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Qu’est-il arrivé au boom du charbon du bassin de Galilée dans le Queensland ?

L’immense bassin houiller inexploité du Queensland en Galilée a été présenté comme une manne d’emplois et de revenus par ses partisans, avec le potentiel de libérer des centaines de millions de tonnes de gaz à effet de serre nocifs.



Photographie : Andrew Quilty/Greenpeace


© Fourni par The Guardian
Photographie : Andrew Quilty/Greenpeace

Le potentiel de la Galilée en tant que « bombe à carbone » était contenu dans une douzaine ou plus de projets d’extraction de charbon et des estimations de milliards de dollars d’investissement.

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Jusqu’à présent, un seul projet a franchi la porte de départ – la mine controversée Carmichael d’Adani, qui a envoyé son premier charbon au port à la fin de l’année dernière. La mine était censée être la première d’une longue série.

Pourtant, il y a peu de signes d’une plus grande quantité de charbon à venir, avec de nombreux projets abandonnés, périmés ou abandonnés, et un avenir incertain pour ceux qui restent.

En rapport: Adani est sur le point d’expédier son premier charbon – cet échec est-il pour la campagne climatique déterminante de l’Australie ?

“Il y avait un véritable espoir, et les prix des maisons et des terrains ont grimpé en flèche”, a déclaré Sean Dillon, maire du conseil régional de Barcaldine, qui couvre plusieurs petites villes dont Alpha, Barcaldine, Aramac et Jéricho dans le bassin.

Dillon dit que les communautés sont devenues blasées par les promesses d’emplois et de revenus.

« Tout était sur le point de s’arrêter, puis tout a été mis en veilleuse. Cela a laissé quelques communautés se gratter la tête », dit-il.

La propriété d’élevage de bétail de Dillon au nord d’Alpha se trouve au-dessus de l’une des mines proposées, connue sous le nom de Kevin’s Corner. Cet immeuble, ainsi que deux autres, a été vendu en 2011 par Hancock Prospecting de Gina Rinehart pour un rapport de 1,2 milliard de dollars au conglomérat indien GVK.

Dillon dit que sa compréhension est que le projet est maintenant “complètement en sommeil”.

L’échec généralisé de nombreuses mines à se matérialiser est dû à « la géographie et la main-d’œuvre ». Toutes les mines sont des sites vierges – des terres en grande partie non aménagées encore couvertes de broussailles ou de champs – avec des coûts élevés pour développer l’infrastructure nécessaire.

Il dit que la plupart des habitants de la région ne sont pas opposés aux nouvelles mines de charbon, mais il existe un désir de diversification d’une économie dominée par l’agriculture.

Un plan soutenu par le gouvernement de l’État pour une zone d’énergie renouvelable dans la région a «enthousiasmé les gens», dit-il.

« Ces emplois non traditionnels… les gens ne sont pas contre eux, mais ils sont simplement plus familiers avec les emplois d’extraction de ressources. Mais ils sont impatients de voir des options alternatives.

Approuvé mais pas avancé

Le seul projet qui a démarré, la mine Carmichael d’Adani, détient toujours les autorisations pour extraire jusqu’à 60 millions de tonnes de charbon par an à des fins d’exportation vers des centrales électriques. Mais la société a déclaré que le projet était actuellement réduit à une opération de 10 millions de tonnes par an.

Au début des années 2010, le gouvernement du Queensland a adopté des approbations environnementales pour six mines en Galilée – dont Carmichael – avec plus de 15 000 emplois opérationnels réclamés dans les projets.

D’ici 2014, un évaluation soutenue par le gouvernement du charbon du bassin ont identifié quatre mines qui avaient obtenu l’approbation initiale, deux autres faisant l’objet d’approbations environnementales et sept autres envisagées à des stades de développement beaucoup plus précoces.

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Le bassin de Galilée dans le centre du Queensland.  Photographie : Andrew Quilty/Greenpeace


© Fourni par The Guardian
Le bassin de Galilée dans le centre du Queensland. Photographie : Andrew Quilty/Greenpeace

Des rapports antérieurs de groupes environnementaux et d’autres ont identifié neuf de ces projets comme des « mégamines » qui, s’ils obtenaient des approbations et étaient à pleine production, produiraient 330 millions de tonnes de charbon par an.

Une fois brûlé, tout ce charbon émettrait 857 millions de tonnes de CO2 une année, selon un rapport de Climate Analytics.

Mais lentement, les projets – et les demandes d’emplois – se sont effondrés.

