Vaquitas pourrait bientôt disparaître. Le Mexique déterminera en grande partie leur sort.

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Alors que les scientifiques planifiaient une expédition au Mexique cet automne pour dénombrer l’un des animaux les plus menacés au monde, un marsouin timide appelé vaquita, ils redoutaient la possibilité qu’il n’y en ait plus à trouver. La dernière enquête, en 2019, estimait qu’il n’en restait qu’une dizaine.

Au même moment, les pêcheurs de la région se préparaient à partir avec les filets illégaux qui, selon les scientifiques, conduisent les marsouins à l’extinction : des murs de mailles qui pendent verticalement sous la surface, jusqu’à 6 mètres de profondeur et s’étendent sur la longueur de plusieurs ballons de football. des champs.

Appelés filets maillants, ils piègent les crevettes et les poissons. Ils enchevêtrent également les vaquitas, noyant les mammifères. Les chercheurs disent que les filets sont la seule cause connue du déclin catastrophique de l’espèce, mais s’en débarrasser s’est avéré être un défi.

Au milieu d’une crise mondiale de la biodiversité, avec environ un million d’espèces menacées d’extinction, l’histoire du vaquita montre comment même des solutions évidentes – dans ce cas, mettre un terme à la pêche illégale – nécessitent une volonté politique, une application et un engagement profond avec les communautés locales pour répondre les besoins des hommes et des animaux.

“Le gouvernement ne nous a toujours pas donné de solution ou de moyen efficace pour soutenir nos familles sans aller pêcher illégalement”, a déclaré Ramón Franco Díaz, président d’une fédération de coopératives de pêche à San Felipe, une ville jouxtant l’habitat des vaquitas. . « Les enfants ont besoin de nourriture et de vêtements.

Les premiers résultats de l’enquête sur le vaquita de cette année, achevée début novembre, montrent que les animaux existent toujours, mais sur le fil du couteau. Les experts en mammifères marins disent qu’un rétablissement est possible, mais seulement si leur habitat est exempt de filets maillants.

Au lieu de cela, la pêche illégale dans la région est répandue et se déroule à la vue de tous. Même lorsqu’une équipe de scientifiques du Mexique et des États-Unis est arrivée à San Felipe pour le décompte de cette année, cela a semblé continuer sans relâche.

La population de vaquita est passée d’environ 600 individus en 1997 à environ 10 en 2019. Mais il existe des exemples d’espèces menacées qui remontent d’un nombre tout aussi minuscule, et l’enquête de 2019 a documenté trois veaux en bonne santé parmi les marsouins restants. Depuis lors, au moins un vaquita est mort dans un filet maillant, selon les défenseurs.

“Ils vont disparaître à cause des activités humaines, même si cela pourrait être évité”, a déclaré Jorge Urbán Ramírez, un biologiste qui dirige le programme de recherche sur les mammifères marins à l’Université autonome de Baja California Sur. « Ce n’est pas une priorité.

Pour protéger les vaquitas, un arrêté du gouvernement mexicain interdit les filets maillants dans une grande partie du golfe supérieur de Californie, le seul endroit où vivent les mammifères. Un autre interdit toute pêche dans une section beaucoup plus petite du golfe, officiellement appelée zone de tolérance zéro, où ils ont été repérés ces dernières années.

Mais à San Felipe, c’est comme si les règles n’existaient pas.

Cet automne, des bateaux de pêche transportant ouvertement des filets maillants ont été agités dans le golfe par des membres de la marine mexicaine. Le 3 novembre, les scientifiques ont dénombré 117 bateaux de pêche dans la zone interdite en une seule journée, selon un rapport obtenu par le New York Times.

Se référant à la zone de tolérance zéro, qui couvre environ 7 milles sur 15 milles, le texte de l’arrêté « interdit la navigation de tout type de navire à l’intérieur de cette zone, à l’exception des bateaux de surveillance, d’enquête ou de récupération de filets ». Il précise également que « toute pêche est interdite ».

Jonathan White, un écologiste qui a collecté des fonds pour aider à financer le projet d’enquête, était à bord de l’un des navires pendant une partie de la période de recherche. Deux jours différents en octobre, a-t-il dit, il a dénombré plus de 65 bateaux de pêche, le nombre désigné pour déclencher le plus haut niveau de répression, dans la zone de tolérance zéro. Au lieu de cela, il n’a vu aucune application du tout. “C’est tellement flagrant”, a déclaré M. White.

De même, ce jour-là, début novembre, où les scientifiques ont dénombré plus de 100 bateaux dans la zone de tolérance zéro, il n’y avait aucun signe d’application, selon le rapport des scientifiques.

Interrogé sur l’absence apparente d’action, le chef des affaires publiques de la marine, le contre-amiral José H. Orozco Tocaven, a déclaré que les officiers adaptaient la règle aux besoins sociaux sur le terrain, permettant effectivement la présence de jusqu’à 65 bateaux dans la zone de tolérance zéro. Ils n’avaient jamais vu plus que ça, dit-il. Mais il a reconnu le manque général d’application. “Nous essayons d’éviter la confrontation”, a déclaré l’amiral, citant les émeutes et les troubles précédents.

Au cours de la dernière décennie, la demande d’un gros poisson appelé totoaba a rendu la situation particulièrement volatile. Toute pêche au totoaba, qui est également en voie de disparition, est illégale. Mais sa vessie natatoire se vend à des prix élevés en Chine pour des bienfaits perçus sur la santé, et le commerce a attiré le crime organisé. Alors que de nombreux pêcheurs locaux évitent le totoaba, la tentation de gagner beaucoup d’argent est forte.

Dimanche, les autorités ont annoncé l’arrestation de six personnes en lien avec le trafic de tototaba.

