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Une sonde spatiale chinoise décolle sur Mars

by Nouvelles

La Chine à l’assaut de Mars: le géant asiatique a lancé jeudi une sonde qui parcourra un long voyage vers la planète rouge, au milieu d’une rivalité diplomatique et technologique avec les États-Unis.

L’engin était propulsé par une fusée Long-March 5 qui a décollé dans un épais nuage de fumée du centre de lancement de Wenchang, sur l’île tropicale de Hainan (sud), a découvert une équipe de l’AFP.

La sonde n’arrivera pas avant 2021. Elle devra d’abord effectuer le long voyage Terre-Mars dans sept mois environ. La distance varie mais est d’au moins 55 millions de kilomètres – soit 1 400 fois dans le monde.

Ambitieuse, la Chine espère faire dans cette première tentative indépendante presque tout ce que les États-Unis ont réalisé dans plusieurs missions martiennes depuis les années 1960.

C’est-à-dire placer une sonde en orbite, faire atterrir un atterrisseur sur Mars, puis faire sortir un petit robot sans pilote pour qu’il puisse effectuer des analyses en surface.

En cas de succès, le lancement donnerait à Pékin un regain de prestige face à Washington, qui vient d’ordonner la fermeture du consulat chinois à Houston, dernier avatar de l’intense rivalité entre les deux géants du Pacifique.

«Il s’agit clairement d’un événement marquant pour la Chine. C’est la première fois qu’elle s’aventure loin dans le système solaire », a déclaré Jonathan McDowell, astronome au Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, aux États-Unis.

“En cas de succès, ce serait la première fois dans l’histoire qu’un atterrisseur non américain et un robot sans pilote opéreraient sur Mars”, a déclaré Chen Lan, analyste du site. GoTaikonauts.com, spécialisée dans le programme spatial chinois.

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La mission a été nommée «Tianwen-1» («Questions au ciel-1») en hommage à un poème de la Chine ancienne qui traite de l’astronomie.

“Fierté nationale”

Le robot pèse plus de 200 kilos, il est équipé de quatre panneaux solaires et de six roues, et sera opérationnel pendant trois mois.

Parmi ses missions: réaliser des analyses de sols et atmosphériques, prendre des photos, ou encore contribuer à la cartographie de la planète rouge.

La Chine a déjà une expérience dans ce domaine, puisqu’elle a fait rouler deux petits robots sur la Lune, avec «Jade Rabbits» 1 et 2 – déposés respectivement en 2013 et 2019.

Ces rovers “constituaient un bon entraînement” car les terrains lunaire et martien “sont globalement similaires”, selon Jonathan McDowell.

Mais la distance Terre-Mars est 140 fois plus grande que la trajectoire Terre-Lune.

Conséquence: des télécommunications plus lentes et un trajet plus long au cours duquel des pannes peuvent survenir, souligne-t-il.

Le pays asiatique n’est pas le seul à profiter de l’actuelle distance Terre-Mars réduite pour propulser une sonde vers la planète rouge: les Émirats arabes unis ont lancé la leur lundi et les États-Unis doivent faire de même le 30 juillet.

Une compétition sino-américaine qui évoque la course à l’espace entre l’URSS et les États-Unis à l’époque de la guerre froide.

Les objectifs de la Chine avec cette mission?

“Les mêmes que celles de nombreuses nations spatiales”, a déclaré à l’AFP Carter Palmer, spécialiste de l’espace à la société américaine Forecast International. «L’exploration spatiale est une source de fierté nationale. L’ambition est également d’améliorer les connaissances de l’humanité sur Mars. “

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Sans les Russes

La Chine investit des milliards d’euros dans son programme spatial, afin de rattraper l’Europe, la Russie et les États-Unis.

Elle a envoyé son premier astronaute dans l’espace en 2003.

La Chine lance également des satellites pour elle-même ou pour le compte d’autres pays. Il vient d’achever en juin la constellation de son système de navigation Beidou – rival du GPS américain.

Le géant asiatique prévoit également d’assembler une grande station spatiale d’ici 2022. Et il espère envoyer des hommes sur la Lune d’ici dix ans.

La Chine avait précédemment tenté d’envoyer une sonde sur Mars en 2011 lors d’une mission conjointe avec la Russie. Mais la tentative avait échoué et Pékin a alors décidé de continuer l’aventure seul.

La chance sera-t-elle là cette fois?

«C’est très ambitieux pour un premier essai. À tel point que je serai surpris si la mission est un succès total », déclare Jonathan McDowell.

«C’est 50-50», juge Chen Lan. «La Chine peut échouer cette fois. Mais elle réussira un jour. Parce qu’il a la volonté, la détermination et les ressources financières et humaines suffisantes pour y parvenir. “

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