Une ancienne souche de peste pourrait avoir entraîné le déclin des Européens du néolithique - HeritageDaily

Une équipe de chercheurs venus de France, de Suède et du Danemark a identifié une nouvelle souche de Yersinia pestis, la bactérie qui cause la peste, dans l'ADN extrait de restes humains datant de 5 000 ans.

Leurs analyses, publication le 6 décembre dans la revue Cellule, suggèrent que cette souche est la plus proche jamais identifiée de l’origine génétique de la peste. Leurs travaux suggèrent également que la peste aurait pu être répandue parmi les colonies européennes du néolithique en Europe, contribuant ainsi au déclin de ces dernières à l’aube de l’âge du bronze.

«La peste est peut-être l'une des bactéries les plus mortelles qui ait jamais existé chez l'homme. Et si vous pensez au mot "peste", cela peut signifier cette infection par Y. pestis, mais à cause du traumatisme que la peste a causé dans notre histoire, il est également venu pour désigner plus généralement toute épidémie. Le type d’analyses que nous faisons ici nous permet de remonter dans le temps et de voir comment cet agent pathogène qui a eu un effet si énorme sur nous a évolué », déclare le principal auteur Simon Rasmussen (@simonrasmu), chercheur en métagénomique à la Technical University of Denmark. l'Université de Copenhague.

Pour mieux comprendre l'histoire évolutive de la peste, Rasmussen et ses collègues ont fouillé dans les données génétiques accessibles au public provenant d'anciens humains, en recherchant des séquences similaires aux souches plus modernes de la peste. Ils ont découvert une souche qu'ils n'avaient jamais vue auparavant dans le matériel génétique d'une femme de 20 ans décédée il y a environ 5 000 ans en Suède. La souche avait les mêmes gènes qui rendent la peste pneumonique mortelle aujourd'hui et des traces de celle-ci ont également été trouvées chez un autre individu sur le même site funéraire – suggérant que la jeune femme est probablement morte de la maladie.

Cette souche de la peste est la plus ancienne jamais découverte. Mais ce qui le rend particulièrement intéressant, c’est que, en la comparant à d’autres souches, les chercheurs ont pu déterminer que c’était aussi la plus basale, c’est-à-dire qu’elle était la souche la plus proche de l’origine génétique de Y. pestis. Elle a probablement divergé par rapport aux autres souches il y a environ 5 700 ans, tandis que la peste qui était commune à l'âge du bronze et la peste qui est l'ancêtre des souches qui existent aujourd'hui ont divergé il y a 5 300 et 5 100 ans, respectivement. Cela suggère qu'il existait de multiples souches de peste à la fin du néolithique.

Rasmussen pense également que cette découverte offre une nouvelle théorie sur la propagation de la peste. On sait que des migrations humaines massives de la steppe eurasienne vers l'Europe ont eu lieu il y a environ 5 000 ans, mais la façon dont ces cultures ont pu remplacer la culture agricole néolithique qui était présente en Europe à l'époque est encore débattue. Des chercheurs précédents ont suggéré que les envahisseurs avaient amené la peste avec eux, éliminant les vastes colonies de fermiers de l'âge de pierre à leur arrivée.

Mais si la souche de peste découverte par les chercheurs suédois était différente du reste de Y. pestis il y a 5 700 ans, cela aurait probablement évolué avant le début de ces migrations et vers le moment où les colonies européennes du néolithique commençaient déjà à s'effondrer.

À l'époque, les méga-colonies de 10 000 à 20 000 habitants se généralisaient en Europe, ce qui rendait possible la spécialisation des emplois, les nouvelles technologies et le commerce. Mais ils peuvent aussi avoir été le terreau de la peste. «Ces méga-colonies étaient les plus grandes colonies d'Europe à l'époque, dix fois plus grandes qu'autre chose. Ils avaient des gens, des animaux et des denrées entreposées très proches et, probablement, de très mauvaises conditions d’assainissement. C’est l’exemple typique de ce dont vous avez besoin pour développer de nouveaux agents pathogènes », déclare Rasmussen.

«Nous pensons que nos données sont adaptées. Si la peste évoluait dans les méga-colonies, alors quand les gens ont commencé à en mourir, les colonies auraient été abandonnées et détruites. C'est exactement ce qui a été observé dans ces colonies il y a 5 500 ans. La peste aurait également commencé à migrer le long de toutes les routes commerciales rendues possibles par le transport à roues, qui s'était rapidement développé dans toute l'Europe à cette période », a-t-il déclaré.

Finalement, suggère-t-il, la peste serait arrivée par ces interactions commerciales dans le petit village suédois où vivait la femme que son équipe avait étudiée. Rasmussen affirme que son propre ADN fournit également une preuve supplémentaire de cette théorie – elle n’est pas génétiquement liée aux personnes qui ont envahi l’Europe de la steppe eurasienne, ce qui conforte l’idée que cette souche de peste est arrivée avant les migrations de masse. L'archéologie soutient également cette hypothèse, car il n'y avait toujours aucun signe des envahisseurs au moment de sa mort.

Bien entendu, il existe certaines limites à ce que les données de cette étude peuvent nous indiquer. Plus important encore, les chercheurs n’ont pas encore identifié la peste chez les individus des méga-colonies où elle a pu évoluer. «Nous n’avons pas vraiment trouvé l’arme à fumer, mais c’est en partie parce que nous n’avons pas encore cherché. Et nous aimerions vraiment faire cela, car si nous pouvions trouver la peste dans ces colonies, cela soutiendrait fortement cette théorie », déclare Rasmussen.

Quoi qu'il en soit, il pense que cette étude est un pas en avant pour comprendre comment la peste – et d'autres agents pathogènes – est devenue mortelle. "Nous pensons souvent que ces super-pathogènes ont toujours existé, mais ce n'est pas le cas", dit-il. «La peste est issue d'un organisme relativement inoffensif. Plus récemment, la même chose s’est produite avec la variole, le paludisme, l’Ebola et le Zika. Ce processus est très dynamique et continue de se produire. Je pense que c’est vraiment intéressant d’essayer de comprendre comment nous passons d’inoffensif à extrêmement virulent. »

PRESSE CELLULAIRE

Header Image – Cette image montre les restes d'une femme de 20 ans (Gokhem2), âgée de 20 ans environ, qui a été tuée lors de la première pandémie de peste. Elle était l'une des victimes d'une pandémie de peste qui aurait probablement entraîné le déclin des sociétés néolithiques en Europe. Crédit: Karl-Göran Sjögren / Université de Göteborg

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