Pourquoi sur d'autres planètes, il devrait y avoir plus d'intelligences comme la nôtre

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Jusqu'à récemment, la question de savoir si nous étions ou non seuls dans l'univers ne faisait pas partie des discussions scientifiques. Au lieu de cela, les philosophies et les religions ont été chargées de chercher des réponses à cette question, l’un des plus anciens et des plus profonds du nombre d’Humanité formulé.

Cependant, la chose a changé. Et beaucoup. La science, en effet, a fait irruption de force dans un territoire qui n’était autrefois que métaphysique et a montré que, armés des méthode scientifique, a beaucoup à dire à ce sujet. Il y a les plus de 4000 planètes découvertes jusqu'à présent en dehors du système solaire, certaines d'entre elles présentant des similitudes intrigantes avec la Terre; ou la découverte de la matière organique pratiquement partout, même dans les coins les plus insoupçonnés et les plus hostiles de l’Univers; ou la recherche systématique et inlassable de modes de vie dans des régions comme Mars, l'Europe, Encelade … ou Pluton.

De plus, les statistiques parlent clairement. Dans un univers qui compte des milliards de galaxies et des milliards d'étoiles, dont beaucoup sont entourées de planètes, il est absurde de penser que la vie ne peut s'épanouir que dans l'une d'entre nous, la nôtre. Et bien que nous ne sachions toujours pas comment (ni où) la vie a débuté, très peu doutent aujourd’hui que "là-haut", quelque part, il existe des planètes "jumelles" sur Terre, avec de multiples formes de la vie et peut-être, peut-être aussi, aussi avec espèces intelligentes.

Dans un brillant article vient de paraître dans la revue Cosmos, physicien et écrivain britannique Paul Davies, directeur de la prestigieuse université Beyond Institute of Arizona, réfléchit à la question et pose, avec Science en main, si vraiment l'intelligence est une conséquence inévitable de tout processus évolutif.

"Depuis 50 ans" écrit Davies, "une bande d'astronomes héroïques a balayé le ciel avec leurs radiotélescopes dans l'espoir de trébucher sur un message émis par une civilisation extraterrestre." Le scientifique ajoute que la compagnie "est basée sur l'hypothèse que l'intelligence est un produit attendu de l'évolution biologique, mais est-ce vraiment comme ça?"

Pour tenter de répondre à cette question, Davies se penche sur le passé de notre propre planète, le seul échantillon de vie que nous connaissons, et examine comment l'histoire de l'évolution a été. "Certaines fonctionnalités, par exemple les yeux et les ailes, ont évolué indépendamment plusieurs fois, probablement parce qu’ils ajoutent beaucoup de valeur à la survie. Par conséquent, nous pouvons nous attendre à ce que la vie extraterrestre possède également ces caractéristiques. Mais d'autres, cependant, aiment la trompe de l'éléphant, elles semblent être plutôt des aberrations baroques, le résultat de rares accidents évolutifs ".

Et nous en arrivons à l'intelligence humaine. Cette caractéristique est-elle similaire aux yeux et aux ailes, partagée par de nombreuses espèces, ou s'agit-il plus du tronc de l'éléphant?

Avoir assez de temps

Les dinosaures, écrit Davies, ont dominé la Terre pendant 200 millions d'années (dix fois plus que nous), mais n'ont jamais construit d'outils, construit de villes ou conquis la Lune. Ce qui conduit à penser que L'intelligence humaine est une chose rare et non un produit inévitable de la sélection naturelle. "Et si oui", plaisante le physicien, "c'est une mauvaise nouvelle pour SETI."

Pour Davies, ce qui est en jeu, c'est le concept même que nous avons à propos de ce qu'est l'évolution. Certains pensent qu'il y a une direction dans les processus évolutifs, une "flèche" qui part des organismes les plus simples et avance au plus complexe. En ce sens, l'être humain occuperait la position la plus haute dans l'échelle évolutive. Donnons à l'évolution assez de temps, disent les partisans de cette idée, et cela nous mènera à l'intelligence.

La plupart des scientifiques, cependant, ne croient pas que l'évolution va nulle part en particulier. "Il n'y a pas de flèche temporelle intégrée", déclare Davies. il n'y a pas de volonté innée vers la complexité ou l'intelligence"

Il y a quelques jours à peine, dans une interview avec ABC, le paléoanthropologue Juan Luis Arsuaga Il a également assuré que "beaucoup de gens croient que la vie progresse, de bactérie à nous, mais il n'en est rien, je suis de ceux qui pensent que la seule tendance appréciable de l'évolution est la diversification. Nous partons de l'espace disponible et profitons de toutes les opportunités. La vie n'a pas de sens, mais elle a une grande capacité d'adaptation et elle change. "

Davies, dans son article, rejoint cet avis: "Il est vrai que la vie sur Terre a commencé avec de simples microbes, mais l’émergence d’une complexité plus grande n’était que le produit d’une exploration serpentine dans le vaste espace des possibilités biologiques et pas une tendance systématique ".

"Tout cela – continue le scientifique – jette de sérieuses doutes sur la possibilité qu’il existe, même dans un univers vivant, des civilisations extraterrestres avancées capables d’envoyer des messages radio."

Il reste un espoir

Cependant et malgré tout, nous avons encore de l'espoir. Et est-ce que la théorie de l'évolution n'est pas, loin de là, complète. Et ces dernières années, certains biologistes ont osé défier le dogme darwinien dominant selon lequel l'évolution ne suit pas une direction spécifique.

En fait, explique Davies, "plusieurs mécanismes ont été identifiés selon lesquels les caractéristiques acquises au cours de la vie d'un organisme semblent être transmises à leur progéniture, selon un processus appelé héritage épigénétique".

Si cela était vrai, et que l’héritage épigénétique joue un rôle important dans l’évolution des cerveaux, il serait alors possible d’imaginer une sorte de "quotient cérébral accéléré".

"Les archives fossiles – écrit Davies – indique une tendance à la hausse dans le taux d'encéphalisation, une mesure de la taille du cerveau par rapport à la masse corporelle, parmi les hominines du dernier million d'années. Et en supposant que quelque chose comme ça marcherait sur d’autres planètes, nous ne serons peut-être pas aussi seuls après tout. "

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