Stetson Bennett de Géorgie passe du statut de figurant à la légende avec le championnat national CFP contre Bama

INDIANAPOLIS — Le héros était à la fois facile à repérer et pourtant impossible à voir. Comme il l’a toujours été.

Le championnat national des éliminatoires de football universitaire 2022 était terminé depuis quelques minutes, les Bulldogs de Géorgie ayant finalement vaincu l’archnémèse Alabama 33-18 dans un match beaucoup plus serré que ce score final ne l’expliquera jamais. L’air au-dessus du gazon du Lucas Oil Stadium était rempli de fumée de cigare et de confettis. Les joueurs de football, les entraîneurs et la famille de Géorgie couraient frénétiquement, rassemblés dans des poches de personnes, s’embrassant, sanglotant et criant par groupes de deux, trois, cinq personnes au maximum.

Puis il y avait la horde qui entourait le n° 13. Le quarterback. Stetson Bennett IV, lui du nom du country club et de l’éthique de travail des cols bleus. Vous ne pouviez pas le voir, mais il était très certainement là, son cadre de 5 pieds 11 pouces et 190 livres facilement caché par les caméras de télévision, les micros à flèche et les vivaneaux de caméra pour smartphone à extension complète.

« Bennett ! Bennett ! Ils ont besoin de toi sur scène ! a crié un membre du personnel sportif de Géorgie accompagné de quelques gardes de sécurité alors qu’ils s’efforçaient de pénétrer dans le cercle de photographes, de journalistes et de coéquipiers qui avaient formé un mur autour du quart-arrière. L’enfant qui a transmis des bourses à des écoles plus petites et a choisi de marcher à Georgia, seulement pour partir pour un collège, revenir, perdre son emploi de départ et le retrouver en raison d’une blessure au démarreur, tout en étant poursuivi par Dawgs qui n’a pas Je ne crois pas qu’il ait eu le flash ou le talent pour rivaliser avec des QB plus dynamiques comme le nouveau vainqueur Heisman de Bama, Bryce Young.

Alors, pourquoi s’y tenir ? Parce que son seul rêve d’enfant était de faire exactement ce qu’il a fait lundi soir. L’enfant qui est allé à des matchs à Athènes, en Géorgie, quand il était enfant et qui a couru dans son jardin avec un ballon de football niché sous un bras drapé dans un maillot UGA, vivant tous les fantasmes de chaque enfant du monde. Gagner tout pour l’équipe qu’il est né en adorant.

« Bennett ! Bennett ! On doit vraiment y aller !

“À l’heure actuelle?” a crié le jeune homme de 23 ans aux cheveux bouclés.

“Ouais, tu es le MVP offensif !”

Bennett a ri et s’est mis au trot pour rejoindre ses escortes sur le podium. “Eh bien, regarde ça !” un coéquipier, en train de tirer un t-shirt noir du titre national “Victory Lane” sur ses épaules, a déclaré au quart-arrière en courant. “Ils adorent tous ton cul maintenant, n’est-ce pas ?!”

Le quart-arrière a souri et a hoché la tête, mais a gracieusement refusé de s’en délecter. Il a fait de même alors qu’il se tenait au sommet de cette scène et a absorbé les applaudissements des milliers de fans vêtus de rouge et de noir, dont beaucoup réclamaient son banc depuis début décembre. Il a poliment évité les questions sur les sceptiques lors de la célébration d’après-match.

“Qu’est-ce que votre histoire, votre engagement, votre combat, votre attitude disent à tous les outsiders, à tous les walk-ons, là-bas?” L’animateur de College GameDay, Rece Davis, lui a demandé sur scène à la télévision mondiale en direct.

La réponse de Bennett ? “Je veux dire, je n’en ai aucune idée…”

Il a fait de même plus tard, lors de ses conversations avec les médias nationaux.

“Je vous l’ai toujours dit, et je pense que certaines personnes ne me croyaient peut-être pas, que je n’entends vraiment rien de tout cela, les médias sociaux et tout le reste, je ne le fais vraiment pas”, a-t-il déclaré lundi. la nuit devenait mardi matin. “Notre objectif était de faire ce que nous avons fait. Nous l’avons fait. Certaines choses que quelqu’un a dites à mon sujet sur Internet ne vont pas changer cela.”

