Rivaux sur la scène mondiale, la Russie et les États-Unis cherchent discrètement des zones d’accord

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MOSCOU – Il peut sembler que peu de choses ont changé pour la Russie et les États-Unis, deux vieux adversaires cherchant à se concurrencer dans le monde entier.

Des missiles russes à capacité nucléaire ont été repérés en mouvement près de l’Ukraine, et le Kremlin a signalé la possibilité d’une nouvelle intervention là-bas. Il a testé missiles de croisière hypersoniques qui contournent les défenses américaines et couper tous les liens avec l’alliance de l’OTAN dirigée par les Américains. Après une pause estivale, les attaques de ransomwares émanant du territoire russe ont repris et, fin octobre, Microsoft a révélé une nouvelle campagne de cybersurveillance russe.

Depuis que le président Biden a pris ses fonctions il y a neuf mois, les États-Unis ont imposé de nouvelles sanctions radicales à la Russie, ont continué d’armer et d’entraîner l’armée ukrainienne et ont menacé de cyberattaques de représailles contre des cibles russes. L’ambassade américaine à Moscou a pratiquement arrêté délivrance de visas.

Alors que les dirigeants mondiaux se réunissaient au sommet du Groupe des 20 ce week-end à Rome, M. Biden n’a même pas eu l’occasion de discuter face à face avec son homologue russe parce que le président Vladimir V. Poutine, citant des préoccupations liées au coronavirus, a assisté à l’événement à distance. .

Pourtant, sous la surface du bordel, les deux rivaux mondiaux font maintenant aussi autre chose : parler.

Le sommet entre M. Biden et M. Poutine en juin à Genève a déclenché une série de contacts entre les deux pays, dont trois voyages à Moscou de hauts responsables de l’administration Biden depuis juillet, et d’autres réunions avec des responsables russes en terrain neutre en Finlande et en Suisse.

Il y a une conversation sérieuse en cours sur le contrôle des armements, la plus profonde depuis des années. La principale conseillère de la Maison Blanche pour les technologies cyber et émergentes, Anne Neuberger, s’est engagée dans une série de réunions virtuelles silencieuses avec son homologue du Kremlin. Il y a plusieurs semaines – après un vaste débat au sein de la communauté du renseignement américain sur ce qu’il faut révéler – les États-Unis ont révélé les noms et autres détails de quelques pirates lançant activement des attaques contre l’Amérique.

Maintenant, a déclaré un responsable, les États-Unis attendent de voir si les informations aboutissent à des arrestations, un test pour savoir si M. Poutine était sérieux lorsqu’il a déclaré qu’il faciliterait la répression des ransomwares et autres cybercrimes.

Les responsables des deux pays affirment que la vague de pourparlers a jusqu’à présent donné peu de substance, mais aide à empêcher les tensions russo-américaines de devenir incontrôlables.

Un haut responsable de l’administration a déclaré que les États-Unis étaient “très lucides” sur les intentions de M. Poutine et du Kremlin, mais pensent qu’ils peuvent travailler ensemble sur des questions telles que le contrôle des armements. Le responsable a noté que la Russie s’était étroitement alignée sur les États-Unis pour rétablir l’accord nucléaire iranien et, dans une moindre mesure, pour traiter avec la Corée du Nord, mais a reconnu qu’il y avait de nombreux autres domaines où les Russes « tentent de mettre un frein au travaux.”

L’approche mesurée de M. Biden a été saluée par l’establishment de la politique étrangère russe, qui considère l’engagement accru de la Maison Blanche comme un signe que l’Amérique est nouvellement prête à conclure des accords.

« Biden comprend l’importance d’une approche sobre », a déclaré Fyodor Lukyanov, un éminent analyste de la politique étrangère de Moscou qui conseille le Kremlin. “La chose la plus importante que Biden comprenne est qu’il ne changera pas la Russie. La Russie est comme elle est.

Pour la Maison Blanche, les pourparlers sont un moyen d’essayer d’éviter les surprises géopolitiques qui pourraient faire dérailler les priorités de M. Biden – la concurrence avec la Chine et un programme national confronté à une myriade de défis. Pour M. Poutine, les pourparlers avec la nation la plus riche et la plus puissante du monde sont un moyen de montrer l’influence mondiale de la Russie – et de redorer son image nationale en tant que garant de la stabilité.

“Ce que les Russes détestent plus que toute autre chose doit être ignoré”, a déclaré Fiona Hill, qui a été la principale experte de la Russie au Conseil de sécurité nationale sous le président Donald J. Trump, avant témoigner contre lui lors de ses premières audiences de destitution. “Parce qu’ils veulent être un acteur majeur sur scène, et si nous ne leur accordons pas autant d’attention, ils vont trouver des moyens d’attirer notre attention.”

Pour les États-Unis, cependant, la sensibilisation est pleine de risques, exposant l’administration Biden à des critiques selon lesquelles elle est trop disposée à s’engager avec une Russie dirigée par Poutine qui continue de saper les intérêts américains et de réprimer la dissidence.

Les responsables européens craignent que la Russie ne joue dur au milieu de la crise énergétique de la région, attendant l’approbation d’un nouveau gazoduc avant de livrer plus de gaz. De nouvelles images, diffusées sur les réseaux sociaux vendredi, montraient des missiles et d’autres armes russes en mouvement près de l’Ukraine, suscitant des spéculations sur la possibilité d’une nouvelle action russe contre le pays.

