Une ancienne peste a aidé à déterminer la génétique de l'Europe moderne, selon une étude

Il y a entre 5 000 et 6 000 ans, les communautés d'agriculteurs néolithiques en Europe ont connu un déclin spectaculaire. On ne sait toujours pas pourquoi. À présent, cependant, une équipe de chercheurs suédois a découvert une nouvelle souche de peste qui pourrait en être en partie responsable.

La recherche, publiée dans la revue Cell, décrit la découverte du plus ancien échantillon connu de bactérie peste dans le matériel génétique vieux de 5 000 ans d'une femme de 20 ans trouvée dans une communauté agricole rurale.

Elle a été enterrée dans une tombe à Gökhem, dans le sud de la Suède, aux côtés de 78 personnes à peu près au même moment. Une autre personne a également montré des traces de la même souche de peste et les chercheurs suggèrent que cela fournisse la preuve d'une épidémie.

Les scientifiques pensaient auparavant que la peste était arrivée en Europe avec des migrants de la steppe eurasienne, qui s'étaient installés et remplaçaient les communautés néolithiques. La steppe est une ceinture de prairies allant de la Hongrie actuelle à l'Ukraine et à l'Asie centrale, puis à l'est de la Chine. Les habitants des steppes se sont déplacés à travers la région pendant la majeure partie de l'histoire, selon l'Encyclopedia Britannica.

Cependant, la découverte que la peste a atteint le nord de l'Europe beaucoup plus tôt suggère que la maladie est arrivée avant les migrants eurasiens.

L'étude suggère que la peste a commencé comme une maladie humaine dans les "méga-colonies" de 10 000 à 20 000 personnes ont été construites il y a environ 6 000 ans. Un assainissement médiocre et la concentration de personnes, d'animaux et de nourriture peuvent avoir permis à la peste de devenir une maladie dangereuse.

"C'est l'exemple classique de ce qui est nécessaire pour développer un nouvel agent pathogène", a déclaré Simon Rasmussen, auteur principal de l'étude, professeur associé au programme de biologie des systèmes de maladies de l'Université de Copenhague.

L'agent pathogène s'est ensuite répandu dans toute l'Europe le long des routes commerciales, rendu possible grâce au développement de technologies telles que la roue, a indiqué l'étude, plutôt que par la migration de masse.

"Vous pouvez penser à cela comme l'âge de pierre se terminant avec un bang", a déclaré Rasmussen. "La société telle qu'elle est est en train de s'effondrer."

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Selon la théorie, avec les communautés néolithiques décimées par la peste, les migrants eurasiens ont trouvé qu'il était relativement facile de se déployer à travers l'Europe, modifiant à tout jamais la constitution génétique des populations du continent.

"Cette migration de masse crée la génétique de l'Europe moderne", a déclaré Rasmussen.

En 2016, les scientifiques ont reconstitué le génome d'une ancienne peste afin de mieux comprendre comment certaines maladies peuvent disparaître mystérieusement ou continuer à évoluer et à se répandre.

La souche de peste ancienne nouvellement découverte s'est éteinte il y a des milliers d'années, mais la peste existe toujours aujourd'hui. En 2017, plus de 2 000 personnes ont contracté la maladie à Madagascar lors d'une épidémie qui a coûté la vie à 165 personnes.

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