Rencontrez le tuatara, le « fossile vivant » paresseux avec le sperme le plus rapide du monde des reptiles | Nouvelle-Zélande

Tuatara – les anciens reptiles « fossiles vivants » lents, uniques à Nouvelle-Zélande – ont surpris les chercheurs avec leurs spermatozoïdes rapides.

La découverte est intervenue au milieu d’un nouvel effort des scientifiques pour rassembler et préserver le sperme des espèces protégées en péril, pour essayer de s’assurer qu’il survit à de nouvelles menaces et à un réchauffement de la planète.

Les Tuatara eux-mêmes sont des créatures lourdes, prenant parfois 16 mois pour éclore et 35 ans pour atteindre une taille d’environ 0,5 m. Ils peuvent alors vivre et se reproduire jusqu’à l’âge de plus de 100 ans – en 2008, Henri le Tuatara est devenu un père pour la première fois à l’âge de 111 ans.

Mais les chercheurs ont déclaré avoir été surpris de découvrir que les spermatozoïdes de tuatara sont les nageurs les plus rapides de tous les reptiles étudiés à ce jour. Ils considérer que la vitesse peut “fonctionner comme une adaptation au manque d’organe copulateur masculin” – Les Tuatara, contrairement à la plupart des autres reptiles, n’ont pas de pénis. Leurs spermatozoïdes doivent donc nager plus vite – dans ce cas quatre fois plus vite que les autres reptiles – pour faciliter l’accouchement.

Les Tuatara sont les seuls survivants d’un ancien ordre de reptiles ressemblant à des lézards qui ont parcouru la Terre avec des dinosaures il y a 225 millions d’années. Selon le ministère de la Conservation, d’autres espèces de Sphénodontie étaient communs à l’époque des dinosaures, mais ont pour la plupart disparu il y a environ 60 millions d’années. Autrefois répandu dans toute la Nouvelle-Zélande, le tuatara survit maintenant principalement sur une dispersion d’îles au large des côtes où les prédateurs introduits ont été éliminés.

Aujourd’hui, leur existence est encore plus menacée par le réchauffement climatique. Le sexe des Tuatara est déterminé par la température à laquelle les œufs sont exposés – des températures plus chaudes signifient que plus de mâles éclosent. Alors que la planète se réchauffe, les scientifiques préviennent que de plus en plus de nouveau-nés mâles seront produits, ce qui fausse les rapports de masculinité. Si les populations sont trop dominées par les hommes, elles disparaîtront fonctionnellement.

Maintenant, des chercheurs néo-zélandais sont engagés dans un nouvel effort pour créer une « police d’assurance » de sperme congelé, qu’ils pourraient utiliser pour reconstituer les populations touchées par la maladie, les prédateurs introduits ou les sex-ratios rapidement faussés.

C’est « une assurance contre les catastrophes », a déclaré Sarah Lamar, l’une des chercheuses et doctorante à l’Université Te Herenga Waka-Victoria. “Ce n’est jamais préférable à la reproduction naturelle, mais c’est courant parmi les espèces menacées ou les espèces qui sont importantes pour la conservation… C’est un très bon moyen de sauvegarder cette diversité génétique au cas où il y aurait une catastrophe, et ces gènes importants devaient être perdu.”

Le processus de collecte de sperme demande beaucoup de main-d’œuvre : les chercheurs se rendent sur les îles au large et tentent d’interrompre la tuatara locale amoureuse dans l’acte de copulation. “En gros, il suffit de les trouver en train de s’accoupler et de séparer une paire d’accouplement pour prélever un échantillon”, a déclaré Lamar. Jusqu’à présent, les chercheurs l’ont fait avec succès avec 40 paires.

Parce que les chercheurs n’avaient jamais étudié le sperme de tuatara auparavant, Lamar a déclaré que c’était également une bonne occasion d’étudier à quoi ressemblaient des spécimens sains et qui avaient les meilleures chances de fécondation.

Les Tuatara sont une espèce unique, il y a donc des défis supplémentaires pour les chercheurs qui se demandent comment préserver leur sperme. “Cela prend beaucoup de temps pour comprendre cela, et si vous attendez d’en avoir désespérément besoin, il est trop tard – car cela peut prendre des années pour se perfectionner”, a déclaré Lamar. « Donc, nous commençons maintenant. »

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