Selon une étude, le changement climatique signifie des érables à sucre à croissance lente: Le sel: NPR

Les érables à sucre ont besoin de neige pour garder leurs racines au chaud. Cela leur permet de se développer suffisamment rapidement pour préserver les moyens de subsistance des populations tout en absorbant les émissions de dioxyde de carbone.

Jonathan Lesage / Getty Images


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Les érables à sucre ont besoin de neige pour garder leurs racines au chaud. Cela leur permet de se développer suffisamment rapidement pour préserver les moyens de subsistance des populations tout en absorbant les émissions de dioxyde de carbone.

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Cela peut sembler paradoxal, mais les érables à sucre ont besoin de neige pour rester au chaud et se développer.

Chaque hiver, une épaisse couche de neige, d'une profondeur de 8 pouces ou plus, recouvre environ 65% des érables à sucre du nord-est. Sans cette neige isolante, le sol gèle plus profondément et plus longtemps, endommageant les racines peu profondes des arbres.

Une étude publiée la semaine dernière dans Biologie du changement global prévient que sans le manteau neigeux, les érables devraient croître d'environ 40% plus lentement. Alors que les changements climatiques réduisent la quantité de neige profonde en Nouvelle-Angleterre, l'étude indique que cela cause des problèmes pour les arbres – et pour l'homme -, car les arbres ne nous donnent pas seulement du sirop, mais dévorent également une grande partie de la pollution de carbone.

"Si les températures continuent d'augmenter et que le manteau neigeux continue à diminuer, cela suggère que nos forêts d'érables ne pousseront pas autant et ne séquestreront donc pas autant de carbone", déclare Pamela Templer, professeure de biologie à l'université de Boston et auteur principale de l'étude .

Selon Templer, alors que les forêts des États-Unis absorbent le dioxyde de carbone de l’air et le stockent dans les arbres, les plantes et le sol, elles peuvent compenser entre 5 et 30% des émissions de dioxyde de carbone des États-Unis.

Selon elle, les dommages causés à la croissance des érables ont également des conséquences économiques plus immédiates.

"De nombreux habitants du nord-est des États-Unis dépendent de l'érable à sucre pour gagner leur vie", a déclaré Templer. "Et si ces forêts ne poussent pas autant, cela affectera probablement les moyens de subsistance des personnes qui dépendent de cette espèce d'arbre."

"Cet article est une grosse affaire", déclare Peter Groffman, biogéochimiste à l'Institut Cary des études des écosystèmes à New York, qui a déjà collaboré avec Templer mais n'a pas participé à la présente étude. "Lorsque vous parlez aux gens des forêts de la Nouvelle-Angleterre, la première question que les gens se posent est la suivante:" Qu'est-ce qui va arriver aux érables à sucre? " Ceci est très pertinent pour cette question. "

Les scientifiques savent depuis des années que le sol profondément gelé endommage les racines des érables à sucre, dit M. Groffman, mais il était difficile de savoir si ces dommages affectaient la croissance des arbres.

"C’est ce qui est si excitant dans cette étude", déclare Groffman. "Cela montre – à l'aide de méthodes très méticuleuses et très prudentes – que le fait de manipuler la neige pour induire le gel du sol réduit effectivement la croissance de l'arbre à long terme."

Les chercheurs ont également découvert que la quantité de neige recouverte de neige dans le nord-est du pays pourrait diminuer de 95% d’ici la fin du siècle, passant de 33 000 milles carrés à seulement 2 000 kilomètres carrés, dans le pire scénario. Cela passe d'une région plus grande que le Maine à une région deux fois plus petite que le Connecticut. Même dans un scénario de réduction des émissions, la surface couverte de neige pourrait encore diminuer de 49%, pour atteindre 16 500 milles carrés, explique l’auteur principal de l’étude, Andrew Reinmann, écologiste forestier à la City University de New York.

"Alors si tu aimes le ski, vas-y maintenant", dit-il.

La recherche menant à l’étude sur l’érable a commencé il ya 10 ans. Pendant cinq hivers, de 2008 à 2012, Templer et son équipe ont pelleté les quatre premières semaines de neige hivernale sur des parcelles de forêt dans la forêt expérimentale Hubbard Brook du New Hampshire, d'une superficie de 8 000 hectares. Cela correspond approximativement à la diminution des chutes de neige en Nouvelle-Angleterre attendue d'ici la fin du siècle. (Ils ont laissé les premiers centimètres de neige en place, afin de ne pas pelleter la terre par accident.) Après quatre semaines de déblayage, ils ont laissé la neige s'accumuler naturellement pour le reste de l'hiver.

Après cinq hivers de pelletage, puis un an pour voir si les arbres rebondissaient, les chercheurs ont prélevé des échantillons de base des érables à sucre et examiné leurs cernes de croissance. La croissance des érables à sucre a ralenti d'environ 40% après les deux premières années de l'expérience. Ils n'ont pas récupéré l'année.

Reinmann dit qu'il n'est pas clair si les arbres reprendront leur schéma de croissance normal après quelques années de plus avec de la neige normale ou si les dommages sont permanents.

"Que cela signifie ou non que les érables à sucre vont mourir ou tout simplement perdre un avantage concurrentiel n'est pas tout à fait clair", dit-il.

Les chercheurs ont noté que des hivers plus chauds pourraient avoir certains avantages, comme des factures de chauffage moins élevées et des saisons de croissance plus longues. Et, ajoute Templer, la production de sucre d'érable a été capable de suivre le changement climatique jusqu'à présent.

"Ils peuvent encore extraire la sève et faire un délicieux sirop d'érable", déclare Templer. "On craint qu'à long terme, nous n'ayons peut-être pas du sirop d'érable simplement parce que les conditions nécessaires à la fabrication [it] pourrait disparaître."

Ce récit vient à nous de la station membre WBUR En Boston.

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