Stetson Bennett de Géorgie termine le voyage de tous les temps

Le match était terminé, le championnat était remporté. Kelee Ringo venait de décrocher la dernière passe importante de la brillante saison de Bryce Young, de la ramener à 79 mètres, et les Bulldogs de Géorgie allaient mettre fin à une sécheresse de 41 ans, échapperaient enfin à l’emprise de la bande de croquemitaines cramoisis de l’Alabama.

Maintenant, tout à coup, le moment a finalement dépassé un joueur de football de 23 ans nommé Stetson Bennett IV. Tout à coup, Bennett – la meilleure histoire de cette saison de football universitaire – a commencé à pleurer sur la touche. Il a regardé le tableau de bord et a vu la preuve de ce que lui et ses coéquipiers avaient fait – Georgia 33, Alabama 18 – et c’est tout ce qu’il a fallu.

“Cela m’a juste frappé”, disait-il quelques minutes plus tard, des confettis tombant tout autour de lui, le rêve d’un jeune garçon prenant officiellement vie dans des couleurs vives et éclatantes et une résolution assourdissante. “Seigneur. Wow.”

En tant que garçon à Blackshear, en Géorgie, Bennett avait rêvé du rêve que font tant d’enfants dans tant de quartiers oubliés de l’État de Peach : mener les Bulldogs à la gloire pour la première fois depuis que Herschel Walker était un étudiant de première année. Il a passé une grande partie de sa carrière à Athènes, qu’il soit indésirable, négligé ou sous-estimé.

Ce ne sera plus le cas.

Stetson Bennett est embrassé au quatrième quart.
Stetson Bennett est embrassé au quatrième quart.
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Stetson Fleming Bennett IV n’aura plus jamais à payer pour un repas, une bière, une bouteille de vin n’importe où à l’intérieur des frontières de l’État. Celui-ci sera pour toujours. Celui-ci sera éternel. Les Bulldogs semblaient sur le point de perdre un autre gros match contre le Crimson Tide, et Bennett en était l’une des principales raisons.

Et puis – dans ce qui ressemblait à un clin d’œil – le jeu a basculé.

Bennett l’a renversé.

“Je n’allais pas être la raison pour laquelle nous avons perdu”, a déclaré Bennett. “Je n’allais pas laisser ça arriver.”

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Ce fut le moment le plus sombre. C’est à ce moment-là que la faction géorgienne du Lucas Oil Stadium à guichets fermés a commencé à se demander si elle n’était peut-être pas destinée à passer une saison de plus suivie d’un nuage sombre. Les Bulldogs se sont accrochés à une avance de 13-12, au début du quatrième, le match un combat de rock de retour entre les deux programmes les plus glamour de la SEC.

Ensuite, Bennett a été mis sous pression dans la poche. Il a essayé de se débarrasser du ballon, et il a bien semblé en temps réel – et à plusieurs reprises – qu’il avait simplement lancé une passe incomplète. Mais les officiels en ont décidé autrement : ils ont appelé cela un échappé. Brian Branch de l’Alabama a récupéré avec son pied un millimètre dans les limites. Et quatre jeux plus tard, Young a trouvé l’ailier rapproché Cameron Latu dans la zone des buts.

Stetson Bennett tâtonne au quatrième quart.
Stetson Bennett tâtonne au quatrième quart.
Getty Images

C’est là que l’on entendait presque le football collégial se remettre sur son axe : Bama était en tête. L’équipage de Nick Saban trouverait sûrement un moyen de terminer son huitième championnat national, septième en Alabama. Tout ce qu’ils avaient à faire était de contenir Bennett, qui a passé toute sa carrière à entendre des gens languir pour quelqu’un d’autre, n’importe qui d’autre, autre que le n°13.

C’était sur Bennett maintenant. Tout. Jeu. Saison. Championnat.

“J’ai dû. Sinon, nous allions perdre », a-t-il déclaré. « J’ai dit : ‘Je dois régler ça.’ ”

Il l’a réparé. Vous pariez qu’il l’a fait. Les Bulldogs ont récupéré le ballon et Bennett a commencé à lancer le ballon avec plus de confiance qu’il n’en avait eu toute la nuit : 18 yards pour Jermaine Burton ; 10 yards à Kenny McIntosh. Il a de nouveau ciblé Burton et une interférence de passe les a rapprochés de 15 mètres. Un sac les a repoussés vers le Bama 40 – Bennett a gardé le ballon pour la vie.

Et c’était ainsi: deuxième et -18. Il reste un peu plus de huit minutes. Bennett a commencé sa carrière à Georgia en tant que remplaçant préféré, a dirigé l’équipe de scouts et a partagé un casier. Il a été transféré dans un collège du Mississippi. Il a été recruté pour jouer en Louisiane, mais Kirby Smart a fait une offre de bourse. Il arriverait enterré, encore une fois, sur la carte de profondeur. Smart a continué à recruter sur lui. Bennett est resté. Dans son cœur, il a toujours été le gamin de Blackshear, né pour être un bouledogue.

Stetson Bennett célèbre le championnat national de Géorgie.
Stetson Bennett célèbre le championnat national de Géorgie.
Getty Images
Stetson Bennett
Stetson Bennett
PA

Et maintenant, il a reculé. Il y avait un drapeau – l’Alabama avait sauté hors-jeu, jeu libre. Il y avait un bloc clé. Bennett a poussé le ballon aussi loin qu’il le pouvait. Et à environ 49 mètres, le ballon est tombé dans les bras d’Adonai Mitchell à l’arrière de la zone des buts. La Géorgie était en tête. Bennett a ajouté une autre courte passe de touché une possession plus tard.

Ensuite, Ringo a enlevé Young.

Et le moment a finalement attaqué Stetson Bennett plus fort que n’importe quel défenseur de l’Alabama toute la nuit. À ce moment-là, il était impossible de ne pas paraphraser la célèbre phrase de Hoosiers — “C’est pour tous les walk-ons qui n’ont jamais eu l’occasion…”

Seulement c’était la vraie vie. Et Bennett l’a mieux dit.

“J’espère que cela donne un peu d’espoir à quelqu’un”, a-t-il déclaré. « Gardez votre bouche fermée, travaillez dur. La vie est dure. Travaillez dessus.

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