Aux États-Unis, c’est le caractère destructeur de la cybercampagne russe qui inquiète particulièrement les responsables. la divulgation par Microsoft de une nouvelle campagne pour entrer dans ses services cloud et infiltrer des milliers de réseaux de gouvernements, d’entreprises et de groupes de réflexion américains, a clairement indiqué que la Russie ignorait les sanctions imposées par M. Biden après le piratage de Solar Winds en janvier.

Mais cela a également représenté ce qui ressemble désormais à un changement durable dans les tactiques russes, selon Dmitri Alperovitch, président du groupe de recherche Silverado Policy Accelerator. Il a noté que la décision de saper l’infrastructure du cyberespace américain, plutôt que de simplement pirater des cibles individuelles d’entreprises ou fédérales, était “un changement de direction tactique, pas une opération ponctuelle”.

La Russie a déjà trouvé des moyens d’utiliser le désir de M. Biden pour ce que la Maison Blanche appelle une relation plus « stable et prévisible » pour exiger des concessions de Washington.

Lorsque Victoria Nuland, un haut responsable du département d’État, a récemment cherché à se rendre à Moscou pour des entretiens au Kremlin, le gouvernement russe n’a pas immédiatement accepté. Considérée à Moscou comme l’un des faucons russes les plus influents de Washington, Mme Nuland figurait sur une liste noire de personnes interdites d’entrée dans le pays.

Mais les Russes ont proposé un marché. Si Washington approuvait un visa pour un haut diplomate russe qui n’avait pas pu entrer aux États-Unis depuis 2019, alors Mme Nuland pourrait venir à Moscou. L’administration Biden a accepté l’offre.

Les conversations de Mme Nuland à Moscou ont été décrites comme de grande envergure, mais dans la vague de pourparlers entre les États-Unis et la Russie, il y a clairement des domaines dont le Kremlin ne veut pas discuter : la répression de la dissidence par la Russie et le traitement du chef de l’opposition emprisonné Aleksei A. Navalny sont restés en grande partie sans réponse, malgré la désapprobation exprimée par M. Biden à ce sujet cette année.

Alors que M. Biden ne verra pas M. Poutine en personne au sommet du Groupe des 20 à Rome ou au sommet sur le climat de Glasgow, Dmitri S. Peskov, le porte-parole de M. Poutine, a déclaré en octobre qu’une autre réunion cette année « dans un format ou un autre » entre les deux présidents était « assez réaliste ».

« Biden a très bien réussi à faire signe à la Russie », a déclaré Kadri Liik, spécialiste de la Russie au Conseil européen des relations étrangères à Berlin. “Ce que la Russie veut, c’est le privilège de la grande puissance d’enfreindre les règles. Mais pour cela, vous avez besoin de règles pour être là. Et qu’on le veuille ou non, les États-Unis sont toujours un acteur important parmi les législateurs mondiaux. »

Les discussions les plus notables entre les responsables russes et américains ont porté sur ce que les deux appellent la « stabilité stratégique » – une expression qui englobe le contrôle traditionnel des armements et les craintes que les nouvelles technologies, y compris l’utilisation de l’intelligence artificielle pour commander des systèmes d’armes, puissent conduire à des accidents guerre ou réduire le temps de décision des dirigeants pour éviter les conflits. Wendy Sherman, la secrétaire d’État adjointe, a dirigé une délégation sur ces questions, et les responsables américains les décrivent comme un « point lumineux » dans la relation.

Des groupes de travail ont été mis en place, dont un qui discutera des « nouvelles armes » comme le Poséidon de la Russie, une torpille nucléaire autonome.

Alors que les responsables du Pentagone disent que la modernisation nucléaire de la Chine est leur principale menace à long terme, la Russie reste le défi immédiat. “La Russie est toujours la menace la plus imminente, simplement parce qu’elle a déployé 1 550 armes nucléaires”, a déclaré jeudi aux journalistes le général John E. Hyten, qui prendra sa retraite dans quelques semaines en tant que vice-président des chefs d’état-major interarmées.

Dans d’autres contacts, John F. Kerry, l’envoyé pour le climat de M. Biden, a passé quatre jours à Moscou en juillet. Et Robert Malley, l’envoyé spécial pour l’Iran, a eu des entretiens à Moscou en septembre.

Aleksei Overchuk, un vice-Premier ministre russe, a rencontré Mme Sherman et Jake Sullivan, le conseiller à la sécurité nationale de M. Biden – des entretiens que M. Overchuk a décrits comme « très bons et honnêtes » dans des commentaires aux médias russes.

M. Poutine, finement à l’écoute des subtilités des messages diplomatiques après plus de 20 ans au pouvoir, salue de tels gestes de respect. Les analystes ont noté qu’il avait également récemment envoyé son propre signal : Interrogé par un invité iranien lors d’une conférence en octobre si le retrait de M. Biden d’Afghanistan annonçait le déclin de la puissance américaine, M. Poutine a répliqué en louant la décision de M. Biden et en rejetant l’idée que le départ chaotique aurait un effet à long terme sur l’image de l’Amérique.

“Le temps passera et tout se mettra en place, sans entraîner de changements cardinaux”, a déclaré M. Poutine. « L’attractivité du pays ne dépend pas de cela, mais de sa puissance économique et militaire.

Anton Troianovski rapporté de Moscou, et David E. Sanger de Washington.

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