Quand le champ est moissonné par l’armée. L’industrie alimentaire s’effondre, les gens manquent partout, les prix vont augmenter

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Les prix des denrées alimentaires, qui augmentent déjà en raison de la hausse des matières premières et des coûts de transport, sont menacés par les pénuries mondiales de main-d’œuvre. Qu’ils soient cueilleurs de fruits, travailleurs d’abattoirs, chauffeurs de camion, magasiniers, cuisiniers ou serveurs, le système alimentaire s’effondre. De nombreux employeurs doivent donc augmenter considérablement les salaires, a déclaré Bloomberg.

Au Vietnam, l’armée participe à la récolte du riz. En Grande-Bretagne, les agriculteurs versent du lait parce qu’ils n’ont pas de voitures pour le prendre. Le café Robusta a été récolté au Brésil pendant 120 jours cette année au lieu des 90 habituels, tandis que les usines de transformation de la viande aux États-Unis tentent d’attirer de nouveaux employés vers les montres Apple Watch et les chaînes de restauration rapide augmentent les prix des hamburgers et des burritos.

La pandémie de covid-19 a contribué à des pénuries de main-d’œuvre dans de nombreux secteurs. Cet impact est particulièrement prononcé dans les secteurs de l’alimentation et de l’agriculture, qui figurent parmi les secteurs les moins automatisés. La sécurité alimentaire est une question sensible dans de nombreuses régions du monde, et les faibles marges de l’industrie signifient que la hausse des coûts se répercute généralement sur les prix, a déclaré le Boston Consulting Group (BCG).

Certains signaux indiquent que les pénuries de main-d’œuvre limitent l’offre. Aux États-Unis, les distributeurs en gros tels que Sysco et United Natural Foods signalent des retards et des ralentissements dans la production de certains articles – du bacon et du fromage à l’eau de coco et aux épices. En Grande-Bretagne, certains magasins manquent de produits de base tels que le pain et le poulet, et les chaînes de restauration rapide McDonald’s ont manqué de milkshakes en août.

Non seulement les fermes, mais aussi les transformateurs et les restaurants ressentent le manque. La Malaisie, deuxième producteur mondial d’huile de palme, a perdu environ 30 pour cent de sa production d’huile comestible attendue. La production de crevettes au Sud-Vietnam, l’un des principaux exportateurs mondiaux, a chuté de 60 à 70 pour cent par rapport à la période pré-pandémique. Et le sud de l’Italie a perdu un cinquième de sa production de tomates, selon l’association agricole de la CIA, en raison de la chaleur torride et de la paralysie du trafic.

“Je travaille dans ce domaine depuis les années 1980, mais je n’ai jamais vécu une telle situation”, a déclaré Michele Ferrandino, un agriculteur de la ville italienne de Foggia. “Les tomates sont des denrées périssables. Il n’y avait pas assez de camions pour transporter les récoltes vers les usines de transformation les jours de récolte”, a-t-il ajouté.

Les livraisons annulées ou retardées ont également obligé les agriculteurs britanniques à verser du lait, qui manque dans les magasins. L’agriculteur Mike King du South Gloucestershire estime qu’il a perdu 20 000 gallons de lait, ajoutant que certains agriculteurs traient moins souvent le bétail en raison d’un manque de personnel.

Les employeurs sont également confrontés à un autre obstacle : les employés ont de nombreuses options. L’économie actuelle crée “un choix là où il n’y en avait pas dans le passé”, souligne le BCG. Selon lui, lorsque le monde entier n’a pas assez de main-d’œuvre, il est plus difficile de pourvoir des emplois moins recherchés. Et trouver des employés dans la chaîne alimentaire peut être difficile. Qu’il s’agisse d’une cueillette laborieuse de fraises, d’un travail d’abattoir dangereux ou d’un environnement de cuisine de restaurant rapide et exigeant, de nombreux emplois sont physiquement exigeants, à court terme ou mal payés, ou une combinaison de tous ces éléments.

Les Australiens qui se contentaient de travailler dans des établissements de viande dans des zones peu peuplées peuvent désormais choisir de travailler dans des villes plus animées grâce à un plus large éventail d’emplois. De nombreux citoyens de l’UE, qui se rendaient généralement en Grande-Bretagne pour travailler dans des fermes, des marchandises ou des restaurants, ont choisi de rester dans leur pays d’origine ou sur le continent. Les ouvriers américains, qui ont lutté contre la chaleur torride des champs, peuvent désormais préférer l’intérieur frais du magasin.

Le président de l’Union of Fruit Growers de l’État de Washington, Jon DeVaney, reconnaît que la cueillette des fruits est un travail difficile. “Vous cueillez les fruits et les transportez de haut en bas de l’échelle, donc si votre alternative est d’appuyer sur les boutons de la caisse enregistreuse, cela peut être plus tentant”, a-t-il déclaré.

Cependant, ils ne ressentent pas partout la pénurie de main-d’œuvre et les effets ne sont pas uniformes. Une grande partie de l’Europe continentale ne connaît pas la même pénurie paralysante que la Grande-Bretagne, où le Brexit a réduit l’afflux de travailleurs européens. La Chine ne ressent pas non plus de pénurie de travailleurs, et il y a également suffisamment de travailleurs en Inde, où les restrictions liées aux coronavirus sur l’agriculture les ont à peine affectés.

Ailleurs, cependant, la main-d’œuvre est l’un des nombreux problèmes de l’écosystème alimentaire mondial. Les conditions climatiques extrêmes du Brésil à la France ont eu un impact sur la récolte. La hausse des prix des récoltes a fait augmenter le prix des aliments pour le bétail et donc les prix de la viande. Les coûts de transport ont fortement augmenté en raison de la demande croissante, du manque de conteneurs et de la congestion des ports.

En raison du manque de personnel, il existe un risque d’augmentation des coûts. Et le problème ne disparaîtra probablement pas avec la fin de la pandémie. La part des travailleurs agricoles diminue depuis des décennies, en raison de la délocalisation des personnes vers les villes et des employés vers le secteur des services. Il était difficile de trouver des employés pour certains emplois bien avant le covid-19. Ces changements plus permanents du marché du travail nécessitent des solutions technologiques et, pendant la pandémie, ont considérablement accéléré les investissements dans l’automatisation et la robotique.

Aux États-Unis, le travail humain est remplacé par des tracteurs automatisés, des machines à traire robotisées ou des planteuses de carottes. En Grande-Bretagne, des agriculteurs testent des robots pour cueillir des fraises, de la laitue et du brocoli. Au Brésil, les producteurs de café robusta ont aidé les récolteurs à réduire d’un cinquième leur recours au travail manuel. Mais selon l’analyste financière de Rabobank Cindy van Rijswick, il faudra des années aux robots pour vraiment rattraper leur retard dans l’agriculture.

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