Une nouvelle étude sur la météorite de Mars des années 1980 démystifie la preuve de la vie ancienne sur la planète | Mars

Une météorite vieille de quatre milliards d’années Mars qui a provoqué une éclaboussure ici sur Terre il y a des décennies ne contient aucune preuve de la vie martienne ancienne et primitive après tout, ont déclaré les scientifiques.

En 1996, une équipe dirigée par la Nasa a annoncé que des composés organiques dans la roche semblaient avoir été laissés par des créatures vivantes. D’autres scientifiques étaient sceptiques et les chercheurs ont ébranlé cette prémisse au fil des décennies, plus récemment par une équipe dirigée par Andrew Steele de la Carnegie Institution for Science.

De minuscules échantillons de la météorite montrent que les composés riches en carbone sont en fait le résultat de l’eau – très probablement de l’eau salée ou saumâtre – qui coule sur la roche pendant une période prolongée, a déclaré Steele. Les résultats paraissent dans la revue Science.

Au cours du passé humide et précoce de Mars, au moins deux impacts se sont produits près de la roche, chauffant la surface environnante de la planète, avant qu’un troisième impact ne la fasse rebondir sur la planète rouge et dans l’espace il y a des millions d’années. La roche de 4 lb (2 kg) a été découverte en Antarctique en 1984.

Les eaux souterraines se déplaçant à travers les fissures de la roche, alors qu’elle était encore sur Mars, ont formé les minuscules boules de carbone qui sont présentes, selon les chercheurs. La même chose peut se produire sur Terre et pourrait aider à expliquer la présence de méthane dans l’atmosphère de Mars, ont-ils déclaré.

Mais deux scientifiques qui ont participé à l’étude originale ont contesté ces dernières découvertes, les qualifiant de “décevantes”. Dans un e-mail partagé, ils ont déclaré qu’ils maintenaient leurs observations de 1996.

La roche martienne Allan Hills 84001, découverte en 1984, est montrée lors d’une conférence de presse de la Nasa en 1996. Photographie : Doug Mills / AP

“Alors que les données présentées ajoutent progressivement à notre connaissance de (la météorite), l’interprétation n’est guère nouvelle, ni soutenue par la recherche”, ont écrit Kathie Thomas-Keprta et Simon Clemett, chercheurs en astromatériaux au Johnson de la Nasa. Espace Centre à Houston.

“Des spéculations non étayées ne font rien pour résoudre l’énigme entourant l’origine de la matière organique” dans la météorite, ont-ils ajouté.

Selon Steele, les progrès de la technologie ont rendu possibles les nouvelles découvertes de son équipe.
Il a salué les mesures effectuées par les chercheurs d’origine et a noté que leur hypothèse de survie “était une interprétation raisonnable” à l’époque. Il a déclaré que lui et son équipe – qui comprend la Nasa, des scientifiques allemands et britanniques – avaient pris soin de présenter leurs résultats « pour ce qu’ils sont, c’est-à-dire une découverte très excitante sur Mars et non une étude pour réfuter » la prémisse originale.

Cette découverte “est énorme pour notre compréhension de la façon dont la vie a commencé sur cette planète et aide à affiner les techniques dont nous avons besoin pour trouver la vie ailleurs sur Mars, ou Encelade et Europe”, a déclaré Steele dans un e-mail, faisant référence aux lunes de Saturne et de Jupiter avec des océans souterrains. .

Selon Steele, la seule façon de prouver si Mars a déjà eu ou a encore une vie microbienne est d’apporter des échantillons sur Terre pour analyse. Le rover Perseverance Mars de la Nasa a déjà collecté six échantillons à retourner sur Terre dans une dizaine d’années ; trois douzaines d’échantillons sont souhaités.

Des millions d’années après avoir dérivé dans l’espace, la météorite a atterri sur un champ de glace en Antarctique il y a des milliers d’années. Le petit fragment gris-vert tire son nom, Allan Hills 84001, des collines où il a été trouvé.

Cette semaine encore, un morceau de cette météorite a été utilisé dans une expérience unique en son genre à bord de la Station spatiale internationale. Un mini microscope électronique à balayage a examiné l’échantillon. Les chercheurs espèrent utiliser le microscope pour analyser des échantillons géologiques dans l’espace – sur la lune un jour, par exemple – et des débris qui pourraient endommager les équipements de la station ou mettre en danger les astronautes.

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