentielle de mars.

Dans une enquête menée par le magazine d’actualité Sisain et le sondeur Hankook Research en juin, seulement 26 % des personnes interrogées avaient des sentiments chaleureux envers la Chine, contre 57 % qui se sentaient chaleureusement envers les États-Unis.

Parmi les raisons de leur impression défavorable, les répondants ont souligné le problème de la Corée du Sud avec la pollution de l’air – que de nombreux Sud-Coréens imputent aux usines émettrices de carbone mal réglementées en Chine – la lenteur de la réponse de Pékin aux premiers stades de la pandémie de coronavirus et la pêche illégale par les Chinois navires dans les eaux sud-coréennes.

Lors des élections très disputées, Yoon a semblé exploiter délibérément cette négativité dans l’espoir de mobiliser les électeurs.
“L’accent mis par Yoon sur une approche diplomatique énergique de la Chine reflète la situation actuelle où l’impression que le public sud-coréen a de la Chine est très négative”, a déclaré Shin Jung-seung, ancien ambassadeur sud-coréen en Chine, à Al Jazeera.

« L’accent mis sur l’alliance avec les États-Unis est inévitable à un moment où les préoccupations en matière de sécurité, comme la menace nucléaire nord-coréenne et la guerre en Ukraine, augmentent. Mais cela ne signifie pas que Yoon négligera les relations avec la Chine.

Coopération en matière de commerce et d’infrastructure

Pendant son séjour à Séoul, Biden pourrait demander à Yoon de s’engager à ce que la Corée du Sud rejoigne le cadre économique indo-pacifique (IPEF), un organisme dirigé par les États-Unis qui faciliterait la coopération en matière de commerce et d’infrastructures entre les États-Unis et l’Asie. La Corée du Sud fait partie des pays qui devraient participer, avec le Japon, l’Australie et d’autres.

Bien que l’administration Biden n’ait pas encore donné d’explication claire sur les fonctions spécifiques de l’IPEF, les analystes ont fait valoir que l’objectif de l’organisme était d’aider les États-Unis à contrer le poids économique croissant de la Chine en Asie.

Dans des commentaires à la législature sud-coréenne lundi, Yoon a indiqué qu’il discuterait de l’IPEF lors de la visite de Biden et qu’il était favorable à l’adhésion de la Corée du Sud. Mercredi, la Maison Bleue présidentielle a confirmé que Yoon assistera virtuellement à un sommet à Tokyo la semaine prochaine où Biden lancera officiellement l’initiative.

Le voyage de Biden nécessitera donc un message prudent de la part de Yoon alors qu’il tente d’équilibrer les relations avec Washington et Pékin, mais c’est aussi une chance pour le nouveau dirigeant sud-coréen de tenir les promesses qu’il a faites pendant la campagne électorale.

“Yoon veut développer l’alliance américano-coréenne et la rendre plus complète, ce qui signifie avoir un plus grand intérêt pour l’Indo-Pacifique et une plus grande connexion dans des domaines sélectionnés, tels que COVID ou la résilience de la chaîne d’approvisionnement”, Mason Richey, professeur de la politique à l’Université Hankuk des études étrangères à Séoul, a déclaré à Al Jazeera.

“Yoon devra sauvegarder cette préférence politique lorsque Biden viendra dans la région.”

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