Un chasseur de roches lunaires s'empare des pierres manquantes

Par LINDSAY WHITEHURST
Associated Press

(Photo PC) – Une chose étrange s'est produite après que Neil Armstrong et l'équipage d'Apollo 11 soient revenus de la lune avec des roches lunaires: la plupart des souvenirs donnés à tous les États américains ont disparu. Maintenant, après des années de recherche, un ancien enquêteur de la NASA se rapproche de son objectif de localiser tous les 50.

Ces dernières semaines, deux des roches qui avaient disparu après la mission de 1969 étaient situées en Louisiane et en Utah, ne laissant à New York et au Delaware que des souvenirs inexistants.

L'avocat et chasseur de roches lunaires Joseph Gutheinz dit qu'il "souffle son esprit", que les roches n'ont pas été soigneusement répertoriées et sauvées par certains des États qui les ont reçues. Mais il espère que les deux derniers pourront être localisés avant le 50e anniversaire de la mission Apollo 11 l’été prochain.

"C'est un morceau tangible de l'histoire", a-t-il déclaré. "La première mission de Neil Armstrong était de descendre et de ramasser des cailloux et de la poussière au cas où ils auraient besoin de faire un décollage d'urgence."

L'administration du président Richard Nixon a présenté les minuscules échantillons lunaires à l'ensemble des 50 États et à 135 pays, mais peu ont été officiellement enregistrés et la plupart ont disparu, a déclaré Gutheinz.

Chaque État a obtenu un minuscule échantillon recouvert d'acrylique et monté sur une plaque de bois, avec le drapeau de l'État. Certains ont été placés dans des musées, tandis que d'autres ont été exposés dans les capitales des États.

Mais presque aucun État n’a pénétré dans les archives des roches collectées par Armstrong et son collègue astronaute Buzz Aldrin, et Gutheinz a déclaré que beaucoup d’entre eux en avaient perdu la trace.

Lorsque Gutheinz a commencé à chercher à les trouver en 2002, il estime que 40 États ont perdu la trace des roches.

"Je pense qu’une partie de cela était que, honnêtement, nous pensions que le retour sur la lune allait se produire régulièrement", a déclaré Gutheinz.

Mais il n’ya eu que cinq autres voyages avant le dernier atterrissage avec lune, Apollo 17, en 1972.

Sur les roches d’Apollo 11 données à d’autres pays, environ 70% ne sont pas comptabilisés, at-il ajouté.

Le gouvernement américain a également envoyé une deuxième série de pierres de lune de bonne volonté aux États et à d’autres pays après la mission Apollo 17, et beaucoup d’entre eux sont également absents, at-il ajouté.

La NASA ne les a pas suivis après les avoir donnés à l’administration Nixon pour distribution, a déclaré l’historien en chef Bill Barry, mais l’agence spatiale serait heureuse de les voir localiser.

Gutheinz a commencé sa carrière en tant qu’enquêteur pour la NASA, où il a trouvé des vendeurs illicites demandant des millions de roches sur le marché noir. Les pierres de lune authentiques sont considérées comme des trésors nationaux et ne peuvent être légalement vendues aux États-Unis, a-t-il déclaré.

Il a appris à la NASA que les cadeaux aux États manquaient, mais il a seulement commencé sa chasse après avoir quitté l'agence.

Maintenant avocat dans la région de Houston, il est également instructeur au collège et a demandé l'aide de ses étudiants. Ils enregistrent leurs découvertes sur les gemmes de la lune découvertes dans une base de données.

La plupart des roches d'Apollo 11 ont été retrouvées dans des endroits inattendus: avec d'anciens gouverneurs de Virginie occidentale et du Colorado, dans un entrepôt d'artefacts militaires au Minnesota et avec un ancien capitaine de crabe de la chaîne télévisée "Deadliest Catch" en Alaska.

À New York, les responsables du musée d’État n’ont aucune trace du rocher Apollo 11 de cet État. Au Delaware, l’échantillon a été volé dans son musée national le 22 septembre 1977. La police a été contactée, mais elle n’a jamais été retrouvée.

Le territoire des îles Vierges américaines, quant à lui, ne peut pas confirmer qu’il ait reçu une pierre de bonne volonté, bien que l’Université des îles Vierges ait reçu plus tard des roches Apollo 11 pour la recherche scientifique, a déclaré le conservateur en chef Julio Encarnacion III.

Dans d’autres États, bien que Gutheinz ait récemment frappé le marché. Le journal Advocate de Baton Rouge a repéré le rocher lunaire Apollo 11 de Louisiane au début du mois d’août après un appel de Gutheinz.

En Utah, la division de l’histoire de l’état n’avait aucune trace de l’échantillon, mais l’Associated Press a confirmé qu’il était entreposé au Clark Planetarium de Salt Lake City.

Les officiels présents pourront l'exposer dans le cadre des célébrations soulignant l'anniversaire d'Apollo 11 l'année prochaine, ce que Gutheinz espère voir partout.

"Les peuples du monde méritent cela", a-t-il déclaré. "Ils méritent de voir quelque chose que nos astronautes ont accompli et d'en faire partie."

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