Bonne chose. Parce qu’à la mi-temps du match de lundi, il y avait beaucoup de gens qui disaient beaucoup de choses, des Dawgs hardcore à des gens qui n’avaient probablement pas beaucoup regardé, le cas échéant, le football de Géorgie toute la saison. Il était 11 sur 17 pour 127 verges, aucun touché et avait été limogé deux fois. Chaque lancer semblait discutable et les questions se sont donc élevées comme un raz-de-marée.

Cela n’a fait qu’empirer lorsqu’il a perdu une passe transformée en échappé (qu’il s’agisse ou non d’un échappé est une toute autre discussion) au début du quatrième quart qui a conduit à une passe de touché en Alabama et à une avance de 18-13 Crimson Tide. Mais Bennett a répondu avec une passe de touché de 40 verges seulement quatre jeux plus tard. La Géorgie a pris les devants 19-18 et n’a plus jamais traîné.

Dernière ligne de statistiques de Bennett : 17-26, 224 verges, 2 touchés, les deux arrivant au quatrième quart.

“Le échappé n’était pas cathartique”, a-t-il déclaré avec insistance lors de sa conférence de presse d’après-match. “C’était juste du football. Je n’ai pas baissé la tête pour dire : ‘Ce n’est pas comme ça que nous allons perdre ce match.'”

Il a ensuite commencé à citer les noms de ses coéquipiers qui, selon lui, se sont intensifiés et ont fait ce qu’ils devaient faire pour gagner le match, travaillant presque aussi dur pour détourner le crédit que pour battre Bama.

Peut-être que “Je ne peux pas le perdre de cette façon” n’est pas ce que Bennett a fait, dit ou ressenti. Mais dans les tribunes, sa famille le pensait. Ses partisans à la maison dans le comté de Pierce, en Géorgie, le pensaient. Et il en était de même pour ces coéquipiers qu’il a mentionnés pour essayer de détourner l’attention de lui-même. Pas de cette façon. Pas lui.

“Nous n’allions pas laisser cela arriver”, a expliqué le receveur Jermaine Burton lors de la célébration sur le terrain. Il a commencé ce trajet avec une prise de ton de 18 verges. “N’allons pas laisser cela arriver à aucun d’entre nous, mais surtout, nous ne laisserions pas cela arriver à Stetson. Pas après tout ce qu’il a fait pour nous. Cela n’allait pas se terminer comme ça.”

Ce n’est pas le cas. Cela ne s’est pas terminé avec l’étrange échappé. Cela ne s’est pas terminé avec les trois premiers quarts bancals. Cela n’a pas pris fin lorsque Twitter a déclaré qu’il devrait être mis sur le banc.

Au lieu de cela, le rêveur devenu trop petit, trop lent, “il n’est qu’un gestionnaire de jeu”, est devenu le premier ancien remplaçant à battre une équipe de Nick Saban depuis 1997. Le premier quart-arrière qui était recruté comme deux étoiles pour remporter un titre national. Le premier QB à être classé en dehors du top 20 à sa position pour remporter un titre national au cours des deux dernières décennies. Il a été classé 104e.

Les cinq derniers quarts à avoir remporté le trophée des éliminatoires du football universitaire étaient Deshaun Watson, Trevor Lawrence, Tua Tagovailoa, Joe Burrow et Mac Jones. Ils étaient tous des choix de repêchage de la NFL au premier tour. Les dernières projections de Bennett allaient d’un troisième tour tardif à un agent libre au mieux. Mais maintenant, il est le premier quart-arrière à mener la Géorgie à un championnat national depuis le jour de l’An 1981. Il n’aura jamais à acheter un déjeuner ou une bière dans l’État de Géorgie pour le reste de sa vie.

« Est-ce que j’ai pleuré ? Oui. » Bennett a avoué alors qu’il quittait la salle des médias vers 1 heure du matin. “Je ne pense pas avoir pleuré depuis des années, mais je n’ai pas pu me retenir ce soir. Et je ne pense pas avoir encore fini de pleurer. Aucune chance.”

Stetson Bennett IV s’est dirigé vers le hall et s’est dirigé vers les vestiaires, où ses coéquipiers attendaient avec amour et aucun ennemi des médias sociaux n’était autorisé n’importe où près de la porte. Il est entré dans un cercle d’employés du département des sports en attente et d’officiers de police de l’Indiana. Le petit bonhomme a immédiatement disparu parmi eux.

Le héros immortel de Dawg. Facile à repérer et pourtant impossible à voir.

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