NASA: Il y a de l’eau sur la lune du côté ensoleillé

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  • SOFIA a pu capturer une longueur d’onde spécifique aux particules d’eau (6,1 microns) et l’a trouvée dans le cratère lunaire ensoleillé de Clavius
  • A titre de comparaison, il y a 100 fois plus d’eau dans le sable du Sahara que dans le sol lunaire étudié par Sofia
  • L’eau est une ressource précieuse dans l’espace et un élément clé de la vie telle que nous la connaissons. On ne sait pas si celui découvert sur la lune sera facile à exploiter
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SOFIA est un projet conjoint de la NASA et du Centre allemand pour l’aviation et l’astronautique. Équipé d’un télescope d’environ 270 cm de diamètre, le Boeing 747SP Jetliner modifié permet aux astronomes d’étudier le système solaire et plus d’une manière qui n’est pas possible avec les télescopes au sol. Volant sur 13 kilomètres, l’avion s’élève au-dessus de la vapeur d’eau atmosphérique (ou plutôt 99% de cette vapeur) pour obtenir une image infrarouge plus claire de l’univers.

Grâce à sa caméra infrarouge Faint Object attachée à un télescope (FORCAST), SOFIA a pu capturer une longueur d’onde spécifique aux particules d’eau (6,1 microns) et l’a découverte dans le cratère lunaire ensoleillé de Clavius.

Clavius, situé dans l’hémisphère sud de la lune, est l’un des plus grands cratères visibles depuis la Terre. Des observations antérieures de la surface lunaire ont détecté une forme d’hydrogène, mais n’ont pas été en mesure de distinguer l’eau de ce qu’elle ressemble à l’hydroxyle (OH). Les données de Clavius ​​ont révélé la présence d’eau à des concentrations allant de 100 à 412 parties par million – environ un peu plus de 1/3 de litre par mètre cube de sol sur la surface lunaire.

A titre de comparaison, il y a 100 fois plus d’eau dans le sable du Sahara que dans le sol lunaire étudié par Sofia. La découverte soulève de nouvelles questions sur la façon dont l’eau est produite et persiste sur la surface brute et sans air de la lune. Selon les experts, l’eau peut être présente à la surface de la lune non seulement dans les endroits froids et ombragés.

“Nous avions des indications selon lesquelles de l’eau pourrait être présente du côté ensoleillé de la lune”, a déclaré Paul Hertz, directeur de la division d’astrophysique à la direction des missions scientifiques au siège de la NASA à Washington. – Maintenant, nous savons que c’est là. Cette découverte remet en question notre compréhension de la surface lunaire et soulève des questions intrigantes sur les ressources essentielles à l’exploration spatiale, a-t-il ajouté.

L’eau est une ressource précieuse dans l’espace et un élément clé de la vie telle que nous la connaissons. On ne sait pas si celui découvert sur la lune sera facile à exploiter. Dans le cadre du programme Artemis, la NASA souhaite tout savoir sur la présence d’eau sur la lune avant d’envoyer plus de personnes à sa surface en 2024 et d’y établir une présence humaine permanente d’ici la fin de la décennie.

«Avant les observations de SOFIA, nous savions qu’il y avait un certain type d’hydratation», a déclaré Casey Honniball, auteur principal qui a publié les résultats de sa thèse à l’Université d’Hawaï à Manoa à Honolulu. «Mais nous ne savions pas combien, le cas échéant, étaient des molécules d’eau – le type que nous buvons tous les jours – ou quelque chose de plus comme un cure-pipe.

“Sans une atmosphère dense, l’eau sur la surface ensoleillée de la lune devrait tout simplement disparaître dans l’espace”, a déclaré Honniball, qui est maintenant chercheur au doctorat au Goddard Space Flight Center à Greenbelt, Maryland. – Mais on voit quelque chose. Quelque chose produit de l’eau et quelque chose doit l’emprisonner là-bas – a-t-elle ajouté.

Plusieurs forces peuvent être impliquées dans la fourniture ou la création de cette eau. Une pluie de micrométéorites transportant une petite quantité d’eau peut déposer de l’eau sur la surface lunaire lorsqu’elle la frappe. Une autre possibilité est un processus en deux étapes dans lequel le vent solaire du soleil fournit de l’hydrogène à la surface lunaire et provoque une réaction chimique avec des minéraux contenant de l’oxygène dans le sol pour former un hydroxyle. Dans l’intervalle, les radiations du bombardement de micrométéorites peuvent changer.

Les résultats de SOFIA s’appuient sur des années de recherches antérieures sur la présence d’eau sur la lune. Lorsque les astronautes d’Apollo sont revenus pour la première fois de la lune en 1969, elle était considérée comme complètement sèche. Les missions orbitales et d’impact au cours des 20 dernières années, telles que l’observation et la détection du cratère lunaire de la NASA, ont confirmé la présence de glace dans des cratères constamment ombragés autour des pôles de la Lune.

Pendant ce temps, plusieurs vaisseaux spatiaux – y compris la mission Cassini et la mission comète Deep Impact, ainsi que la mission Chandrayaan-1 de l’Organisation indienne de recherche spatiale – et le télescope infrarouge au sol de la NASA, ont regardé autour de la surface de la lune et ont trouvé des preuves d’hydratation dans les régions ensoleillées. Cependant, ces missions n’ont pas été en mesure de distinguer définitivement la forme sous laquelle elle était présente – ni H2O ni OH.

Dans le même numéro de Nature Astronomy, des scientifiques ont publié un article utilisant les modèles théoriques et les données de Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA, indiquant que l’eau peut être piégée dans des zones quelque peu ombragées où les températures restent en dessous de zéro sur une plus grande partie de la Lune que prévu actuellement. .

«L’eau est une ressource précieuse, à la fois à des fins scientifiques et à l’usage de nos explorateurs», a déclaré Jacob Bleacher, scientifique en chef de l’exploration à la direction de l’exploration humaine et des opérations de la NASA. – Si nous sommes capables d’utiliser les ressources de la lune, nous pourrons prendre moins d’eau et plus d’équipement pour permettre de nouvelles découvertes scientifiques – at-il souligné.

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