Une distance de sécurité de deux mètres pour Covid-19 a-t-elle été arrachée du ciel ?

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Une nouvelle étude a montré que la transmission aéroportée du coronavirus est hautement aléatoire et suggère que la règle des deux mètres était un nombre choisi dans un « continuum » de risques, plutôt que dans une quelconque mesure concrète de la sécurité.

Une équipe d’ingénieurs de l’Université de Cambridge a utilisé la modélisation informatique pour montrer comment les gouttelettes se propagent lorsque les gens toussent.

Ils ont découvert que sans masques, une personne atteinte de Covid-19 peut infecter encore deux mètres de distance, même à l’extérieur.

L’équipe a également constaté que les toux varient considérablement et que la distance “de sécurité” aurait pu être fixée entre un et trois mètres, voire plus, en fonction de la tolérance au risque de l’autorité de santé publique concernée.

Les résultats, publiés dans la revue Physique des fluides, suggèrent que la distanciation sociale n’est pas une mesure efficace en soi.

Ils soulignent l’importance continue de la vaccination, de la ventilation et des masques alors que l’hémisphère nord se dirige vers l’hiver.

Malgré l’accent mis sur le lavage des mains et le nettoyage des surfaces au début de la pandémie, il est clair depuis près de deux ans que Covid-19 se propage par transmission aérienne.

Les personnes infectées peuvent propager le virus en toussant, en parlant ou même en respirant, lorsqu’elles expulsent des gouttelettes plus grosses qui finissent par se déposer ou des aérosols plus petits qui peuvent flotter dans l’air.

Le professeur Epaminondas Mastorakos du département d’ingénierie de l’Université de Cambridge, qui a dirigé la recherche, est un expert en mécanique des fluides – la façon dont les fluides, y compris ceux dans l’air expiré, se comportent dans différents environnements.

Au cours de la pandémie, lui et ses collègues ont développé divers modèles de propagation de Covid-19.

“Une partie de la façon dont cette maladie se propage est la virologie : combien de virus vous avez dans votre corps, combien de particules virales vous expulsez lorsque vous parlez ou toussez”, a déclaré l’auteur principal, le Dr Shrey Trivedi, également du département d’ingénierie de Cambridge.

« Mais une autre partie est la mécanique des fluides : ce qui arrive aux gouttelettes une fois qu’elles sont expulsées, c’est là que nous intervenons.

“En tant que spécialistes de la mécanique des fluides, nous sommes comme le pont entre la virologie de l’émetteur et la virologie du récepteur et nous pouvons aider à l’évaluation des risques.”

Dans la présente étude, les chercheurs ont entrepris de « mesurer » ce pont par le biais de simulations.

Par exemple, si une personne toussait et émettait 1 000 gouttelettes, combien atteindraient une autre personne dans la même pièce, et quelle serait la taille de ces gouttelettes, en fonction du temps et de l’espace ?

Les simulations ont utilisé des modèles informatiques raffinés résolvant les équations de l’écoulement turbulent, ainsi que des descriptions détaillées du mouvement des gouttelettes et de l’évaporation.

Les chercheurs ont découvert qu’il n’y a pas de coupure nette une fois que les gouttelettes se sont propagées au-delà de deux mètres.

Lorsqu’une personne tousse et ne porte pas de masque, la plupart des grosses gouttelettes tombent sur les surfaces voisines.

Mais de plus petites gouttelettes, en suspension dans l’air, peuvent se propager rapidement et facilement bien au-delà de deux mètres. La distance et la vitesse de propagation de ces aérosols dépendront de la qualité de la ventilation dans la pièce.

En plus des variables de ventilation et de port de masques, il existe également un degré élevé de variabilité dans les toux individuelles.

« Chaque fois que nous toussons, nous pouvons émettre une quantité différente de liquide, donc si une personne est infectée par Covid-19, elle pourrait émettre beaucoup de particules virales ou très peu, et en raison des turbulences, elle se propage différemment pour chaque toux. » dit le Dr Trivedi.

Le professeur Mastorakos a déclaré : « Même si j’expulse le même nombre de gouttelettes à chaque fois que je tousse, parce que le flux est turbulent, il y a des fluctuations.

“Si je tousse, les fluctuations de vitesse, de température et d’humidité signifient que la quantité que quelqu’un obtient à la barre des deux mètres peut être très différente à chaque fois.”

Les chercheurs disent que si la règle des deux mètres est un message efficace et facile à retenir pour le public, ce n’est pas une marque de sécurité, étant donné le grand nombre de variables associées à un virus aéroporté.

La vaccination, la ventilation et les masques, bien qu’ils ne soient pas efficaces à 100 %, sont cruciaux pour contenir le virus.

“Nous sommes tous désespérés de voir le dos de cette pandémie, mais nous recommandons fortement aux gens de continuer à porter des masques dans les espaces intérieurs tels que les bureaux, les salles de classe et les magasins”, a déclaré le professeur Mastorakos.

“Il n’y a aucune bonne raison de s’exposer à ce risque tant que le virus est avec nous.”

L’équipe de recherche poursuit cette recherche avec des simulations similaires pour des espaces tels que des salles de conférence, car les gens passent plus de temps à l’intérieur.

Mise à jour : 23 novembre 2021, 19:58

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