Selon les scientifiques, tous les filets maillants sont dangereux pour le vaquita, mais ceux utilisés pour le totoaba sont particulièrement mortels car les deux espèces ont à peu près la même taille.

Avec la permission des autorités mexicaines, deux groupes de défense des droits, le Whale Museum et la Sea Shepherd Conservation Society, patrouillaient dans le golfe pour retirer les filets maillants laissés sans surveillance. Cela a rendu furieux les pêcheurs, qui contractent souvent des emprunts pour acheter le matériel. Ces dernières années, les affrontements sont devenus de plus en plus violents, les pêcheurs envahissant les plus gros navires en mer et leur tirant parfois dessus.

Un pêcheur est décédé après que son petit bateau est entré en collision avec un navire de Sea Shepherd lors d’un de ces épisodes en décembre. Un groupe dirigé par des pêcheurs de totoaba s’est révolté, selon l’amiral Orozco et ses avocats, incendiant un bateau intercepteur à grande vitesse de la marine, un autre bateau et des véhicules. Désormais, les groupes de conservation ne sont plus autorisés à retirer les filets, mais seulement à les signaler.

Rodrigo López Olivo, qui utilise des filets maillants pour attraper des crevettes et d’autres espèces légales, se souvient avoir vu des vaquitas une poignée de fois au cours de ses 20 ans dans le golfe. Il trouvait les marsouins magnifiques, dit-il. Mais il ne voit pas d’avenir pour eux.

« Comment allez-vous laisser une ville mourir pour s’occuper de six animaux ? » a demandé M. López.

Les autopsies ont montré que les vaquitas retrouvés morts dans le golfe ont tendance à être gras et sains, à l’exception de la mousse dans leurs poumons qui révèle la cause de leur décès : la noyade.

En 2017, les scientifiques ont tenté d’en amener certains en captivité, mais ils ont abandonné l’effort lorsque les marsouins sont devenus si stressés par le contact avec les humains que l’un d’eux est décédé.

Barbara Taylor, biologiste à la National Oceanic and Atmospheric Administration Fisheries qui travaille sur la conservation du vaquita depuis des décennies, a déclaré que les quelques marsouins restants pourraient avoir une prédilection pour éviter les filets. « Ceux qui sont là-bas sont des survivants », a-t-elle déclaré. “Mais vous devez leur donner une chance de se battre.”

Des études récentes montrent que l’espèce isolée depuis longtemps est naturellement résistante à une faible diversité génétique, ce qui signifie que les problèmes de santé liés à la consanguinité, souvent un danger dans les populations diminuées, sont moins préoccupants.

Les États-Unis ont déjà interdit les fruits de mer du golfe supérieur en raison de la situation du vaquita et les autorités envisagent de nouvelles mesures. “C’est quelque chose que nous prenons très au sérieux”, a déclaré Kelly Milton, représentante commerciale adjointe des États-Unis pour l’environnement et les ressources naturelles. “Perdre le vaquita serait dévastateur.”

Les crevettes de San Felipe sont actuellement expédiées vers d’autres États mexicains, et certains habitants disent qu’il est probable que les captures se mélangent et que les crevettes interdites se retrouvent de toute façon aux États-Unis.

Au cours de la dernière décennie, les pêcheurs ont reçu une allocation pour rester hors de l’eau. Mais après que l’actuel président du Mexique, Andrés Manuel López Obrador, a pris ses fonctions en 2018, ce programme a pris fin et les autorités ont toléré les filets maillants, selon les pêcheurs locaux.

« La disparition du vaquita représente un échec flagrant et global de l’État du Mexique et de ses institutions », a déclaré Randall Reeves, président d’un panel scientifique international créé par l’Union internationale pour la conservation de la nature pour évaluer la situation mondiale des baleines, des dauphins et des marsouins.

Lorsqu’on leur a demandé de commenter cet article, les responsables de l’environnement mexicains ont déclaré dans un communiqué que “le gouvernement mexicain réitère avec insistance son désir de prendre soin et de préserver la biodiversité naturelle de notre pays, et particulièrement de prendre soin et de rechercher la conservation du vaquita”. Dans le même temps, ont-ils dit, il était nécessaire de prendre en considération “le bien-être des communautés de pêcheurs”.

Cependant, une petite équipe essayer de pêcher avec des filets alternatifs s’est heurté à des barrages routiers. La méthode capture moins, mais certains pêcheurs pensent que cela pourrait être économiquement sensé s’ils pouvaient vendre des crevettes durables à un prix plus élevé. Aucun marché de ce type n’a été développé dans la région, et cette saison, ils n’ont pas pu obtenir de permis pour l’engin spécial.

Certains membres de la communauté refusent d’abandonner une espèce qu’ils considèrent comme faisant partie de leur patrimoine national. Ismael Angulo, qui a grandi dans une famille de pêcheurs, se souvient d’un jour en 2004 où son père, Leonardo, décédé en 2016, a ramené à la maison un vaquita qu’il a dit avoir trouvé flottant mort dans l’eau.

“C’était presque comme trouver une sirène”, a déclaré M. Angulo. Ses oncles et cousins ​​sont venus voir la créature et ils ont posé pour des photos. Des années plus tard, lorsqu’il a vu un débat sur les réseaux sociaux sur l’existence ou non de vaquitas – certains habitants pensent qu’il s’agit d’un mythe – il a publié la photo. Certains pêcheurs se sont fâchés contre lui pour avoir soutenu la position des scientifiques, a-t-il dit, mais il n’a pas supprimé le message.

« En tant que fils de pêcheur, je veux une solution à la fois pour les pêcheurs et pour l’espèce », a déclaré M. Angulo.

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