Système immunitaire contre virus : pourquoi omicron a inquiété les experts dès le début

Agrandir / Illustration d’anticorps répondant à une infection par le SRAS-CoV-2.

Getty Images/Kateryna Kon/Bibliothèque de photos scientifiques

Dès la première description d’omicron, les chercheurs se sont inquiétés de la variante du virus SARS-CoV-2. En parcourant la liste des mutations qu’il portait, les scientifiques ont pu identifier un nombre qui rendrait probablement la variante plus infectieuse. D’autres mutations étaient encore plus inquiétantes, car elles interféreraient probablement avec la capacité du système immunitaire à reconnaître le virus, ce qui lui permettrait de présenter un risque pour ceux qui avaient été vaccinés ou qui avaient souffert d’infections antérieures.

Enfouie dans le sous-texte de ces inquiétudes, il y avait une implication claire : les scientifiques pouvaient simplement regarder la séquence d’acides aminés dans la protéine de pointe d’un coronavirus et avoir une idée de la façon dont le système immunitaire y répondrait.

Ces connaissances sont basées sur des années d’étude du fonctionnement du système immunitaire, combinées à de nombreuses informations spécifiques concernant ses interactions avec le SRAS-CoV-2. Ce qui suit est une description de ces interactions, ainsi que leurs implications pour l’évolution virale et les variantes présentes et futures.

Ts et Bs

Pour comprendre la fonction du système immunitaire, il est plus facile de diviser ses réponses en catégories. Pour commencer, il y a la réponse immunitaire innée, qui a tendance à reconnaître les caractéristiques générales des agents pathogènes plutôt que les propriétés spécifiques des bactéries ou virus individuels. La réponse innée n’est pas affinée par la vaccination ou une exposition antérieure à un virus, elle n’est donc pas vraiment pertinente pour la discussion sur les variantes.

Ce qui nous intéresse, c’est la réponse immunitaire adaptative, qui reconnaît les caractéristiques spécifiques des agents pathogènes et génère une mémoire qui produit une réponse rapide et robuste si le même agent pathogène est revu. C’est la réponse immunitaire adaptative que nous stimulons avec les vaccins.

La réponse adaptative peut également être divisée en catégories. En termes de réponses immunitaires pertinentes, nous nous soucions le plus de celles médiées par les cellules B productrices d’anticorps. L’autre partie importante de l’immunité adaptative, la cellule T, utilise un mécanisme complètement différent pour identifier les agents pathogènes. Nous en savons beaucoup moins sur la réponse des lymphocytes T au SRAS-CoV-2, mais nous y reviendrons plus tard. Pour l’instant, nous allons nous concentrer sur les anticorps.

Les anticorps sont de grands assemblages (en termes moléculaires) de quatre protéines. La plupart des protéines sont les mêmes dans tous les anticorps, ce qui permet aux cellules immunitaires d’interagir avec elles. Mais chacune des quatre protéines a une région variable qui est différente dans chaque cellule B produite. La plupart des régions variables sont inutiles, et d’autres reconnaissent les propres protéines du corps et sont éliminées. Mais par hasard, certains anticorps ont des régions variables qui reconnaissent un segment d’une protéine fabriquée par un agent pathogène.

Une molécule d'anticorps.  Des zones variables dans les parties rouge et bleue de la molécule se combinent pour former une région de liaison qui peut reconnaître les agents pathogènes.
Agrandir / Une molécule d’anticorps. Des zones variables dans les parties rouge et bleue de la molécule se combinent pour former une région de liaison qui peut reconnaître les agents pathogènes.

La partie de la protéine de l’agent pathogène que l’anticorps reconnaît s’appelle un épitope. Les épitopes varient d’une protéine à l’autre, mais ils partagent certaines caractéristiques. Ils doivent être à l’extérieur de la protéine, plutôt enfouis à l’intérieur, pour que l’anticorps la heurte en premier lieu. Et ils ont souvent des acides aminés polaires ou chargés, car ceux-ci forment des interactions plus fortes avec l’anticorps.

Vous ne pouvez pas simplement regarder les acides aminés dans un anticorps et dire à quoi il va se lier. Mais si vous avez des quantités suffisantes d’un anticorps spécifique, il est possible de faire ce qu’on appelle une « cartographie des épitopes », qui consiste à déterminer précisément où sur une protéine l’anticorps se lie. Dans certains cas, cela peut inclure une liste précise des acides aminés que l’anticorps reconnaît.

En général, le fait d’avoir des anticorps collés à un agent pathogène dans la circulation sanguine facilite la détection et l’élimination de l’agent pathogène par des cellules immunitaires spécialisées. Pour cette fonction, peu importe où l’anticorps se colle. Mais il existe aussi des interactions spécifiques qui peuvent inactiver un virus dans certains cas, comme nous le verrons ci-dessous.

Previous

Poursuite de la vente du stade Angel: les responsables d’Anaheim détaillent le calendrier des négociations

L’Iran, le Venezuela et le Soudan perdent leurs droits de vote à l’ONU avec 5 autres

Next

Leave a Comment

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.