Saturday, February 22, 2020

Pourquoi l’étoile Bételgeuse est-elle moins brillante?

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La Croix: L’étoile géante Bételgeuse a vu sa luminosité chuter. Qu’est-ce que les astrophysiciens ont réellement observé?

Pierre Kervalla : La luminosité de Bételgeuse, l’une des dix étoiles les plus brillantes du ciel, a baissé d’environ 70% ces dernières semaines. Classée dans la catégorie des super géants rouges avec sa masse 15 fois plus élevée que le soleil, cette étoile, située dans la constellation d’Orion à 600 années-lumière de la Terre – c’est-à-dire que sa lumière met 600 ans pour atteindre nos yeux – est visible à l’oeil nu dans le ciel d’hiver, grâce à sa couleur orange.

En fait, les astronomes amateurs nous ont parlé de cette baisse de lumière. On sait que la luminosité de Bételgeuse varie régulièrement, mais là elle est franchement hors de son évolution habituelle. En conséquence, une cinquantaine d’astrophysiciens professionnels à travers le monde, principalement des Européens et des Américains, construisent un programme d’observation utilisant de grands télescopes internationaux tels que le Very Large European Telescope situé dans la Cordillère des Andes au Chili.

Quelle est la cause la plus plausible de cette diminution de luminosité?

P. K .: Au moins deux hypothèses sont possibles. La première est que cette baisse de luminosité est due à une éruption stellaire, c’est-à-dire à une forte éjection de matière, faite de poussières fines, ressemblant à de la fumée de cigarette et de gaz. Dans le cosmos, cette matière se condense et forme une sorte d’écran qui empêche les ondes visibles par l’œil humain de nous atteindre. D’où cette impression d’extinction.

Les mesures de Betelgeuse au moyen d’instruments capables de détecter d’autres ondes lumineuses, celles dites infrarouges, indiquent déjà que la luminosité de Betelgeuse n’a pas changé. La faible lumière ne serait que temporaire.

Quelle est l’autre hypothèse?

P. K .: L’autre hypothèse, beaucoup plus excitante mais aussi beaucoup moins probable à court terme, est que l’on assisterait au début de la fin de Betelgeuse, son chant du cygne. L’étoile en fin de vie n’ayant plus de combustible issu de la fusion nucléaire (hydrogène, hélium, silicium), son cœur implose et s’écroule sur lui-même. Elle forme alors une étoile très compacte qui se brise en explosant et en émettant de la lumière autour d’elle, comme des cercles dans l’eau, pendant plusieurs semaines. L’ensemble de ces phénomènes est ce qu’on appelle une supernova: on pense qu’il s’agit d’une nouvelle étoile très brillante, alors qu’il s’agit en fait de la mort d’une étoile. La poussière émise lors de la supernova sera à l’origine de la genèse, dans des centaines ou des milliers d’années, de nouvelles étoiles. D’où le titre du célèbre livre d’Hubert Reeves, “Star dust”.

Cet événement est si brillant qu’on pouvait le voir de la Terre, à l’œil nu, même en plein jour. Mais cela est extrêmement rare: nous estimons qu’il y a en moyenne une à trois supernovae par siècle dans la Voie lactée. Le dernier observé a été par hasard, dans une autre galaxie, celle du Grand Nuage de Magellan en 1987, par un astronome canadien qui l’a repéré hors de son laboratoire!

Certes, l’explosion finale de Bételgeuse, âgée de 10 millions d’années, est attendue. Mais c’est l’un de ces événements que nous ne pouvons pas prédire, tout comme les tremblements de terre. Elle peut survenir dans les semaines à venir ainsi que 100 000 ans. Ce serait déjà extraordinaire s’il explosait dans les siècles à venir! “

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