Un nouvel océan se formerait en Afrique

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L’étude satellitaire du déplacement des plaques tectoniques permet aujourd’hui aux géologues d’affirmer l’inévitable: un océan se formera au milieu de l’Afrique dans dix millions d’années.

Duiker Island, surnommée Seal Island, sur la côte ouest de l’Afrique du Sud (Crédits: igormattio / Pixabay).

La région que beaucoup surnomment «l’enfer de Dante» pour sa chaleur et son aridité insupportables pourrait bien être le berceau d’un nouvel océan. Selon les informations de NBC News, l’analyse des mesures et des images satellites réalisées par des géologues affirme que la région d’Afar, à l’est de l’Afrique, s’ouvrira pour laisser place à une nouvelle étendue d’eau salée. Cela devrait commencer à se former dans les 5 à 10 millions d’années à venir. La naissance de cet océan, qui comprendrait la mer Rouge et le golfe d’Aden, séparerait le continent africain en deux, le long d’un axe sud-sud-ouest. Cet événement géologique majeur n’est cependant ni surprenant ni anodin. Afar est l’une des seules régions au monde où un rift – une faille géologique née de la séparation de deux plaques tectoniques – peut être observé à la surface de la croûte terrestre. Cette fracture béante de 56 kilomètres de long s’est soudainement ouverte en 2005, rappelant l’intensité de l’activité géologique en cours sous terre.

Deux pour le prix d’un: un nouvel océan et un nouveau continent?

La zone est appelée triple jonction Afar, dépression Afar ou triangle Afar par les géologues. Il incarne le point de jonction de trois plaques tectoniques : la plaque africaine nubienne au nord-ouest, la plaque africaine somalienne au sud-ouest et la plaque arabe à l’est. Chacun s’éloigne l’un de l’autre depuis des millions d’années, à des vitesses différentes. La mer Rouge est l’un des résultats visibles. La plaque arabe s’éloigne de l’Afrique à raison de 2,54 centimètres par an tandis que les deux autres plaques s’éloignent l’une de l’autre d’environ 0,5 cm par an. Seule la nouvelle précision des mesures satellitaires du déplacement des plaques tectoniques peut désormais le confirmer: la déchirure géologique que ces deux derniers forment, le rift est-africain, finira par former un océan au milieu du continent africain actuel. “Une partie de l’Afrique de l’Est finira par former son propre petit continent à part entière”, explique Ken MacDonald, professeur émérite à l’Université de Santa Barbara de Californie et l’un des chercheurs portant ses nouvelles estimations.


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