La mine Degulla avait environ 35 millions de tonnes de charbon par an en attente d’être creusées. Mais en 2013, son propriétaire brésilien Vale, l’un des plus grands mineurs du monde, a mis le projet sur le marché.

Vale a annoncé l’année dernière qu’elle se retirait complètement du charbon et a déclaré au Guardian cette semaine qu’elle avait toujours « des immeubles d’exploration dans le [Galilee] région qui sont dans [the] processus de désinvestissement ».

La société chinoise Macmines Austasia a abandonné son offre pour un bail minier pour sa mine China Stone de 6,7 milliards de dollars en 2019.

Une évaluation environnementale de l’État pour une autre mine, le projet South Galilee Coal, a expiré fin 2019. Le copropriétaire du projet avait déjà été placé sous administration et il y a peu de signe d’action de la part de l’investisseur américain de la mine.

Hancock Prospecting a des intérêts dans deux mines et Waratah Coal de Clive Palmer a également identifié deux projets miniers.

En rapport: Alors que la coalition et les travaillistes se rapprochent des émissions, les guerres climatiques en Australie se terminent-elles ?

Analystes de marché S&P Global a déclaré dans un bulletin en décembre, « aucun engagement n’avait encore été enregistré pour ces projets ».

Le projet Galilee Coal de Palmer – autrefois connu sous le nom de mine China First – est lié au projet de son entreprise de construire une centrale électrique dans la région de Barcaldine. Ces plans, soumis au conseil régional de Barcaldine, ont été réclamés par le gouvernement de l’État en décembre.

Hancock Prospecting et Waratah Coal n’ont pas répondu à une demande de réponse. Le Queensland Resources Council a déclaré que personne n’était disponible pour parler avant la date limite.

Tim Buckley, analyste du marché de l’énergie à l’Institute for Energy Economics and Financial Analysis pro-renouvelables, a déclaré que lorsque les projets Galilee ont été proposés, ils ont menacé de devenir « une bombe climatique sans précédent ».

“Tous sauf un ne sont même pas sortis des blocs de départ et je pense qu’aucun ne le fera”, dit-il.

Buckley dit que toute la justification économique du charbon a changé depuis l’annonce des projets.

« Il y a dix ans, il s’agissait de répondre à une croissance de la demande d’énergie à travers l’Asie », dit-il. « Mais maintenant, il s’agit de décarbonation. Il est maintenant admis que le charbon connaît un déclin lent mais terminal. Le monde est complètement différent maintenant.



Des manifestants anti-charbon devant le siège de Waratah Coal en 2021. Photographie : Russell Freeman/AAP


© Fourni par The Guardian
Des manifestants anti-charbon devant le siège de Waratah Coal en 2021. Photographie : Russell Freeman/AAP

UNE Rapport de décembre du Bureau de l’économiste en chef a noté 37 projets de charbon en Australie au stade de la faisabilité, mais beaucoup ont été retardés.

Il y avait une préférence croissante pour l’expansion des friches industrielles – des terres précédemment utilisées – par rapport aux investissements en nouvelles zones, selon le rapport, avec « une liste croissante de prêteurs/investisseurs qui se sont retirés du financement de nouveaux projets de charbon thermique ».

Buckley déclare : « Aujourd’hui, tous ceux qui aiment encore le charbon considèrent qu’il est moins cher d’acheter des actifs abandonnés qui existent plutôt que de se lancer dans des projets entièrement nouveaux.

Le gouvernement du Queensland travaille sur un plan de développement pour l’industrie des ressources. Un projet indique que le marché mondial du charbon thermique « est susceptible de décliner à mesure que les pays choisissent leur propre voie pour réduire les émissions », mais il pourrait encore y avoir des poches de croissance.

“Les gisements de charbon thermique de haute qualité du Queensland signifient que nous sommes bien placés pour répondre à ces opportunités, tout en continuant à soutenir l’industrie charbonnière pour se décarboner et rester compétitif plus longtemps”, indique le projet.

Dans un communiqué, le ministre des Ressources du Queensland, Scott Stewart, a déclaré que “le développement de tout projet spécifique est l’affaire de l’entreprise concernée”.

Il a déclaré que le gouvernement avait « longtemps soutenu que nous soutenions des projets de ressources qui s’accumulent sur les plans financier, environnemental et social ».

Stewart a déclaré que le plan chercherait à “tirer parti de la demande mondiale de minéraux de la nouvelle économie qui sont essentiels dans le cadre de la technologie de l’énergie propre comme les batteries et les énergies renouvelables”.

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